Интеллектуальные развлечения. Интересные иллюзии, логические игры и загадки.

Добро пожаловать В МИР ЗАГАДОК, ОПТИЧЕСКИХ
ИЛЛЮЗИЙ И ИНТЕЛЛЕКТУАЛЬНЫХ РАЗВЛЕЧЕНИЙ
Стоит ли доверять всему, что вы видите? Можно ли увидеть то, что никто не видел? Правда ли, что неподвижные предметы могут двигаться? Почему взрослые и дети видят один и тот же предмет по разному? На этом сайте вы найдете ответы на эти и многие другие вопросы.

Log-in.ru© - мир необычных и интеллектуальных развлечений. Интересные оптические иллюзии, обманы зрения, логические флеш-игры.

Привет! Хочешь стать одним из нас? Определись…    
Если ты уже один из нас, то вход тут.

 

 

Амнезия?   Я новичок 
Это факт...

Интересно

61% женщин считают, что нормально если мужчина лжет по поводу их внешнего вида.

Еще   [X]

 0 

Ураган секретов (Коуэн Дебра)

Расс Болдуин на горьком опыте убедился, что людям доверять опасно. Он больше никогда не позволит женщине обмануть себя. Поэтому, когда в город по делам его бизнеса прибыла мисс Лидия Кент, Расс держится настороже. Проницательный взгляд Болдуина пугает Лидию, но она обязана продолжать свою благородную, хоть и тайную миссию и держать чувства под контролем. Расс понимает, что прелестная Лидия что-то скрывает, и полон решимости узнать правду. Однако тайна этой женщины опаснее ее лжи!

Год издания: 2011

Цена: 59.9 руб.



С книгой «Ураган секретов» также читают:

Предпросмотр книги «Ураган секретов»

Ураган секретов

   Расс Болдуин на горьком опыте убедился, что людям доверять опасно. Он больше никогда не позволит женщине обмануть себя. Поэтому, когда в город по делам его бизнеса прибыла мисс Лидия Кент, Расс держится настороже. Проницательный взгляд Болдуина пугает Лидию, но она обязана продолжать свою благородную, хоть и тайную миссию и держать чувства под контролем. Расс понимает, что прелестная Лидия что-то скрывает, и полон решимости узнать правду. Однако тайна этой женщины опаснее ее лжи!


Дебра Коуэн Ураган секретов

   Особая благодарность Мэгги Прайс за ее неоценимую помощь и блестящие идеи.

Глава 1

   Расс Болдуин знал, как Лидия Кент, его новый деловой партнер, с которым ему еще предстояло встретиться, заполучила деньги, которые вложила в его отель. Ну, или по крайней мере половину этих денег.
   Что же это за женщина, которая не колеблясь вчинила иск мужчине, разорвавшему помолвку, спрашивал себя Расс, устало поднимаясь по деревянным ступенькам из котельной отеля. Он миновал кухню, парадную лестницу и через холл прошел к большой стальной решетке в полу. Отель «Источник» был почти готов к открытию.
   Прискорбно, что пришлось так спешно продавать свою долю. Расс скользнул взглядом по натертому до блеска дубовому полу, который так хорошо сочетался с внушительной регистрационной стойкой, расположенной напротив входной двери. Оловянные газовые светильники над диванчиками по обе стороны от стойки будут гореть круглосуточно как только Расс включит газ. Высокие потолки и парадная лестница отделаны дубовыми панелями, как и кабинет Расса, что находился в углу холла.
   Сегодня Расс впервые попробовал запустить паровой котел, предназначенный для отопления отеля, но безрезультатно. Проведя целый час в котельной, Расс нашел причину – одна из труб засорилась.
   Массивная входная дверь была распахнута, и Расс видел, как садится солнце. На мгновение золотисто-алый шар задержался над шпилем церкви, которая одновременно служила и школой. Цоканье копыт, скрип колес, голоса – привычные звуки постепенно таяли в наступающих вечерних сумерках. Жители городка Торнадо закрывали свои лавочки и спешили по домам.
   Встав на колени и склонившись над стальной решеткой в полу, Расс ощутил аромат горящего дерева и терпкий запах угля. Он задержал руку над решеткой. Горячий влажный воздух коснулся ладони. Расс улыбнулся. Эта чертова штука действительно работает! Не хуже, чем в отеле «Менгер» в Сан-Антонио, где Расс впервые увидел систему парового отопления. Хотя отелю «Источник» в этом маленьком быстрорастущем городке к западу от Абилина приходится рассчитывать в основном на постояльцев со скромными доходами, в нем было и несколько номеров для гостей побогаче. Обменявшись телеграммами, Расс и мисс Лидия Кент решили рискнуть и внедрить некоторые новшества, которыми славился «Менгер». И вот новехонькая система парового отопления установлена, а в холл проведен газ. Еще в четырех номерах с ванными комнатами появился водопровод.
   Все эти роскошества должны были стать изюминкой «Источника». Расс хотел еще установить механический подъемник, но пока на это не было средств. Лифт, увиденный Рассом в отеле Сан-Антонио, поразил его до глубины души, и он долго катался вверх и вниз, пока менеджер не попросил его остановиться. Наверное, стоит поговорить потом об этом с мисс Кент, даже если он уже не будет владельцем отеля.
   Достав из кармана джинсов клочок ткани, Расс вытер грязные руки. Все еще стоя на коленях у решетки, он прислушался к булькающему шипению пара. Легкий звук шагов заставил его обернуться. Увидев соблазнительные формы и нежную фарфоровую кожу, Расс вскочил на ноги.
   Она была выше большинства женщин в городе, хотя едва доставала ему до плеча. Одетая в черный твидовый дорожный костюм и черную шляпку, венчающую высоко зачесанные темные волосы, она приковала к себе взгляд Расса.
   Она явно была нездешней. Расс знал каждую женщину в радиусе трех ближайших округов, и эта красотка не была жительницей Каллахана, Тейлора или Нолана.
   Он не мог решить, что ему нравится больше – ее роскошная грудь или изящно очерченные бедра. Или ее лицо. Каждая его черточка, начиная с изогнутых бровей и вздернутого носика и заканчивая пухлыми губами, была совершенна. В лице не было ни одного изъяна.
   – Добрый вечер, мэм.
   Она улыбнулась, и на щеках заиграли ямочки. Расс чувствовал себя так, словно с размаху налетел на какое-то препятствие.
   Она обвела взглядом холл.
   Не успел Расс сказать ей, что отель еще не открыт, она подошла ближе, окутав его ароматом лаванды, и протянула ему монетку:
   – Мои чемоданы на улице. Не будете ли вы так любезны принести их?
   Голос у нее был низкий и с хрипотцой, словно виски, сдобренный медом.
   – Простите, мэм…
   Даже если бы Расс не был уверен, что она приезжая, об этом легко было догадаться по ее манере говорить, растягивая слова. Он бросил взгляд на пятицентовик, что она протянула ему.
   – Отель еще не открыт.
   – О, я знаю. Я – его владелица.
   Значит, это и есть Лидия Кент. В этих черных бархатных глазах можно утонуть…
   – Владелица, говорите?
   – Да.
   – Я тоже.
   В ее глазах промелькнуло удивление.
   – Мистер Болдуин?
   – Расс.
   Залившись румянцем, она протянула ему затянутую в перчатку руку:
   – Лидия Кент.
   Расс пожал руку, и это короткое прикосновение подействовало на него словно удар хлыста. Судя по тому, как расширились ее глаза, она испытала сходные ощущения. Лидия отступила на шаг.
   – Э… как ваш отец?
   – Идет на поправку, – сказал Расс, ощутив уже привычный укол вины за случившееся. – А ваш?
   – Прекрасно, спасибо.
   – Я не ждал вас раньше следующей недели.
   – Что-то не так?
   – Вовсе нет, мэм. Вы просто застали меня врасплох.
   Весь в угольной пыли, потный… Не так он хотел бы встретить женщину, пусть даже это его деловой партнер. Расс окинул взглядом ее красивую грудь, тонкую талию.
   Голос Лидии стал прохладным, вежливым.
   – Я закончила все свои дела на Миссисипи и решила приехать пораньше.
   Она старалась не встречаться с ним глазами, и Расс вдруг ощутил, как она напряжена. Может быть, это оттого, что она скованно чувствует себя в незнакомом месте. А может, она всегда такая.
   Ее взгляд упал на стальную решетку в полу.
   – Это паровое отопление?
   Расс кивнул. Стягивая тонкую черную перчатку, Лидия присела у решетки, протянув к ней руку. Красивое лицо осветилось улыбкой.
   – Оно работает!
   – Пришлось кое-что поправить.
   – А газовое освещение?
   Она встала, отряхивая юбку.
   – В порядке. Пока не стал зажигать светильники. – Расс посмотрел на один из них за ее спиной. – Но могу сделать это сейчас.
   – Не нужно. Сначала я бы хотела занести чемоданы.
   – О… но вы не можете остаться здесь. – Это никуда не годилось. Расс уже испытывал раньше такое притяжение к женщине, и это всегда заканчивалось плохо. Он больше не собирался поддаваться искушению. – Отель еще не закончен.
   – Что ж…
   По лицу ее скользнуло разочарование. Она устала, подумал Расс, заметив тени под ее глазами.
   Оглядев холл, Лидия пощипала мочку уха.
   – Когда же, по-вашему, я смогу въехать?
   – По меньшей мере через неделю.
   – Через неделю! Кажется, я приехала слишком рано, – пробормотала она.
   – На третьем этаже еще не вставлены стекла, а в вашей комнате нет мебели.
   Лидия вздохнула и медленно повернулась к двери, через которую лился золотистый вечерний свет.
   – В городе есть другой отель, где вы можете остановиться, – сказал Расс. – А когда вы устроитесь, я покажу вам «Источник».
   Женщина задумалась.
   – Я все осмотрю завтра. Я очень устала, – она взглянула на крошечные золотые часики, приколотые к корсажу.
   – Рано утром или попозже?
   – Вам не обязательно сопровождать меня.
   – Все же будет лучше, если мы осмотрим отель вместе, просто чтобы удостовериться, что нам обоим все нравится, и обсудить, что еще нужно сделать.
   Лидия не стала протестовать, но Расс почувствовал, что она охотнее обошлась бы без него. Почему, интересно? Они направились к двери.
   – Жаль, что вы не предупредили о своем приезде. Я собирался встретить вас в Абилине.
   – Пустяки.
   Расс считал, что женщине не следует путешествовать одной, поэтому его слова прозвучали резче, чем он того хотел:
   – Нет, не пустяки.
   В черных глазах Лидии сверкнула молния.
   – Что?
   – Женщине не годится разъезжать в одиночку в этой местности.
   – Поскольку наши отцы переписываются, мистер Болдуин, я думаю, что меня бы поставили в известность, будь эта местность небезопасна. Кроме того, – гордо сказала Лидия, – я не хотела навязываться.
   Расс был удивлен, но постарался не показывать этого. Обычно он метко судил о людях, особенно о женщинах. Гордостью Лидию Бог явно не обделил. Расс постарался смягчить голос.
   – Нам, конечно, удалось за последние несколько лет снизить преступность, но отнюдь не искоренить ее. Поэтому лучше в одиночку не ездить.
   – Я не одна, со мной моя горничная Наоми. – Лидия махнула рукой в сторону двери. – И еще у меня есть маленький пистолет.
   – Надеюсь, вы знаете, как им пользоваться?
   – Если бы не знала, то какой был бы смысл брать его с собой, не так ли? – мило улыбнувшись, спросила женщина. – Не будете ли вы столь любезны указать мне подходящий отель?
   – «Торнадо». Вон он. – Расс показал на двухэтажное здание, расположенное по диагонали от «Источника». – Я провожу вас, а пока вы будете устраиваться, принесу ваши чемоданы.
   – Благодарю вас, – спокойно и вежливо сказала Лидия, но Расс опять почувствовал ее напряжение.
   Впрочем, сам он тоже был слегка напряжен.
   Вроде ничего такого не было в ее раннем приезде, но Расс нечасто встречал женщин, не умеющих опаздывать. Он никак не мог избавиться от мысли, что за неожиданным появлением Лидии что-то кроется. Вряд ли она расскажет. Мужчины всегда считали, что женщины не способны хранить секреты, но собственный опыт научил Расса, что некоторым женщинам это под силу, и при этом они лгут тебе прямо в лицо.
   Запихнув грязный клочок ткани в карман джинсов, Расс вышел вслед за Лидией на улицу и замедлил шаг при виде женщины, стоявшей у экипажа. Худощавая, с шоколадно-сливочной кожей, она не уступала Лидии в красоте. Черные волосы были аккуратно уложены, но строгая прическа не придавала лицу суровости.
   От этой женщины захватывало дух, было в ней что-то царственное.
   Расс остановился перед ней:
   – Здравствуйте, мэм.
   – Здравствуйте, – тихо отозвалась она, не поднимая глаз.
   Да, на Миссисипи знают, как воспитывать прислугу. Расс улыбнулся, пытаясь побороть ее скованность.
   – Расс Болдуин. Вы можете звать меня Расс.
   Лидия подошла к девушке:
   – Это Наоми Джонс.
   – Рад познакомиться с вами, мисс Джонс.
   – И я рада познакомиться с вами.
   На лице Наоми промелькнула едва заметная смущенная улыбка.
   Оглядев шаткую конструкцию из чемоданов и коробок, уложенных сзади экипажа, Расс повернулся к женщинам.
   – Позвольте мне проводить вас, леди, в отель «Торнадо», – сказал он и предложил руки обеим дамам.
   Наоми робко взялась за его локоть только после одобряющего кивка Лидии. Расс заметил, что Наоми едва заметно поморщилась. Наверняка у нее все тело болит после тряски в экипаже, подумал он.
   Женщины обменялись ободряющими взглядами, но Рассу показалось, что в них сквозило и отчаяние. Он снова спросил себя, что же заставило его делового партнера приехать так спешно и без предупреждения. Может, это как-то связано с тем судебным процессом. Что бы там ни было, Расс решил, что ничего не желает знать об этом. Весь последний месяц он работал в отеле почти круглые сутки, и его ждал заслуженный отдых. Он собирался отправиться в Абилин и хорошенько поразвлечься там с Уиллоу или Салли. Но из-за того, что Лидия Кент свалилась как снег на голову, сегодня повеселиться точно не удастся.

   «О боже…», – подумала Лидия Кент на следующее утро при виде своего делового партнера. Расс Болдуин действительно был хорош собой. Увидев его, Лидия снова ощутила беспокойство. Непонятно почему. Ей и до этого приходилось встречать привлекательных мужчин. Но когда Лидия увидела Расса у входа в «Источник» и он легко коснулся ее талии, приглашая пройти в отель, она испытала страх, как и накануне, когда пожимала его руку. Это было странно. И досадно. Еще прошлым вечером на Лидию сильное впечатление произвела мощная фигура Расса. Сегодня он был в темных брюках и светло-серой рубашке, облегающей его широкие плечи.
   – Мисс Джонс к нам не присоединится?
   Разогнав усилием воли туман в голове, Лидия вежливо улыбнулась:
   – Ей кое-что нужно сделать сегодня утром.
   Главным образом отдохнуть. Из-за ушибов поездка превратилась для Наоми в пытку, ей пришлось тяжелее, чем Лидии, поэтому та настояла, чтобы девушка осталась в отеле и отдохнула. Наоми была куда больше чем горничной. Она дорого заплатила за свою преданность Лидии и ее сестре Изабель.
   Лидия коснулась золотых часиков. Эта безделушка да пара бриллиантовых серег – вот и все, что осталось ей от сестры. Когда Лидия надевала их, ей казалось, что Изабель рядом.
   Войдя в отель, Расс снял шляпу. Волосы у него были темные, густые и чуть влажные. Он был чисто выбрит, и Лидии на мгновение захотелось прикоснуться к его лицу. Никогда прежде она не испытывала такое сильное влечение к мужчине, даже ее бывший жених, Уэйд Вэнс, не вызывал в ней таких эмоций. «Должно быть, поездка и беспокойство совсем выбили меня из колеи», – подумала Лидия.
   – Холл вы уже видели. – Расс обвел рукой регистрационную стойку, по обеим сторонам которой располагались уютные зеленые диванчики. Затем обернулся: – А это мой кабинет.
   Лидия последовала за ним к открытой двери, попутно решив, что золотисто-алый ковер перед стойкой просто ужасен.
   Перед кабинетом Лидия помедлила и, наконец, заглянула в просторную комнату. Глаза ее расширились, она не смогла сдержать удивления.
   – О… это очень… мило.
   Сразу было видно, что Расс собирался обосноваться здесь надолго. Помимо огромной кровати красного дерева в комнате стоял большой комод. По правую руку располагался внушительный письменный стол и кожаное кресло, а у противоположной стены – еще два кресла, поменьше. Так не годится, решила Лидия.
   – Вы что, хотите остаться в отеле? – Вопрос сорвался с ее губ прежде, чем она успела себя остановить.
   Расс выгнул темную бровь.
   – А вы против?
   – Просто интересно. – Лидия постаралась, чтобы голос ее звучал непринужденно, но в душе начало нарастать напряжение. – Ведь я владелица отеля, и мне подумалось, что вы не захотите здесь оставаться и уедете на свое ранчо.
   – Я останусь здесь до тех пор, пока отель не откроется.
   Усилием воли Лидия подавила нараставшее в ней раздражение.
   – Если вы боитесь, что я не смогу управлять отелем, то позвольте вас разуверить.
   – Дело не в этом, мисс Кент. Я просто хотел закончить то, что начал.
   Может, тут дело в женщине? Лидия на мгновение закрыла глаза. Откуда вдруг взялась эта мысль? Коря себя, она повернулась и последовала за Рассом через холл к широкой лестнице, украшенной металлическим орнаментом из завитков. Расс помедлил, примеряясь к шагам Лидии. Теперь они поднимались по лестнице.
   – Во-первых, на третьем этаже нужно вставить стекла. Я уже месяц жду, когда мне их доставят, но поставщик все тянет.
   – Что за поставщик?
   Лидия достала из кармана темной-синей саржевой юбки маленький блокнот и огрызок карандаша. На лестничной площадке она остановилась, чтобы записать название фирмы, сделала пометки относительно картин, которые следовало бы повесить вдоль лестницы. Взглянув наверх, Лидия увидела, что Расс смотрит на нее, и ей не сразу удалось отвести взгляд. Она никогда ни у кого не видела таких синих глаз. Они были не светло-голубые, а темные, насыщенного синего цвета.
   Лидия поднялась на второй этаж. Расс провел ее в одну из комнат с белоснежными стенами. Обстановка была скромной: кровать, стол, стул, умывальник и керосиновая лампа.
   – Жаль, что мы пока не можем сделать газовое освещение в каждой комнате.
   – Через пару лет, когда отель начнет приносить прибыль, это можно будет сделать.
   Лидия подошла к массивной кровати и похлопала по матрасу. Твердо, но не жестко.
   – Очень мило.
   – Мы использовали для набивки испанский мох, что вы заказали.
   Расс предложил Лидии пройти через холл в другую комнату. Указывая на большую ванну и умывальник с подведенными к ним трубами, он сказал:
   – Постояльцы номеров попроще будут пользоваться этой ванной. С другой стороны холла четыре больших номера, в каждом – своя ванная комната, как и в вашей комнате на третьем этаже.
   – Это должно привлечь постояльцев.
   Осматривая номера, Лидия делала пометки в блокноте, обсуждая с Рассом вопрос о найме служащих. Конечно, сейчас ей без Расса Болдуина не обойтись, но когда все будет сделано, она даст ему понять, что в его присутствии нет необходимости.
   Они вошли в апартаменты Лидии. Свежий ветерок, беспрепятственно дул через лишенные стекол рамы, разворошил страницы ее блокнота. Лидия оглянулась. Комната, которую она планировала превратить в свой кабинет, была довольно просторной, в углу вполне можно было расположить диван и столик. К кабинету примыкали две спальни и ванная.
   Подойдя к окну, Лидия оглядела шумный город: центральная улица, кузница, тюрьма. Повсюду слышались приветственные возгласы – жители города открывали свои лавочки и мастерские, готовясь встретить очередной трудовой день.
   – Как вы думаете, сколько времени займет окончательная отделка номеров на этом этаже?
   – Как только появится плотник, неделю, максимум две. Он должен прийти на следующей неделе.
   Лидия спиной чувствовала его обжигающий взгляд, и ей это не нравилось. С трудом сдерживая раздражение, она повернулась и подошла к Рассу:
   – Вы проделали большую работу.
   – Спасибо. Хотите осмотреть первый этаж?
   – Да, с удовольствием. – Кухня интересовала Лидию не меньше, чем номера для постояльцев.
   Спустившись вниз, Лидия заглянула в небольшую, но элегантную столовую, обшитую темными панелями, и проследовала за своим деловым партнером в просторную кухню. Через широкое окно лился яркий солнечный свет. У дальней стены был устроен очаг, достаточно вместительный для двух чайников и четырех котлов-треножников, называемых пауками. Плита позволяла одновременно готовить несколько блюд. Сосновый пол, шкафы и кухонные столы – все сверкало новизной.
   – Это великолепно! В точности, как я себе представляла!
   Расс усмехнулся, и, увидев его улыбку, Лидия ощутила смятение.
   – А это кладовая, оборудованная согласно вашим указаниям, – сказал Расс, распахивая перед Лидией дверь.
   Скупо освещенная комната была просторной, вдоль стены располагались стеллажи для хранения продуктов, стояли ящики и корзины. У дверного косяка висел фонарь. Повеяло дымком, и Лидия, оглядевшись, увидела дверь, ведущую в котельную. Также из кладовой можно было попасть в отдельную комнату, предназначенную для хранения овощей.
   Лидия пересекла кладовую, открыла дверь в котельную и очутилась в прохладной темноте. Через мгновение она почувствовала, что Расс стоит совсем близко. Сердце Лидии бешено заколотилось.
   Она повернулась, собираясь попросить Расса принести фонарь. В то же время, думая, что Лидия двинулась дальше, Расс сделал шаг вперед, и девушка уткнулась прямо ему в грудь. Он подхватил Лидию под локоть. Свежий сосновый аромат смешался с запахом кожи и мыла, исходящим от мужчины. Лидия снова ощутила смятение. Расс отступил.
   – Подождите, сейчас принесу фонарь, – тихим, ровным голосом сказал он.
   Кивнув, Лидия глубоко вздохнула, пытаясь успокоить колотящееся сердце. Через несколько секунд она увидела Расса, окутанного мерцающим желтым светом фонаря, глаза его были темны и бездонны.
   По ступенькам они сошли во тьму. В свете фонаря Лидия разглядела пустое помещение. Отлично. Она постаралась не выдать охватившего ее облегчения. Эта пустая комната – то, что ей нужно.
   – Прекрасно.
   – Рад, что вам понравилось.
   Лидия вдруг вспомнила, что они тут совсем одни и Расс стоит очень близко. А если он собирается жить в отеле, то и в будущем он будет близко.
   Сжав в пальцах карандаш, Лидия повернулась:
   – Может, пойдем?
   Расс поднял повыше фонарь, освещая ей дорогу. Лидия прошла через кладовую в кухню и несколько секунд моргала, привыкая к яркому солнечному свету, льющемуся через окно. Кстати, это окно, выходящее на кузницу, нужно будет закрыть.
   Стоя посреди кухни, Лидия задумалась. Она чувствовала удовлетворение, но в то же время ее терзало беспокойство. Отель ей понравился, но Расс Болдуин был явно лишним. Пока он здесь, задуманная ею операция под угрозой. Нужно как можно скорее избавиться от него.

Глава 2

   Он, конечно, будет это отрицать, но в глубине души наверняка уверен, что ей не справиться с отелем в одиночку. Иначе почему он хочет остаться? Лидия специально оговорила в контракте, что будет управлять всем, живя в отеле, и он согласился. Итак, пора приступать. Первым делом нужно избавиться от этого ужасного ковра в холле.
   Перекусив в отеле «Торнадо», Лидия направилась через улицу в торгующий всякой всячиной магазин Хаскелла, расположенный между редакцией местной газеты и адвокатской конторой. Она вошла в магазин и приятно удивилась, увидев камин, в котором жарко пылали дрова, и два кресла в центре помещения. В магазине было все, что душа пожелает, – от метел до сапог, от лопат до мыла. На массивной конторке лежал объемистый и изрядно потрепанный каталог «Монтгомери Уорд».
   Из подсобного помещения вышел худощавый темноволосый мужчина ростом не выше Лидии.
   – Чем могу вам помочь, мэм? Чарли Хаскелл к вашим услугам.
   – Рада познакомиться с вами, мистер Хаскелл. – Лидия протянула руку. – Лидия Кент.
   – А, хозяйка «Источника»!
   Рукопожатие Хаскелла было крепким. Лидия улыбнулась:
   – Да, это я.
   – Как вам наш городок?
   – Очень милый.
   – Ваш отель тут очень к месту. Надеюсь, вы скоро откроетесь.
   – Да.
   – О, так вот какая партнерша у нашего Расса! – раздался женский голос за спиной Лидии.
   Боже, неужели в этом городе все про всех знают? Лидия обернулась и увидела яркую зеленоглазую брюнетку в алом клетчатом платье с черной отделкой у ворота и на рукавах.
   Женщина улыбнулась и протянула руку:
   – Джози Холт. Мой муж – шериф Торнадо. Рада познакомиться с вами.
   Лидия пожала протянутую руку, представилась и высказала комплимент:
   – Ваше платье великолепно, миссис Холт. Где вы достали его?
   – Пожалуйста, зовите меня Джози. – Глаза миссис Холт заблестели. – Это платье я сшила сама.
   – Джози – наша портниха, – пояснил Хаскелл.
   – У вас золотые руки! – Лидия внимательно оглядела платье. Сшито оно было не хуже, чем платья из приданого Лидии, над которыми трудились высокопрофессиональные мастерицы. Приданое ей так и не пригодилось, и все из-за этого мерзавца Уэйда. – Наверное, вы и перешиваете, и по фигуре подгоняете?
   – Конечно. Моя мастерская здесь же, в магазине. – Джози показала на дверь в глубине помещения. – Мне пора приниматься за работу. Извините, что вмешалась в ваш разговор. Я услышала, что вы – партнер Расса, не смогла усидеть на месте.
   – Я очень рада нашей встрече.
   Улыбнувшись, брюнетка скрылась в своей мастерской.
   Чарли обратился к Лидии:
   – Так чем я могу вам помочь, мисс Кент?
   – Мне нужен ковер для холла.
   Хаскелл подвел Лидию к конторке с каталогом.
   – Я думал, Расс уже купил ковер.
   – К сожалению, да, – сухо сказала Лидия.
   Усмехнувшись, Хаскелл привычным движением открыл каталог на разделе, посвященном коврам:
   – Миссис Джози пыталась отговорить его от покупки того ковра.
   Лидия улыбнулась. В это время в магазин зашел другой покупатель, и Чарли, извинившись, отошел обслужить клиента. Через несколько минут, когда покупатель удалился, Лидия выразила желание взглянуть на фабричные образцы.
   Мистер Хаскелл принес из подсобного помещения целый ворох образцов. Просмотрев их, Лидия остановила выбор на одном, сочетавшем черный, бордовый и зеленый цвета. Этот ковер будет прекрасно смотреться с диванами у стойки.
   Хаскелл принялся оформлять заказ.
   – Нужно будет внести задаток, – сказал он, подняв глаза на Лидию.
   – Хорошо. – Лидия сделала пометку в своем блокноте, зафиксировав дату, покупку и цену. – Сколько я вам должна?
   Хаскелл назвал сумму.
   – Но я не возьму деньги, пока Расс не подтвердит заказ, – сказал он.
   – Расс? Думаю, моей подписи достаточно. Я даже не знаю, где сейчас мистер Болдуин.
   Чарли заколебался.
   – Какие-то проблемы, мистер Хаскелл?
   – Вы оба должны подписывать любые заказы.
   Лидии показалось, что она ослышалась:
   – Прошу прощения?
   – Я хочу сказать, что вы не можете заказывать что-либо для отеля, не поставив в известность мистера Болдуина, мэм. – Чарли явно смутился.
   – Ничего не понимаю… – Да что он о себе возомнил, этот мистер Болдуин?! Однако владелец магазина тут был ни при чем, и Лидия постаралась сдержать раздражение. – Я должна найти его.
   – Отдайте ему, когда увидите, пусть подпишет. – Чарли протянул ей счет.
   Лидия вышла из магазина и направилась к отелю. Чем ближе она подходила к «Источнику», тем сильнее закипала в ней злость. Она никогда не спрашивала разрешения купить то или это, за исключением того дня, когда решила подарить Изабель швейную машинку на день ее рождения. Отец всегда давал им деньги, и Лидия могла покупать все, что хотела.
   Старшая сестра Лидии была настоящей мотовкой, деньги никогда не задерживались у нее дольше недели. Но в шитье ей не было равных. Изабель нужна была новая машинка, но отец из-за ее трат урезал сумму, выдаваемую ей на карманные расходы. Тогда Лидия отправилась к отцу и попросила у него разрешения купить Изабель швейную машинку. Отец согласился.
   В отличие от сестры Лидия посредственно шила и разумно тратила деньги. Ей уж точно не нужен надзиратель, который будет следить за всем, что она приобретает для своего отеля!
   Поднявшись на крыльцо «Источника», Лидия краем глаза заметила Расса, выходящего из кузницы. Круто повернувшись, она направилась к нему.
   – Рад видеть вас, мисс Кент. – Приветствуя ее, Расс прикоснулся к полям своей серой ковбойской шляпы.
   Рукава светло-голубой рубашки были засучены, обнажая сильные, мускулистые руки. Поношенные джинсы плотно облегали бедра. А какие широкие у него плечи…
   Лидии пришлось сделать над собой усилие и перестать рассматривать фигуру Расса. Взглянув ему в лицо, она снова поразилась синеве его глаз.
   – Мистер Хаскелл сообщил, что, прежде чем заказывать что-то для отеля, я должна получить ваше разрешение.
   – Не разрешение. – Расс сдвинул шляпу на затылок и прислонился к деревянной стене кузницы. – Только мою подпись. Обе наши подписи.
   – Зачем?
   Расс Болдуин ей не доверяет? Он знает о судебном процессе против Уэйда и потому настроен против нее? В таком случае он не первый, хотя она не сделала ничего дурного.
   – Мы равноправные партнеры, Лидия. – Он произнес ее имя. Сердце Лидии заколотилось. – Дело не в разрешении. Я открыл счет и договорился с Чарли, что любой заказ должен подтверждаться двумя подписями, чтобы мы оба знали, сколько тратим и на что. Мы равны.
   – В таком случае жаль, что вы не поставили меня в известность, прежде чем покупать этот ужасный… этот ковер.
   В глазах Расса промелькнуло удивление.
   – Вы хотите купить другой?
   – Да.
   – Ладно. Думаю, вы лучше меня разбираетесь в меблировке. – Он пожал плечами.
   – Так вы подпишете счет?
   Расс кивнул, и Лидия протянула ему бумагу и карандаш. Она наблюдала, как он подписывает счет, расправив его на стене кузницы.
   – Чарли, скорее всего, попросит задаток. В прошлый раз он сделал именно так.
   – Я позабочусь об этом.
   Расс сжал губы, словно хотел возразить, но передумал.
   – Хорошо.
   – Дело могло бы пойти быстрее, если бы нам не пришлось ждать друг друга. Чем скорее мы откроем отель, тем быстрее вы сможете уехать на свое ранчо или заняться любым другим делом. А я буду управлять отелем.
   – Ага.
   Лидия поняла, что больше ничего она от Расса не добьется и условия счета он менять не собирается. Но она должна доказать ему, что в состоянии сама управлять отелем. Как убедить его в этом?
   Стекла.
   Если она получит стекла, которые до сих пор не удалось достать Рассу, он поймет, что оставляет отель в надежных руках.
   – Кстати, насчет оконных стекол… Может, я поговорю с торговцем, у которого вы их заказали?
   – Он не привез их не потому, что не хочет. Товар до сих пор не поставлен.
   – Ах так… – Лидия кивнула и пошла прочь, сдаваться она не собиралась.
   – Я буду здесь, если вдруг понадоблюсь вам.
   Отлично. Вы мне понадобитесь, когда я привезу стекла.
   – Мы с Наоми едем в Абилин. Уезжаем сейчас и вернемся завтра.
   – Что вам там делать?
   – Хочу подобрать зеркала, может быть, ширмы для нескольких номеров. А вам что-нибудь нужно?
   – Не думаю. – Расс покачал головой. – Надеюсь, вы не за оконными стеклами туда едете?
   А то как же.
   – Вы же сказали, что товар еще не прибыл. До свидания, мистер Болдуин, – улыбнулась Лидия.
   Может, ей и в самом деле не удастся раздобыть эти проклятые стекла, но она, по крайней мере, попытается. Интересно было бы посмотреть на его лицо, когда она вернется с грузом.
   Вечером следующего дня желание Лидии сбылось – поистине стоило посмотреть на выражение лица Расса, когда она остановила повозку между отелем и кузницей.
   Груз был укрыт полотном. Расс подошел к повозке. Сначала он подал руку Наоми, помогая ей сойти, затем повернулся к Лидии, и тут она сдернула полотно.
   На красивом лице Расса отразилось изумление. Лидия хихикнула.
   – Как вам это удалось?!
   – Ну, это не совсем то, что мы заказывали, но сгодится. Поставщик познакомил меня с парнем, который строил дом. Его жена никак не могла решить, что ей нужно, и он решил продать оконные стекла. Я заплатила ему чуть больше той суммы, которую он выложил за стекла, и предложила бесплатное проживание в «Источнике» в течение двух дней после того, как отель откроется.
   – Вы заплатили ему… Вы получили стекла и предложили парню номер? – Расс выглядел удивленным и слегка раздосадованным.
   – Да. Если вам не нравится, что я предложила ему номер, то я сделала это исключительно в рекламных целях. Он может порекомендовать наш отель своим знакомым.
   – Это умно. Очень умно. Я так и знал, что вы собирались именно за стеклами.
   Расс потер подбородок. Он все еще выглядел озадаченным. Он внимательно смотрел на Лидию, и на его лице читалось искреннее восхищение.
   Может быть, теперь Расс поверит, что Лидия способна управлять отелем. Почему бы ему наконец не уехать и не предоставить отель в ее распоряжение?
   – Теперь мы сможем быстрее открыть отель, и я смогу въехать туда через неделю. Если мы разделим обязанности, дело пойдет скорее.
   – Ну да. – Расс задумчиво смотрел на Лидию. – Но, по-моему, нам лучше оставить все как есть.
   Черт! Стараясь не выдать бушевавших в ней эмоций, Лидия сжала губы.
   – Очень хорошо. Но должна сказать вам, что это очень непрактично.
   Расс полез в карман брюк и достал листок бумаги. Протянув руку, он вложил его в ладонь Лидии. Она посмотрела на листок. Опять телеграмма.
   – Тони, телеграфист, сказал, что вы ему продыху не даете, каждый день телеграммы получаете. – Лидия молчала. Да какое Рассу дело до того, сколько телеграмм она получает? – Если они касаются отеля, мы можем обсудить их прямо сейчас.
   В этой телеграмме, наверное, новости от папы или мамы по поводу состояния ее раненого зятя. В других телеграммах информация, которую Расс не должен видеть. Комкая листок, Лидия постаралась придать своему голосу спокойствие.
   – О, это не имеет ничего общего с отелем.
   – Гм… Если я вам понадоблюсь, позовите.
   Он ей не понадобится. Надо постараться, чтобы до него это дошло.
   Расс усмехнулся и приподнял шляпу.
   Лидия сжала телеграмму в кулаке. С Рассом Болдуином нужно быть осторожнее. Было очевидно, что он не собирается покидать отель, по крайней мере какое-то время. Если она не сможет убрать его с дороги, ей придется пересмотреть свои планы. Слишком многое поставлено на кон.
* * *
   Прошла неделя, а Расс все не мог смириться с тем, что Лидия обошла его и достала оконные стекла. Та еще штучка. Если она и со своим бывшим женихом так же управилась, неудивительно, что суд вынес решение в ее пользу. Но в глубине души Расс восхищался изобретательностью Лидии. Жаль, что не ему пришла в голову эта блестящая идея.
   Несколькими днями ранее Лидия переселилась в «Источник», но Расс видел ее лишь мельком. Они оба много работали, собираясь открыть отель, как только будут закончены номера на втором этаже. Лидия и Наоми пересмотрели все кровати, составили меню, проверили все кастрюли, чайники и другую кухонную утварь. Закончив с оконными стеклами на третьем этаже и меблировкой номеров, Расс принялся налаживать паровое отопление и газовое освещение. Теперь он был уверен, что справится с любой проблемой, которая может возникнуть.
   Он знал, что делает Лидия, но любопытство его не утихало. Накануне вечером она получила еще одну телеграмму. Тони Сантос рассказал об этом, когда принес телеграмму для Расса. С тех пор как она вернулась из Абилина неделю назад, это была уже третья телеграмма. От кого, черт возьми, она получает столько телеграмм и почему?
   Ничего подозрительного в этом, конечно, не было, но этот факт, как и многие другие детали, не переставал интересовать Расса. Он пытался понять, что собой представляет Лидия. Вылезая утром из постели и натягивая брюки, Расс думал о ней.
   Он задумчиво посмотрел в зеркало умывальника, и глаза его сузились. Память перенесла его в прошлое и оживила воспоминания о предавшей его Эми Янг, с которой был когда-то помолвлен.
   Восемь лет прошло, а он все еще помнил, какую жгучую ярость испытал, когда узнал, что его невеста согласилась обручиться с ним только для того, чтобы скрыть свою интрижку с другим. Расс ей, конечно, нравился, но любила она не его.
   С тех пор он приучился не игнорировать сомнения и колебания и обращал внимание на любые подозрительные мелочи. Вроде бесчисленных телеграмм Лидии Кент. Ему не в чем подозревать Лидию, но к ней явно следует присмотреться.
   Намылив кисточку для бритья, Расс провел ею по лицу. Он потянулся за бритвой, и тут внимание его привлек громкий щелчок. Рассу показалось, что звук раздался в холле. Он прислушался, но в отеле царила тишина. Расс поднес бритву к лицу, и вдруг за дверью его апартаментов раздался такой пронзительный вопль, что он едва не порезался.
   Такой крик мог означать только одно – случилось что-то серьезное. Отшвырнув бритву, Расс метнулся к письменному столу, на бегу стирая с лица пену. С кольтом в руке он выскочил в холл.
   В окна уже сочился бледный предутренний свет, очерчивая фигуры мужчины и женщины в той стороне холла, куда выходила дверь столовой. Женщина стояла спиной к Рассу, но бородатое лицо мужчины он видел отчетливо. Как и револьвер, направленный незнакомцем на женщину!
   Не желая пугать мужчину, Расс прижал кольт к бедру. Уголком глаза он уловил какое-то движение. Быстро взглянув на лестницу, Расс увидел на ступеньках Лидию и Наоми. Он поднял руку, подавая им знак оставаться на месте.
   – Эй, мистер, что здесь происходит? – Расс старался, чтобы голос его звучал спокойно и уверенно. – Почему бы вам не опустить револьвер?
   – Нет!
   – В этом отеле оружие вам не понадобится.
   Расс уже приблизился достаточно, чтобы различить ярость, полыхавшую в глазах мужчины.
   На незнакомце был костюм-тройка, помятый, но отлично скроенный, а на женщине – изорванное платье. Волосы ее скрывал темный платок. Она съежилась и заметно дрожала.
   Расс предпринял еще одну попытку:
   – Давайте поговорим спокойно.
   Мужчина не обратил на него внимания.
   – Минни, мне жаль, – умоляюще сказал он. – Это больше не повторится.
   Женщина покачала головой.
   – Пожалуйста, давай вернемся домой. – Незнакомец сделал шаг к женщине. – Мне правда жаль.
   Если бы не отметины на лице женщины, Расс подумал бы, что является свидетелем обычной семейной размолвки. Но ссадины и синяки говорили о другом. Он придвинулся ближе, собираясь заслонить женщину.
   – Оружием проблем не решить, – сказал Расс.
   – Это дело мое и моей жены! – прорычал мужчина, по-прежнему направляя револьвер на женщину и неотрывно глядя на нее. – Ты вернешься со мной домой.
   Он потряс револьвером, и женщина в испуге отшатнулась.
   Расс навел кольт на мужчину:
   – Положите оружие, иначе я выстрелю.
   – Не суйте свой нос в чужие дела.
   Мужчина посмотрел на Расса. Женщина метнулась к лестнице.
   – Ты не уйдешь! – проревел мужчина.
   Не успел Расс опомниться, как незнакомец спустил курок. Раздался выстрел. Кто-то вскрикнул.
   Женщина осела на пол. Мужчина тут же направил револьвер на Лидию.
   Одним движением Расс прицелился в плечо мужчины и спустил курок. В последнюю минуту мужчина повернулся к Рассу, и пуля угодила ему в грудь. Он вскрикнул и упал навзничь, успев еще раз выстрелить.
   Воздух наполнился едким запахом пороха. Подскочив к мужчине, Расс отбросил револьвер и склонился над телом, пытаясь нащупать пульс. Ничего. Он проверил пульс у женщины. Тот же результат. По ее спине расползалось кровавое пятно.
   Что здесь, черт возьми, происходит?
   – Вы в порядке? – Расс повернулся и увидел, что Лидия опустилась на ступеньку, прижав руку к правому предплечью. По ее пальцам струилась кровь. Рукав темно-зеленого халата совсем намок.
   Она ранена! Расс швырнул пистолет на пол и поспешил к Лидии.
   – Дайте посмотреть, – сказал он, опустившись перед ней на колени.
   Глаза Лидии расширились от шока.
   – Думаю, это просто царапина, – пробормотала она, задыхаясь.
   Для царапины слишком много крови.
   – Лидия, я должен взглянуть на рану. Я осторожно. – Расс умоляюще взглянул на Наоми.
   Чернокожая женщина опустилась на ступеньку за спиной Лидии и обняла ее за талию.
   – Все хорошо. Пусть мистер Болдуин посмотрит.
   Лидия медленно опустила руку. Когда Расс дотронулся до ее плеча, Лидия застонала, и этот стон отозвался в самом сердце Расса. Он отстранился. Такое же чувство он испытал, когда услышал о том, что случилось с отцом. Усилием воли Расс прогнал тягостные воспоминания.
   – Можете снять халат? Или я отрежу рукав.
   – Я попробую, – прошептала Лидия, неуклюже развязывая пояс. Полы халата разошлись, открыв белую ночную рубашку с маленькими пуговками.
   Наоми осторожно стянула халат с неповрежденной руки.
   Расс смотрел на Лидию, лицо ее было пепельно-бледным. Она часто дышала, грудь вздымалась под тонким полотном рубашки. Расса окутал аромат лаванды. В темных глазах Лидии отражалась боль. Заплетенные в косы волосы растрепались.
   – Пойдемте в мою комнату.
   – О нет! – На лице Лидии отразилось смятение. – Я же в ночной рубашке.
   Она говорила так, словно ей предстояло пройти через холл, полный людей. Расс едва заметно улыбнулся:
   – Лидия, вы должны снять халат, чтобы я мог осмотреть рану. Вы же не хотите, чтобы я делал это здесь, правда?
   – Н-нет.
   Лицо девушки совсем побледнело, из раны по-прежнему сочилась кровь. Наоми помогла ей встать.
   – Я донесу ее. – Расс подхватил Лидию на руки.
   – О! – Она вцепилась в его плечо. – Я дойду сама.
   – Так будет быстрее.
   – Я правда могу дойти сама! – настойчиво повторила Лидия слабым голосом.
   – Рад это слышать, – ответил Расс, но не отпустил ее.
   Наоми спешила следом, словно курица-наседка.
   У Лидии не было сил спорить, она прижалась к Рассу и опустила голову ему на плечо. Боль обжигала руку, она чувствовала, как пульсирует кровь. Стараясь не стонать, Лидия попыталась думать о чем-нибудь другом. Она украдкой посмотрела на Расса.
   – Я испачкаю вас кровью.
   – Помоюсь.
   Лицо его было сосредоточенно. Войдя в комнату, Расс опустил Лидию на свою огромную смятую постель. Издав протестующий возглас, девушка попыталась сесть. Расс положил ей руку на плечо.
   – Не двигайтесь. Вы бледны и можете потерять сознание.
   Лидия повиновалась. Он сел на краешек постели. Лидия почувствовала себя очень маленькой по сравнению с ним. Боль впивалась в ее тело миллионами острых игл, по щекам потекли слезы.
   Наоми подошла к постели, и он отстранился, давая ей возможность снять с Лидии халат. Рукав ночной рубашки совсем пропитался кровью.
   – Рана сильно кровоточит. – Расс повернулся к умывальнику и взял бритву. – Я должен отрезать рукав.
   – Нет! Эта рубашка – часть моего прида… она совсем новая!
   – Либо я отрежу рукав, либо совсем сниму ее с вас.
   Поняв, что, не согласившись пожертвовать рукавом, останется голой, Лидия кивнула:
   – Хорошо.
   Расс разрезал рукав, пропитавшаяся кровью ткань разошлась, открыв руку. Отложив бритву, Расс склонился над раной.
   Слабый свет газового рожка не давал возможности оценить, насколько рана глубока. Наоми зажгла керосиновую лампу у постели Расса и подняла ее повыше.
   – Спасибо, – пробормотал он.
   Янтарный свет озарил Лидию. Рана была неглубокой и тянулась по диагонали дюйма на четыре к плечу. Как ни осторожен был Расс, Лидия поморщилась от боли.
   – Не знаю, нужно ли зашивать. – Расс был так близко, что его дыхание коснулось ее щеки. – Я пошлю кого-нибудь за нашей медсестрой.
   – Обо мне позаботится Наоми. Она лечила всех в нашем доме.
   Словно не слушая Лидию, Расс повернулся к чернокожей девушке:
   – Вода в тазу, наверное, еще не остыла. Намочите полотенце, которое лежит на умывальнике, и принесите его сюда.
   Через несколько секунд Наоми вернулась с полотенцем. Расс осторожно прижал влажную ткань к ране. Лидия поймала себя на мысли, что не может оторвать взгляд от его гладкой бронзовой кожи плеч. Руки у Расса были большие и сильные, а прикосновения легкие, как перышко. Лидия ощущала тепло, исходящее от его тела. Она предпочитала думать о нем, а не о пожиравшей ее боли.
   Внезапно в дверь отеля постучали. Звук был приглушенным, но хорошо слышным.
   – Расс? Что случилось? – послышался мужской голос.
   – Это Эф, – сказал Расс, глядя на Наоми. – Можете подержать полотенце? Я сейчас вернусь.
   Наоми прижала полотенце к ране, Расс вышел из комнаты. Через мгновение Лидия услышала в холле неразборчивое бормотание. Сначала говорил Расс, а потом кто-то незнакомый. Единственное, что она смогла разобрать, – это слова «кровь» и «выстрел».
   Не отрывая взгляда от двери, Лидия прошептала Наоми:
   – Ты думаешь, эта бедная женщина была той, кого мы ждали?
   Несколько дней назад Лидия получила зашифрованную телеграмму, извещавшую о скором появлении первой гостьи.
   Не успела Наоми кивнуть, как в комнату широким шагом вошел Расс.
   – Ближайший врач живет в восьми милях, в Форт-Грир. Эф, кузнец, приведет медсестру, а потом сходит за шерифом.
   – Мне не нужна медсестра, – запротестовала Лидия. – Наоми позаботится обо мне.
   – Кэтрин – отличная медсестра, – не отступал Расс, – не обижайтесь, мисс Джонс.
   – Я не обижаюсь, – ответила Наоми, бросив на Лидию неуверенный взгляд.
   Лидия знала, что Наоми не хотела привлекать к ним ненужное внимание, да и сама Лидия этого не хотела. Самое безопасное – позволить Рассу делать то, что он считает нужным.
   Расс снова уселся на постель, плотно прижав полотенце к ране. Лидия едва слышно застонала, мысли ее путались, кровь пульсировала в жилах.
   – А та женщина, она мертва?
   – Боюсь, что да, – тихо ответил Расс, внимательно глядя на Лидию своими пронзительными синими глазами. – Вы знаете кого-нибудь из них?
   Лидия опустила глаза:
   – Нет.
   В каком-то смысле это не было ложью. Лидия не была уверена, что погибшая женщина была той, кого они ждали следующей ночью.
   Лидия пыталась сдержать слезы. Она вспомнила синяки и ссадины на теле женщины, и в памяти снова всплыла Изабель. Сестра Лидии погибла точно так же, пытаясь сбежать от избивавшего ее мужчины.
   Этот незнакомец был, по всей вероятности, мужем Минни. Он последовал за ней сюда, просил прощения и умолял жену вернуться домой. Даже если он не знал, что этот отель был одним из звеньев тайной цепи убежищ для женщин, страдающих от насилия, он мог проболтаться, что жена укрылась в Торнадо.
   Расс убил мужчину и сам того не желая помог Лидии сохранить тайну. Защитил ее.
   Как ей хотелось рассказать Рассу правду, но она не могла этого сделать. От ее молчания зависела жизнь людей. Лидия не смогла спасти сестру, но в ее силах помочь другим, таким как Наоми.
   – Как вы себя чувствуете? – Лицо Расса выражало сочувствие и заботу. – Хотите что-нибудь выпить? Воды? Виски?
   Лидия с удовольствием выпила бы виски, да что угодно, лишь бы заглушить терзающую ее боль, но ей нельзя было терять голову.
   – Нет, спасибо, я в порядке.
   Нахмурившись, Расс одной рукой сильнее прижал полотенце к ране. Другой рукой он поддерживал Лидию за локоть. Расс сидел так близко к ней, что мог видеть ее грудь под тонкой рубашкой. Чуть отстранившись, он заставил себя думать о случившемся.
   Пуля могла попасть Лидии не в руку, а в грудь. Она могла погибнуть. Снова и снова Расс проигрывал в своем воображении произошедшее. Сначала мужчина выстрелил в свою жену, а потом, несмотря на то что Расс направил на него свой кольт, прицелился в Лидию. Почему?
   – Расс?
   Обернувшись, он увидел в дверях красивую черноволосую женщину с кожаной сумкой. На ней было серо-белое платье, прямые волосы прикрыты платком, в голубых глазах светилось сочувствие.
   – Эф рассказал мне, что случилось.
   Расс встал и указал на Лидию:
   – Это мой новый партнер, Лидия Кент, и ее горничная, Наоми Джонс. Леди, это Кэтрин Блю.
   Отступив в сторону, он позволил Кэтрин приблизиться к постели. Когда Кэтрин, осмотрев рану, начала промывать ее карболкой и водой, Лидия крепко зажмурилась и вцепилась в руку Наоми.
   Расс смотрел на Лидию. Она сказала, что не знает ни мужчину, ни женщину, но он не мог избавиться от ощущения, что Лидия что-то скрывает.
   Может, она и не имела никакого отношения к случившемуся, но интуиция подсказывала Рассу обратное. Ни одной женщине больше не обмануть его, как это сделала Эми. Расс решил, что пока не выяснит, что происходит и что скрывает Лидия, он из отеля не двинется.

Глава 3

   Газовый светильник померк, потом снова ярко загорелся. Расс бросил взгляд на Мэтта, который играл с выключателем.
   Его черноволосый брат был чуть ниже ростом и на год младше Расса, которому исполнился тридцать один. Мэтт внимательно рассматривал светильник, заинтригованный так же, как и Расс, когда впервые увидел газовое освещение.
   – Я вижу, ты наконец вставил стекла на третьем этаже.
   – Моей заслуги тут нет, это все мисс Кент.
   – Неужели? – Эф, сидевший в кресле у письменного стола, удивленно поднял брови. – И как ей это удалось?
   Расс рассказал о сделке, заключенной Лидией в Абилине.
   Мэтт усмехнулся:
   – Так она обошла тебя? Я уже хочу с ней познакомиться… Как ее рука? – поинтересовался Мэтт. – Эф говорит, в нее стреляли.
   – Кэтрин наложила несколько швов. – Расс вспомнил бледное лицо Лидии, кусающей губы от боли. Он предложил ей взять в зубы ремешок от его бритвы, но она лишь сильнее схватилась за руку Наоми, изо всех сил стараясь не стонать. – Мисс Кент поправится.
   – В городе говорят, она красивая женщина.
   – Это так, – подтвердил Расс. – И голова у нее хорошо варит. Она заключила контракт с Перл, теперь та будет готовить для отеля десерты.
   Лицо брата выразило восхищение.
   – Привлечь владелицу лучшего в городе ресторана… это очень умно. Теперь Перл будет знать, что вы не собираетесь отбивать у нее клиентов, да еще и будет заботиться о процветании отеля. Наверное, стоит остаться в городе и познакомиться наконец с мисс Кент.
   Рассу это не понравилось. Мэтт наверняка пригласит Лидию на ужин или на прогулку, попытается поцеловать ее. Но какого черта! Расс даже не был уверен в том, что Лидия ему нравится, так почему ему не по душе планы брата?
   Он откинулся в кресле и положил ноги на стол.
   – Ты же всю неделю пропадал на собрании Ассоциации ковбоев. Разве тебе не нужно на ранчо?
   – Ты прав, – кивнул Мэтт. – Па сказал, что я ему не нужен, но мы оба знаем, что ему пока трудно ходить.
   Расса кольнуло чувство вины. Доктор Батлер из Форт-Грир сказал, что отцу повезло. То, что случилось, могло стоить ему жизни. Па чинил изгородь у оврага и напоролся на торчащий сук, пронзивший бедро. Он чуть не умер от потери крови. Слава богу, Мэтт вовремя нашел его.
   Вообще-то починкой изгороди должен был заняться Расс. Если бы он не предпочел работу забавам с девчонкой из Абилина, па был бы здоров.
   Расс снова подумал о брате.
   – Вы выяснили, были ли кражи скота в других округах?
   – Да, пострадали некоторые ранчо в Тейлоре и Каллахане.
   – Тот же скот?
   – Нет. Насколько я знаю, никто, кроме па, не экспериментировал со скрещиванием герефордов и лонгхорнов. Угоняли в основном лонгхорнов. Думаю, наше стадо и стадо Росса попали под удар потому, что они самые крупные в округе. То же самое – в округе Каллахан.
   Брэм Росс был их ближайшим соседом, они давно дружили семьями. Расс знал, что Джейк Росс, его брат Брэм и их дядя Айк, как и Мэтт, делали все, чтобы поймать угонщиков скота.
   – Я говорил с па вчера, он сказал, что мы потеряли больше ста голов.
   До того, как начались кражи, отец собирался погасить закладную за счет продажи скота. Но такая большая потеря означала, что достаточную сумму не удастся собрать, даже если скот будет продан по максимальной цене.
   Мэтт громко вздохнул и направился к двери:
   – Все это означает, что мне действительно пора возвращаться на ранчо.
   Расс и Эф поднялись с кресел. Мэтт обернулся:
   – Ты нашел покупателя на твою долю в отеле?
   – Одного. Утром получил телеграмму от чикагского бизнесмена. Он готов заключить сделку.
   Расс хотел сообщить об этом Лидии еще несколько часов назад, но узнал, что она взяла кабриолет и куда-то уехала. Мысль о том, что она отправилась куда-то одна сейчас, когда еще так свеж в памяти инцидент со стрельбой, выбила Расса из колеи.
   Трое мужчин проследовали к выходу.
   – Если мисс Кент и вправду так хороша, как говорят, очень жаль, что ты не будешь больше ее деловым партнером, – сказал Мэтт.
   – Красота в ней не главное.
   – Что же может быть важнее?
   – Мне интересно, что происходит у нее в голове, – сказал Расс усмехнувшись.
   – И с каких пор тебя интересует, о чем думает женщина? – Мэтт внимательно посмотрел на брата.
   Раньше его это действительно не заботило. Пока не появилась Эми.
   – С тех пор, как Лидия Кент стала моим партнером. Представь, она потащила мужика в суд за то, что тот отказался жениться на ней.
   Глаза Эфа и Мэтта расширились от удивления, они застыли на месте.
   – В суд? Потому что он не женился на ней? – изумленно спросил Эф.
   – Они были помолвлены, но потом парень передумал. Она подала на него иск за нарушение обещания и выиграла дело.
   – Не может быть!
   Расс прекрасно понимал чувства Мэтта.
   – Очевидно, она не склонна кое-что прощать.
   Эф покачал головой:
   – Если мужчина отказался взять ее в жены, так ей лучше бы сидеть и помалкивать.
   – Может, она хотела отомстить за унижение, – сказал Расс.
   – Или показать, что не нуждается в нем, – мрачно заметил Мэтт.
   Расс взглянул на брата:
   – Вспомнил об Эннелайзе?
   При упоминании о женщине, разбившей ему сердце и бросившей его много лет назад, лицо Мэтта посуровело.
   – Что-нибудь передать па?
   – Нет. Я выкрою время и заеду на ранчо.
   Расс проводил гостей до двери. Мэтт помахал рукой и вместе с кузнецом зашагал прочь.
   Расс уже хотел закрыть дверь, как услышал за спиной мягкий голос:
   – Мистер Болдуин?
   Он обернулся и увидел на лестнице Наоми Джонс.
   – Мисс Джонс? Как поживаете?
   – Прекрасно, спасибо. – Волосы ее закрывал темный платок, поверх голубого ситцевого платья был повязан белоснежный передник. – Прошу прощения, что потревожила вас, но я беспокоюсь. Лидия… мисс Кент не вернулась из поездки.
   Расс нахмурился. Скоро совсем стемнеет.
   – Может быть, она задержалась в городе?
   – Нет, если бы она вернулась, то сразу пришла бы в отель.
   Лидия отсутствовала уже долгое время. После перестрелки в холле Расс понимал, почему горничная так волнуется. Оставалось надеяться, что с Лидией ничего не случилось.
   – Я сейчас же отправлюсь на поиски.
   – Благодарю вас.
   – Вы знаете, куда именно она направилась?
   – Нет, но я знаю, что она поехала в западном направлении.
   – Не беспокойтесь, я найду ее.
   Расс надеялся, что отыщет Лидию в целости и сохранности.
   – Еще раз спасибо. – Девушка улыбнулась и зашагала вверх по лестнице.
   Вооружившись кольтом, Расс вышел из отеля и направился в конюшню, где стоял его мерин. Сев на лошадь, Расс пустил ее галопом по дороге, ведущей на запад. Он надеялся, что сумеет отыскать Лидию до наступления темноты.
   На прерию опускались сумерки. В двух милях от города Расс вдруг заметил в высокой траве знакомые очертания. Кабриолет.
   Расс почувствовал, как ослабевает напряжение, сковывавшее его на протяжении нескольких часов. Пришпорив лошадь, он подъехал к кабриолету. Вдруг от экипажа отделилась тень. Послышался щелчок взводимого затвора.
   – Стойте!
   Да, это ее голос.
   – Мисс Кент?
   – Мистер Болдуин?
   – Да.
   – Я чуть не застрелила вас.
   Ну, по крайней мере, у нее при себе оружие.
   – Рад, что вы умеете с ним управляться.
   Бросив револьвер на сиденье кабриолета, Лидия положила руку на круп лошади.
   – Что вы здесь делаете?
   Расс хотел задать ей тот же вопрос.
   – Мисс Джонс беспокоится о вас. Уже поздно, а вы до сих пор не вернулись в отель. Она просила меня поискать вас. Вы в порядке?
   – Да, со мной все хорошо.
   Расс спешился, заметив, что волосы Лидии слегка растрепаны, а в темных локонах торчат соломинки.
   – Мне жаль, что я заставила Наоми волноваться. – Лидия наклонилась и приподняла левую ногу лошади, впряженной в кабриолет. – В подкову забился камень, кобыла хромает.
   Расс осмотрелся. Ночь уже опустилась на прерию, погрузив ее во тьму. На небе ярко сияла луна. Вокруг царила тишина.
   – Давно она захромала?
   – Я заметила это несколько минут назад и остановилась. Решила, что распрягу ее и поведу в город.
   Расс отстранил Лидию и принялся изучать копыта кобылы. С правой передней подковой было все в порядке, а в левой он действительно нащупал камешек и удалил его.
   – Остальные копыта в порядке, – сказал он, – но кобылу действительно лучше распрячь.
   Лидия кивнула и принялась за дело. Помогая ей, Расс заметил, что девушка старается не напрягать раненую руку.
   – Вы хорошо себя чувствуете?
   Лидия увидела, что взгляд Расса устремлен на ее руку.
   – Да, спасибо.
   За время своего отсутствия Лидия могла съездить в Абилин и вернуться, так где же она пропадала?
   – Вы заблудились? Я искал вас после обеда, но вы к тому времени уже уехали.
   – Да, заблудилась, – поспешно ответила она.
   Слишком поспешно. Расс не знал, верить ли ей.
   Похоже было на то, что она согласилась, только чтобы избежать дальнейших расспросов. Расс не любил скрытных женщин.
   – Вы всего в двух милях от города. Хорошо, что я нашел вас. Вы могли проплутать всю ночь.
   – Вряд ли. Кобыла хорошо знает дорогу домой.
   Действительно. Так почему Лидия не позволила лошади вернуться? Расс впряг в повозку своего мерина. Он, конечно, не приучен к этому, но до города как-нибудь дотянет.
   Пока Расс расседлывал мерина, Лидия привязала кобылу к кабриолету сзади. Затем Расс помог Лидии забраться в кабриолет и сел рядом. Экипаж был небольшой и совсем не предназначен для мужчин такого роста. В результате мисс Кент оказалась втиснутой между стенкой кабриолета и Рассом.
   Расс сложил крышу кабриолета, чтобы удобнее было сидеть. Теснота, впрочем, была не главной проблемой. Больше всего его волновала сидящая рядом женщина. Расс ощущал исходящий от нее аромат. Лидия поерзала, устраиваясь поудобнее, и ее прикосновения вызвали в воображении Расса чарующую картину: обнаженное тело Лидии, и он зарывается лицом в ее темные, сладко пахнущие волосы. Расс стиснул зубы.
   Он взял поводья, и кабриолет медленно покатился к городу. Расс заметил, что, когда отыскал Лидию, она не была напугана, только настороженна. Сидя рядом с ней, он не мог понять, почему здесь, в открытой прерии, он чувствует только ее аромат.
   – Далеко ездили?
   – На несколько миль к юго-западу.
   – В этом районе два ранчо, Джейка Росса и Райли Холта. Вы могли остановиться у любого из них и узнать дорогу.
   – Сначала я не поняла, что заблудилась, – скрывая раздражение, объяснила Лидия и взглянула на часики, приколотые к корсажу.
   Как долго она плутала? Может, ездила кругами?
   Кроме ранчо его друзей, подумал Расс, недалеко отсюда пара небольших ферм, где Лидии могли помочь.
   – Рад, что с вами все в порядке. – Его взгляд скользнул по точеному профилю девушки, освещенному мягким лунным светом. – Мисс Джонс будет рада.
   Теперь внимание Расса сосредоточилось на ее груди, он завороженно смотрел на маленькие пуговки на светло-голубом корсаже, мерцавшие в лунном свете. В нем нарастало напряжение, и он туго сжал поводья.
   – Мне жаль, что я доставила столько волнений Наоми.
   – А меня вам не жаль?
   Лидия подняла брови:
   – А вы волновались?
   – Да, – признался Расс. – Особенно после того, что случилось на днях в отеле. Я уже говорил вам, что женщине здесь не следует ездить одной.
   – Я не собиралась уезжать надолго, – сухо сказала Лидия.
   Да она, похоже, не понимает. Что, если бы кто-нибудь напал на нее? Мужчине достаточно взглянуть на нее, чтобы вообразить бог знает что. Расс попытался отогнать эти мысли.
   Он уже испытывал раньше подобное влечение, но на этот раз не позволит ему победить себя.
   Внезапно Лидия поморщилась и схватилась за раненую руку.
   – Простите, тут ухабы. Я знаю, вам больно.
   – Ничего. – Лидия положила руки на колени.
   Расс вдохнул ночной воздух, смешанный с ароматом лаванды.
   – Зачем вы меня искали сегодня днем?
   – Хотел поговорить насчет отеля.
   – Слушаю.
   Лидия замерла в ожидании, сжав затянутые в перчатки руки.
   – Я получил телеграмму от человека, который хотел бы выкупить мою долю в отеле.
   – Что? – Лидия изумленно повернулась к Рассу. – Вы хотите продать свою долю?
   – Вынужден.
   – Почему?
   Расс сдвинул шляпу на затылок, стараясь сосредоточиться на разговоре, а не на ощущениях, которые вызывала у него сидящая рядом женщина.
   – Сначала доля принадлежала моему отцу.
   – Я помню.
   – Ему нужны были деньги на разведение скота, поэтому я выкупил у него долю. Когда отцу понадобилось больше быков, он заложил ранчо.
   – И сейчас нужно погасить закладную?
   – Да. Мы могли бы погасить ее из той суммы, что рассчитывали выручить от продажи новой породы, но тут вмешались угонщики скота. Теперь, даже если мы продадим скот по максимальной цене, нам не собрать нужной суммы.
   – Сколько скота у вас угнали?
   – Больше сотни голов. Среди них – быки-производители. Мой брат и наши соседи пытаются поймать грабителей, но пока безрезультатно.
   Лидия кивнула. Некоторое время они ехали в молчании, тишину нарушал только шорох травы под колесами кабриолета и отдаленный вой койота.
   – Так вы поместили объявление о продаже своей доли в газете и этот человек откликнулся на него?
   – Да. Мистер Теодор Джулиус из Чикаго. Он собирается в Торнадо через несколько дней.
   Лидия заволновалась:
   – Он хочет переехать сюда? Будет жить в отеле?
   – Вы хотите знать, не собирается ли он встать у вас на пути и вмешиваться в управление отелем?
   – Я этого не говорила.
   Волнение Лидии внезапно вызвало у Расса злость. Наверное, виной тому желание выбросить ее из головы, а может, чувство вины за то, что случилось с отцом.
   – Если вы так настроены против партнера, – резко сказал Расс, – зачем было покупать долю в отеле?!
   – Я ничего не имею против партнера.
   – До тех пор, пока он вам не мешает?
   Лидия гордо вскинула подбородок.
   – Да, до тех пор, пока он мне не мешает, – сказала она холодно.
   Рассу захотелось вцепиться ей в плечи и встряхнуть. Или поцеловать. Сделать что-то, чтобы разрушить эту отчужденность. Он так крепко сжал поводья, что кожаные ремни туго врезались в ладони. Усилием воли Расс сосредоточился на дороге.
   Ночной ветерок принес запах дыма. Расс смотрел на дорогу, упорно стараясь не думать о сидящей рядом девушке и о том, что тела их соприкасались всякий раз, когда повозка колыхалась на ухабах.
   Расс чувствовал, что сходит с ума. Ему хотелось прикоснуться к ее матовой коже, ощутить вкус ее губ. Он хотел знать, о чем она думает.
   Нет, ему совсем неинтересно, что творится у нее в голове. Он даже не будет пытаться это узнать.

   Лидия чувствовала, как пульсирует кровь в раненой руке. Казалось, что нервы тоже вибрируют. Может, оттого, что Расс поймал ее на лжи, а может, потому, что он так близко.
   Кабриолет был слишком мал для двоих, и Лидия сидела чуть ли не у Расса на коленях. Как она ни старалась отодвинуться от него, тела их все равно соприкасались. Несмотря на ноющую боль в руке, Лидия не могла оторвать взгляда от лица Расса. Он был небрит, и короткая щетина придавала ему несколько угрожающий вид. Лидия вдохнула исходящий от него запах. В лунном свете она видела его грудь в распахнутом вороте рубашки.
   – Приехали, – сказал Расс.
   Лидия почувствовала, как напряглись его руки, натягивая поводья. Кабриолет остановился у черного входа в отель.
   – Отведу лошадей в конюшню, – сказал Расс.
   – Спасибо.
   Усилием воли Лидия заставила свой голос звучать спокойно, но когда Расс протянул руку, предлагая ей сойти с кабриолета, сердце ее бешено заколотилось. Она поспешила войти в отель и поднялась по лестнице.
   Гарнер Кент ввел Лидию в свою деловую жизнь сразу, как только она стала взрослой. По отношению к мужчинам она никогда не испытывала неловкости. Но Расс Болдуин заставлял ее испытывать неловкость всякий раз, когда она сталкивалась с ним. Его крепкое тело, которого так и хотелось коснуться. Глубокая синева глаз, то страстных, то холодных.
   Нет. Она не будет думать об этом.
   Лидия вошла в комнату и зажгла светильник. Из окна веял свежий ночной ветерок, но ей было жарко. Она все еще ощущала прикосновения его тела…
   – Лидия? – В комнату вбежала Наоми, шаги ее заглушал большой ковер, устилавший пол.
   Лидия сжала ее руки:
   – Со мной все хорошо.
   – Я так боялась, что с тобой что-то случилось, что отправила мистера Болдуина искать тебя. Ты из-за этого не сердишься? – Глаза Наоми были полны тревоги. – Я беспокоилась. Мы же не знаем эту местность, а после стрельбы в отеле…
   – Все хорошо. Ты поступила правильно.
   Честно говоря, Лидия предпочла бы, чтобы подруга ничего не говорила Рассу, но ругать ее за это не стоило. В жизни Наоми было слишком много страха, так что, если Расс Болдуин помог ей облегчить эту ношу, Лидия была только рада.
   Сердце ее наконец забилось ровнее. Сняв шляпку, Лидия подошла к гардеробу, отделявшему гостиную от спален. Открыв дверцу, она повесила шляпку.
   – Как твоя рука?
   – Надеюсь, швы не разошлись, но не мешало бы взглянуть.
   – Все равно нужно сменить повязку.
   Закрыв локтем дверь, Лидия потянулась за спину и расшнуровала корсаж. Напряжение, терзавшее ее весь этот долгий день, начало ослабевать.
   Газовые светильники освещали гостиную, декорированную в голубом и кремовом тонах. Кремово-голубой ковер оттеняли темно-синие вкрапления.
   – Что случилось? – Голос Наоми дрожал. – Что-то пошло не так?
   Лидия знала, каким ужасным могло показаться подруге ее долгое отсутствие. Они обе хорошо знали о том, какая опасность им угрожает. Наоми пыталась храбриться, но Лидия чувствовала, как она взволнована.
   – Пришлось провести больше времени на второй остановке, а так все прошло хорошо. – Лидия ободряюще улыбнулась, откалывая от корсажа часики Изабель и кладя их на мраморный столик. – Первая остановка была на ранчо, и женщина, Эмма Росс, очень помогла. Вторая остановка была на ферме. Там мне пришлось подождать, потому что фермеры принимали гостей.
   – Меня не столько беспокоило твое пребывание на остановках, сколько дорога туда и обратно. Ты все устроила?
   – Да. – Лидия опустилась в голубое плюшевое кресло и принялась расстегивать ботинки. – Условный сигнал пока остается прежним. В хорошую погоду они будут вывешивать перед домом лоскутное одеяло, это означает, что можно входить без опаски. Если погода будет плохой, они завесят одеялом окно.
   Наоми наклонилась, чтобы взять ботинки, но Лидия остановила ее:
   – Не надо, Наоми, я сама.
   Девушка выпрямилась.
   – Где мистер Болдуин тебя нашел?
   – В двух милях от города.
   – Что ты ему сказала?
   – Сказала, что заблудилась, но не думаю, что он мне поверил. Моя лошадь захромала, это придало моей истории некоторую правдоподобность.
   – Думаешь, он что-нибудь подозревает?
   Лидия выпрямила ноги и пошевелила пальцами, радуясь, что избавилась наконец от тесной обуви.
   – Не знаю, но об этом уже можно не беспокоиться.
   – Почему?
   Осторожно, стараясь не потревожить ушибленные ребра, Наоми опустилась в кресло рядом с Лидией.
   Лидия откинулась на спинку кресла и постаралась расслабиться. Надо перестать думать о Рассе.
   – Он продает свою долю.
   Глаза Наоми расширились от удивления. Лидия пересказала ей историю Расса.
   – Он уже получил предложение от потенциального покупателя. Я хочу выяснить, не собирается ли этот новый партнер переехать в Торнадо и поселиться в «Источнике».
   – Вот, значит, почему он искал тебя после обеда.
   – Да, он так и сказал.
   – А что телеграмма, которую ты получила утром?
   – Это от папы, насчет Филиппа.
   Когда Лидия произнесла имя своего зятя, прекрасные черты Наоми исказились от страха.
   – И что?
   – Папа пишет, что положение серьезное, но он еще жив.
   Наоми вскочила, прижав руки к груди.
   – Он придет за нами! Что, если он найдет нас?
   – Тсс! – Лидия встала и взяла руки Наоми в свои. – Он не найдет нас. Скорее всего, он не выживет. Но даже если он и выкарабкается, пусть только попробует нас тронуть, мы сумеем себя защитить. Как ты защитила себя той ночью в конюшне.
   По щекам Наоми потекли слезы. Лидия обняла ее, стараясь не заплакать.
   Каждый раз, когда она вспоминала, как Наоми боролась с Филиппом, ей страстно хотелось, чтобы сестра сделала то же самое. Но она не смогла. Изабель уже была слаба, муж основательно избил ее, прежде чем столкнуть с лестницы. Изабель умерла.
   Жители Джексона знали, как Филипп де Борд обходился со своей женой, но предпочитали закрывать на это глаза. Де Борды были старинным родом, богатым и влиятельным, поэтому мерзавец вышел сухим из воды. Он убил сестру Лидии и едва не погубил Наоми.
   Лидия почувствовала, что больше не в силах сдерживать слезы. Она крепко обняла Наоми, забыв о своей раненой руке, в которой снова запульсировала боль. Лидия знала, что подругу терзают те же воспоминания.
   Через месяц после смерти Изабель Наоми согласилась покинуть плантацию де Бордов. Лидия приехала за ней, намереваясь увезти девушку в дом Кентов недалеко от Джексона, и стала свидетельницей того, как ее зять напал на Наоми. Он жестоко избивал ее, нанося удары по голове и ребрам. Лидия выхватила револьвер, но не успела выстрелить, как Наоми вонзила в мужчину вилы.
   Несколько ужасных секунд они слышали только один звук – стон Филиппа. Наконец, собрав силы, он выдохнул, что убьет их обеих. Лидия схватила Наоми за руку, и девушки бросились прочь. Очутившись дома, Лидия рассказала родителям о том, что случилось. Отец и мать решили, что самое безопасное для дочери – немедленно уехать в техасский отель, взяв с собой Наоми. Так они и сделали. Вот почему Лидия прибыла в «Источник» на две недели раньше намеченного срока.
   С тех пор Гарнер и Кэтлин Кент регулярно сообщали Лидии о состоянии Филиппа. Он подхватил инфекцию и находился на грани жизни и смерти. После того, что он сотворил, Лидия была бы рада, если бы он умер. Даже если Филипп поправится, его не арестуют, ведь его кузен – шериф Джексона.
   – Он не найдет нас, Наоми, – повторила Лидия, сжимая подругу в объятиях. – Мы сделаем все, чтобы он больше не причинил тебе боль.
   – Я не хочу, чтобы он причинил боль и тебе, – всхлипнула Наоми.
   – С нами все будет хорошо. – Лидия достала из кармана платок. Вложив белоснежную ткань в руку Наоми, она открыла гардероб и достала из ящика еще один платок, для себя. – Как твои ребра?
   – Лучше, – дрожащим голосом ответила Наоми.
   Лидия знала, что девушка мучается от сильной боли.
   – Дай мне взглянуть на твою руку.
   Лидия расстегнула лиф и выпростала руку.
   В дверь постучали, и этот стук напугал обеих. Лидия обменялась взглядами с Наоми и поспешно оделась. Идя к двери, она старательно утерла слезы.
   Открыв дверь, Лидия увидела Расса Болдуина, и ее вновь охватило напряжение. Слышал ли он, как девушки плакали? Лидия знала, что глаза ее покраснели от слез, и надеялась, что если Расс это заметит, то спишет на усталость.
   Взгляд Расса опустился вниз, на ее ноги в черных чулках, потом он медленно перевел глаза на грудь Лидии. Она с ужасом увидела, что забыла застегнуть одну пуговицу на лифе. Ее бросило в жар. Девушка поспешила исправить ошибку. Взгляд Расса вызвал в ней бурю эмоций.
   Он снял шляпу. Лицо его выглядело усталым, глаза были воспалены.
   – Просто хотел сказать, что с кобылой все в порядке.
   – Я рада.
   Расс кивнул:
   – А с вами все в порядке?
   – Да, благодарю вас.
   Расс перевел взгляд в глубину комнаты.
   – Мисс Джонс?
   – Да, спасибо, мистер Болдуин, – сказала Наоми твердым голосом. – Спасибо, что отыскали Лидию.
   – Не за что.
   Расс снова взглянул на Лидию, задержался на ее распущенных волосах, опустился вниз. Лидия вспомнила о хороших манерах.
   – Спасибо за помощь.
   – Я рад, что с вами все хорошо. – Голос его посуровел. – После того, что случилось в холле отеля, я думал, вы будете больше заботиться о своей безопасности и перестанете шляться одна где попало.
   Лидия открыла рот, чтобы сказать, что она заботится о себе и вовсе не «шляется» где попало, но сдержалась.
   – Наверное, вы правы… – пробормотала она вместо этого.
   – Все могло обернуться по-другому. Вам лучше не покидать город некоторое время.
   Да он запугивает ее! С нее довольно.
   Глаза Лидии сузились, она коротко кивнула:
   – Спокойной ночи, мистер Болдуин.
   – Мисс Кент.
   Расс надел шляпу и удалился.
   Разъяренная Лидия хлопнула дверью, стук ее сердца, казалось, заглушал шаги Расса. Этот человек ее раздражал! Когда он пялился на нее своими бесстыжими глазами, она чувствовала себя раздетой.
   Он смотрел так, словно видел ее насквозь.
   Лидия не знала, что ее пугает больше. То, что Расс мог слишком много узнать о секретном мероприятии или о ней.

Глава 4

   Сон не приносил Рассу отдохновения, он просыпался усталым, разбитым. Пора, пожалуй, ехать в Абилин. Он собирался сделать это раньше, но вынужден был отложить поездку из-за неожиданного появления Лидии. Теперь он попробует выбросить ее из головы, а Уиллоу или Салли ему помогут.
   Но не только соблазнительные образы Лидии мешали Рассу перестать думать о ней. Прошлой ночью, увидев Лидию, он заметил, что она плакала. На лице Наоми тоже были следы слез.
   Почему? Связано ли это как-то с поездкой Лидии? И почему она так стремилась уехать одна? Даже перестрелка в холле не напугала ее. Эта женщина сбивала Расса с толку.
   Он старался думать о ней только как о деловом партнере, надеясь, что яркие картины в его воображении со временем померкнут, но это не сработало. С одной стороны, Расс хотел как можно скорее продать свою долю, с другой – он не собирался уезжать из отеля, пока не выяснит, что собой представляет мисс Кент.
   Три дня спустя после встречи в прерии Расс стоял у остановки дилижансов, расположенной между конюшней и салуном. Мистер Джулиус ехал поездом до Абилина, а оттуда планировал добраться до Торнадо на дилижансе. Чикагский бизнесмен хотел лично взглянуть на «Источник», однако, судя по его последней телеграмме, это была всего лишь формальность. Он был готов заключить сделку.
   Постукивая сапогом по деревянному строению, Расс наблюдал, как Дэвис Ли курсирует от лавки к лавке. В кузнице Эфа шериф задержался ненадолго, а затем двинулся мимо тюрьмы к ресторанчику Перл. После этого он навестил телеграф и почту, не забыл заглянуть и в отель «Торнадо».
   Перейдя на другую сторону улицы, Ли посетил оружейную лавку, магазин Хаскелла и редакцию местной газеты.
   Хотя это был обычный утренний маршрут шерифа, он, как правило, обходил город с восьми до девяти часов, а не за несколько минут до полудня.
   Дэвис Ли заметил Расса у салуна и подошел, чтобы поздороваться.
   – Сегодня что-то случилось? – поинтересовался Расс.
   – Ничего особенного, а что?
   – Ты только сейчас совершаешь свой обход. Обычно ты делаешь это рано утром и на закате.
   – Я сидел с Джози, она приболела.
   – Жаль это слышать. Это заразно?
   – Нет. – Лицо Дэвиса Ли озарила широкая улыбка.
   – Поглядеть со стороны, так тебя это как будто радует. Она серьезно больна?
   – Ей уже неделю не по себе, особенно по утрам. Каждое утро.
   – Каждое утро? Может, позвать доктора Батлера?
   – Он уже осматривал ее, сказал, что Джози больна по меньшей мере два месяца.
   – Два месяца!
   Ей не по себе, особенно по утрам. Внезапно до Расса дошло, о чем говорит его друг.
   – Так она в положении? У вас будет ребенок?
   Дэвис Ли кивнул.
   – Поздравляю!
   Расс похлопал Дэвиса по спине, искренне радуясь за друга. Три месяца назад у Джози был выкидыш.
   – Отличная новость. Сказал кому-нибудь?
   – Паре человек.
   – Я буду нем как рыба.
   – Спасибо.
   – Надеюсь, у вас родится девочка. Мальчик был бы точной копией тебя и Райли в детстве, а Джози этого не заслуживает.
   – Но если это будет девочка… если девочка… – Лицо Дэвиса омрачилось. – Я не знаю, как воспитывать девочек.
   Расс этого тоже не знал.
   – Ну, Райли должен знать, он же женился на Сюзанне и удочерил Лорелею.
   – Точно! – Шериф просиял при упоминании племянницы.
   Сюзанна приехала в Торнадо уже будучи в положении. Райли влюбился в нее и в ее новорожденную дочку и женился на Сюзанне.
   – Ждешь кого-нибудь? – спросил Ли.
   – Из Чикаго приезжает бизнесмен, собирается выкупить мою долю. – Расс уже говорил Дэвису, что должен продать ее, чтобы погасить взятый отцом кредит. – Я уже сказал банкиру в Абилине, что скоро у меня, наверное, будут деньги.
   – Твоя партнерша в курсе?
   – Да.
   Расс не стал рассказывать другу, что Лидия стремилась избавиться от него.
   – Она восприняла это нормально.
   К остановке подкатил один из экипажей Болдуинов. Это прибыли брат и отец Расса. Он подошел к экипажу, чтобы помочь отцу выйти.
   Джей Ти Болдуин был крупным мужчиной, как и его сыновья. Хотя несчастье произошло с ним три месяца назад, ему все еще было трудно передвигаться.
   – Что привело вас в город? – спросил Расс, наблюдая, как отец ловко управляется с инвалидной коляской.
   – Па захотелось Кориного персикового пирога, кроме того, мы решили, что самое время познакомиться с твоим деловым партнером. – Взгляд Мэтта остановился на отеле. – Она здесь?
   – Думаю, да.
   Расс по-прежнему без энтузиазма относился к перспективе знакомства его брата с мисс Кент.
   – А вот и она, – сказал Джей Ти, указывая за спину Расса. – Вылитая мать. А что за женщина с ней?
   Расс обернулся и увидел Лидию с ее привлекательной чернокожей подругой. Они вышли на крыльцо отеля и направились к мужчинам.
   – Это ее горничная Наоми.
   На Лидии было платье в зеленую и голубую полоску, к лифу платья, как обычно, были приколоты часики. Волосы были зачесаны наверх, прическу венчала маленькая голубая шляпка, отделанная полосатой лентой в тон платью. Наоми, одетая в белую блузу с длинными рукавами и бледно-желтую юбку, выглядела свежо и мило.
   – Ух ты! – восхищенно произнес Мэтт и двинулся навстречу девушкам.
   Расс закусил губу. Он хотел сказать брату, чтобы тот держался подальше от них, и особенно от Лидии, но сдержался.
   Мэтт уже подошел к девушкам, несколько минут они говорили о чем-то, затем Лидия звонко рассмеялась. Мэтт галантно предложил дамам взять его под руки.
   Глядя на брата, Расс почувствовал неожиданный укол ревности. Он не хотел, чтобы Мэтт или любой другой мужчина прикасался к Лидии. Но какого черта… ведь у Расса нет никаких прав на нее…
   Мэтт и девушки подошли к остановке дилижансов, Расс и другие мужчины сняли шляпы, приветствуя их.
   – Мисс Кент, мисс Джонс, я вижу, вы уже познакомились с моим братом. С шерифом Холтом вы уже встречались в отеле. – Расс повернулся к Джей Ти: – А это мой отец.
   Великан в инвалидной коляске осторожно объехал Расса и, приблизившись к Лидии, склонился над ее рукой:
   – Я так давно видел вас, что не сразу узнал, мисс Кент, но ошибиться невозможно – вы дочь Гарнера и Кэтлин.
   – Здравствуйте, мистер Болдуин, – улыбнувшись, сказала Лидия. – Рада вас видеть.
   – Мне очень жаль вашу сестру.
   – Спасибо.
   Голос Лидии звучал спокойно, но Расс почувствовал, как она напряглась. И Наоми тоже.
   Он вспомнил, что отец рассказывал ему о замужней сестре Лидии: она упала с лестницы и несколько месяцев назад умерла. Джей Ти поцеловал руку Наоми. Девушка тихо поздоровалась с ним.
   – Дамы, – кивнул женщинам Дэвис Ли.
   – Здравствуйте, шериф, – улыбнулась Лидия. – Как ваша жена?
   – Прекрасно. Я передам, что вы спрашивали о ней. Как ваша рука?
   – Рана затягивается. – Лидия взглянула на Расса. – У вас, джентльмены, какая-то встреча?
   – Нет, – ответил Расс, уловив в воздухе знакомый ему нежный цветочный аромат. Он увидел, что Эф вышел из кузницы и пялится на женщин.
   – Мы собирались зайти в ресторан к Перл, чтобы поговорить с ней по поводу десертов для отеля. Какие-нибудь пожелания?
   – Ореховый пирог, – сказал Расс.
   Лидия достала из кармана юбки свой маленький блокнотик – она вообще когда-нибудь выходит без него? – и сделала пометку.
   – Как насчет персикового пирога? – вставил Мэтт.
   – Корин персиковый пирог трудно превзойти, – заметил Джей Ти.
   – Она живет в Торнадо? – поинтересовалась Лидия.
   Джей Ти кивнул:
   – Кора Уилкс. Печет лучшие пироги в штате.
   – Хотелось бы попробовать. Может быть, она согласится печь что-нибудь для отеля, если Перл не будет против.
   – Перл получает свои персиковые пироги от Коры, – сказал Расс, любуясь нежными чертами лица Лидии и ее матовой кожей.
   Она поймала его взгляд, и щеки ее слегка зарумянились.
   Закрыв блокнот, Лидия попрощалась и вместе с Наоми удалилась.
   Расс наблюдал, как женщины прошли по улице и исчезли за дверью ресторанчика. Отведя взгляд от закрывшейся двери, он заметил, что Мэтт смотрит в том же направлении. Внимание Эфа тоже было приковано к девушкам, при этом он явно предпочитал любоваться Наоми. Кузнец выглядел растерянным и смущенным.
   Расс хмыкнул. Ему еще не доводилось видеть, чтобы его друг уделял так много внимания женщине.
   Цокот копыт возвестил о прибытии дилижанса. Заскрипели колеса, и экипаж остановился возле салуна. Пит Картер, владелец питейного заведения, иногда управлял дилижансом. Сегодня он как раз сидел на козлах.
   – Привет, Пит, – сказал Дэвис Ли и поспешил открыть дверцу.
   Из дилижанса вышел мрачный джентльмен.
   Расс снял шляпу:
   – Мистер Джулиус?
   Проницательные темные глаза остановились на Рассе.
   – Мистер Болдуин, я полагаю?
   – Да, сэр. – Расс пожал протянутую руку и представил своих родных, а затем указал на Дэвиса Ли: – Это шериф Холт.
   – Приветствую вас, шериф.
   Джулиус был по меньшей мере на полфута ниже Расса. Сняв котелок, он почесал лысую голову.
   Пит спрыгнул на землю и достал багаж Джулиуса. Тот протянул Питу монету.
   – Благодарю вас, сэр, – сказал Пит – владелец салуна и одновременно кучер дилижанса.
   – Не желаете ли выпить перед тем, как мы приступим к обсуждению сделки? – спросил Расс.
   – Лучше потом.
   – Хорошо. Прошу вас. – Расс предложил гостю пройти в отель.
   – Приятно познакомиться, мистер Джулиус, – сказал Дэвис Ли.
   – Взаимно. Милый городок, – заметил Джулиус, и они с Рассом проследовали к «Источнику».
   Перед отелем Джулиус остановился, осматривая трехэтажное здание из светлого песчаника. Он обратил внимание на арочные оконные проемы на втором и третьем этажах.
   – Выглядит превосходно.
   – Рад, что вам нравится.
   – Солидно и без претензий. – Джулиус взглянул на балкон второго этажа с затейливым кованым ограждением. – Ковка – одна из лучших, которые мне довелось видеть.
   – Это работа нашего кузнеца Эфа Джерарда.
   – Видно, что он профессионал в своем деле.
   Опустив багаж на землю, бизнесмен поднялся по внешней лестнице на балкон, затем спустился и проследовал за Рассом в отель.
   Положив саквояж и шляпу на регистрационную стойку, Джулиус прошелся по холлу:
   – Вы хорошо поработали, мистер Болдуин. Особенно мне нравится этот ковер.
   Расс хмыкнул, подумав, что об этом нужно бы рассказать Лидии.
   Тем временем Джулиус осмотрел столовую и просторную кухню и горячо их одобрил. Он согласился с Рассом, что номера на втором этаже не обязательно должны быть готовы к открытию отеля, их можно доделать и позже.
   Расс подумал, что сможет заключить сделку с Джулиусом сегодня же, и, к своему удивлению, ощутил, что перспектива разрыва партнерских отношений с Лидией его расстраивает.
   – Впечатляет. – На третьем этаже Джулиус осмотрел четыре номера, в каждом из которых была отдельная ванная комната. – Постели выглядят очень удобными, никаких бугров на матрасах.
   – По совету моего партнера мы набили их испанским мхом.
   – Очень умно.
   Когда мужчины спустились на первый этаж, Расс повернулся к Джулиусу. Он хотел предложить ему пройти в кабинет для обсуждений условий сделки, но тут в холл вошли окутанные свежим октябрьским воздухом и ароматом лаванды Лидия и Наоми.
   – Дамы, – промурлыкал Джулиус. В его глазах сверкнул интерес.
   Учитывая, что этот человек – будущий деловой партнер Лидии, он мог смотреть на Лидию как ему вздумается, подумал Расс, но рука его непроизвольно сжала поля шляпы.
   – Мистер Джулиус, это мой деловой партнер Лидия Кент и ее подруга Наоми Джонс.
   – Ваш партнер? – Бизнесмен склонился над рукой Лидии. – Вы живете в отеле, мисс Кент?
   – Да. – Она улыбнулась, и у Расса защемило сердце. – Мои апартаменты на третьем этаже, я управляющая отелем.
   – Да что вы говорите, – прошелестел Джулиус.
   – Расс, наверное, ответил на все интересующие вас вопросы, но если я могу быть вам чем-то полезна, обращайтесь.
   Мужчина кивнул. Внешне Джулиус оставался спокоен, но Расс почувствовал, как он напрягся.
   Лидия снова улыбнулась.
   – Не буду отрывать вас от дела, – сказала она, и, шелестя юбками, дамы удалились на кухню.
   Расс повернулся к мистеру Джулиусу:
   – Может быть, выпьем? У меня в кабинете есть отличный виски. Там мы можем обсудить условия сделки.
   На лице Джулиуса отразилось сожаление. Он медленно прошелся по холлу.
   – Я не куплю вашу долю, мистер Болдуин.
   – Что? – изумленно спросил Расс. – Я не понимаю. Вам же так понравился отель.
   – О да, очень понравился. Думаю, этот отель – настоящая золотая жила.
   – Тогда я не понимаю…
   – Я предполагал, что ваш партнер мужчина. Мне даже в голову не приходило обратное. Я не веду дела с женщинами, никогда.
   Расс был так поражен, что на несколько секунд утратил дар речи.
   – Вы не…
   – Не веду дела с женщинами.
   Расс не мог поверить своим ушам.
   – Могу я спросить почему?
   – Потому что ничего хорошего из этого выйти не может.
   Стараясь скрыть удивление, Расс заметил:
   – По меньшей мере половина идей, которыми вы так восхищались, принадлежит Лидии. Она очень умная женщина.
   – Возможно.
   – Это она предложила набить матрасы испанским мхом.
   – Гм…
   – А стекло для окон на третьем этаже? Я месяц пытался его достать, и все без толку. Даже на складе в Абилине не смогли мне помочь. А она выяснила, где можно достать стекло, и достала его. Кроме того, получила бесплатную рекламу.
   – Все это прекрасно, но вы зря стараетесь, я не передумаю.
   Расс ощутил горькое разочарование. Он представлял себе, как банк отбирает ранчо и выставляет отца на улицу.
   Расс старался сдерживаться.
   – С вашей стороны недальновидно отказываться от прибыльного дела. А оно обязательно будет прибыльным. Лидия сделает для этого все, что в ее силах.
   – Или в конце концов уничтожит отель.
   Расс не знал, почему Лидия так стремится избавиться от него, но точно знал, что она, так же как и он, хочет добиться процветания отеля. И Расс верил, что ей это под силу.
   – Мисс Кент – прекрасный бизнесмен.
   – У нее много и других достоинств, – двусмысленно заметил Джулиус.
   Расс окаменел. Джулиус взглянул на него с сожалением.
   – Вы очарованы ее… хорошими качествами, но я вот что вам скажу: женщины не могут заниматься коммерцией. Мне жаль. Сделка меня больше не интересует.
   Расс мог спорить с Джулиусом хоть целый день, доказывая его неправоту, но видел, что тот принял окончательное решение.
   – Я думаю, вы совершаете ошибку.
   – Возможно. – Бизнесмен покачал головой. – Пойду-ка я на остановку, посмотрю, не будет ли дилижанса до Абилина.
   Если дилижанса не будет, подумал Расс, он сам с удовольствием выставит его из города. Его удивляло, как близко к сердцу он принял предубежденность Джулиуса против Лидии.
   

комментариев нет  

Отпишись
Ваш лимит — 2000 букв

Включите отображение картинок в браузере  →