Интеллектуальные развлечения. Интересные иллюзии, логические игры и загадки.

Добро пожаловать В МИР ЗАГАДОК, ОПТИЧЕСКИХ
ИЛЛЮЗИЙ И ИНТЕЛЛЕКТУАЛЬНЫХ РАЗВЛЕЧЕНИЙ
Стоит ли доверять всему, что вы видите? Можно ли увидеть то, что никто не видел? Правда ли, что неподвижные предметы могут двигаться? Почему взрослые и дети видят один и тот же предмет по разному? На этом сайте вы найдете ответы на эти и многие другие вопросы.

Log-in.ru© - мир необычных и интеллектуальных развлечений. Интересные оптические иллюзии, обманы зрения, логические флеш-игры.

Привет! Хочешь стать одним из нас? Определись…    
Если ты уже один из нас, то вход тут.

 

 

Амнезия?   Я новичок 
Это факт...

Интересно

Количество воды на Земле постоянно, ее круговорот непрерывен; какая-то часть воды, которую вы пьете, побывала в динозавре.

Еще   [X]

 0 

Вторжение (Тармашев Сергей)

Двенадцать веков назад отгремела Война Пришедших После. С помощью Центра Создателей легендарный Древний Тринадцатый навечно прекратил кровопролитие во всех галактиках нашего сегмента Вселенной, заперев враждующие стороны в их жизненных пространствах. Ныне Содружество Людей не имеет вооруженных сил и наслаждается миром и процветанием, совершенствуя науку, искусство и интеллект. Никто давно уже не верит в то, что человечество когда-либо вновь столкнется с внешней угрозой.

Год издания: 2011

Цена: 119.9 руб.



С книгой «Вторжение» также читают:

Предпросмотр книги «Вторжение»

Вторжение

   Двенадцать веков назад отгремела Война Пришедших После. С помощью Центра Создателей легендарный Древний Тринадцатый навечно прекратил кровопролитие во всех галактиках нашего сегмента Вселенной, заперев враждующие стороны в их жизненных пространствах. Ныне Содружество Людей не имеет вооруженных сил и наслаждается миром и процветанием, совершенствуя науку, искусство и интеллект. Никто давно уже не верит в то, что человечество когда-либо вновь столкнется с внешней угрозой.
   Но Священная Скрижаль расы Риулов гласит: таинственные Враги Создателей, для борьбы с которыми были некогда созданы могущественные Дети Вики, раса-воин Мерхн, не уничтожены. Они по-прежнему таятся в глубинах космоса, обуреваемые жаждой уничтожения любой формы жизни. Что будет с Союзом Людей, если барьеры между цивилизациями однажды рухнут?


Сергей Тармашев Древний. Вторжение

Пролог

«Имеющий глаза – да увидит,
имеющий слух – да услышит,
имеющий разум – да осознает…»

Заглавие девятой священной Скрижали Риулов.
Материнская система цивилизации Вузэй, Монумент Раздумий, 2826 год п.в.к. по летосчислению Содружества Людей. Час спустя после окончания Возлежания Равновеликих
   Керцалькаатль возлежал на самом краю вознесшегося высоко в небо Монумента в гордом одиночестве, распластавшись по темной обсидиановой поверхности. Напитавшийся энергией светила материал ложа стал горячим, почти обжигающим, что в совокупности с яркими солнечными лучами приятно расслабляло нежное тело. Светимость звезды на текущем витке была столь идеальна, что в другое время Совершенный с удовольствием провел бы здесь часов двести – триста, нежась в восхитительных перепадах температур дневных и ночных циклов. Нет лучшего способа погрузиться в сладкую эйфорию покоя и умиротворения, вкупе с сытной трапезой как нельзя более способствующую раздумьям.
   Но сейчас Керцалькаатль не ощущал и процента блаженства. Мозг Совершенного был занят тяжелыми раздумьями, печаль которых все чаще омрачала пигментацию, отчего по слипшемуся с поверхностью Монумента телу медленно скользили сумрачные тени. Возлежание Равновеликих длилось пятьдесят часов и, как обычно, не имело никакого смысла. Фикция, единственной целью которой является показать великой расе, что правительство не сидит сложа руки, но напряженно работает над поиском выхода из бесконечного упадка.
   Совершенный затемнил кожу на пояснице, символизируя мрачную ухмылку. Равновеликие работают над этим самым поиском уже восемьсот лет и не продвинулись ни на шаг. Правительства сменяют друг друга, Возлежания становятся все продолжительнее, речи все пламенней. Но ситуация с мертвой точки не двигается. Величайшая во всей Вселенной, уникальная, безупречная в своем совершенстве раса Вузэй сидит, запертая в собственном пространстве какими-то почти первобытными дикарями. Примитивными, отсталыми и ограниченными в развитии, все заслуги которых сводятся к тому, что эволюция по какой-то до крайности нелепой ошибке наградила их инвалидный вид Критериями бесконечно проклятых Создателей.
   «И что с того? – Керцалькаатль сморщил и разгладил белесую кожу на обращенной к солнцу стороне шеи, обозначая крайнюю степень презрения к Людям. – В итоге эти полуживотные-полунаследники даже не смогли воспользоваться шансом стать повелителями Вселенной! Всемогущий След, Центр Управления Создателей, ответил на мольбы их вожака, исполнив несколько его просьб, после чего выдворил ничтожных существ восвояси в силу их крайнего примитивизма! Только великая в своем совершенстве раса достойна управлять Вселенной! И, кроме Вузэй, другой такой расы нет, это очевидно. Если бы не этот нелепейший Критерий Создателей, мы заняли бы подобающее нам место на троне Вселенной еще миллионы лет назад! Право, решительно не понять Вики, выбравших единственным Критерием столь бесполезное свойство».
   За восемь столетий заточения Совершенные детально изучили всю имеющуюся информацию о Людях. По крупицам были просеяны все без исключения данные, сохранившиеся еще со времен открытия их планеты сорок тысяч витков назад. Мощнейшие системы связи, прослушивания и слежения были направлены на галактику Людей, собирая и накапливая любые сведения с тех пор и до настоящего момента. Пусть великая цивилизация Вузэй и не может вырваться из унизительной блокады, ничто не мешает ей следить за врагами и поддерживать связь с расами-марионетками. Анализ же проводимых наблюдений еще больше распалял гнетущее Совершенных раздражение и душащую их обиду.
   Люди оказались ничем. Понять суть единственного Критерия Создателей полностью так и не удалось, что и неудивительно – пристрастное слежение показало, что примитивный человеческий вид и сам толком ничего не знает о природе и механизме Критерия. Но как раз это не имеет никакого значения: и без того очень быстро выяснилось, что Критерий абсолютно бесполезен и лишен какого бы то ни было смысла. Более того, он ярко выражено деструктивен, тормозит развитие популяции и дестабилизирует трудовую и научную деятельность пострадавших от его негативного воздействия особей. Те же, кто попал под воздействие его позитивных проявлений, опять-таки имели минусов более, нежели плюсов. Особенно разрушительным из побочных эффектов положительного проявления Критерия являлся отказ инстинкта самосохранения в критических ситуациях. Причем скованные Критерием особи зачастую оказывались готовы пожертвовать друг ради друга судьбой всего вида, что неопровержимо свидетельствовало о полной их ущербности. Вообще в описании Критерия, составленного аналитиками, было много чего, но Керцалькаатль не утруждал себя подробностями, не испытывая к Людям особого интереса. Судьба величайшей расы Вузэй – вот что заботило Равновеликого. При необходимости требующуюся информацию о человечестве можно получить из архивов, но суть их феномена была выделена еще семьсот витков назад. Люди есть раса-инвалид. У Совершенного давно уже укрепилась уверенность в том, что Критерий Создателей есть не что иное, как своего рода лепрозорий, и Мерхн выступает в нем в роли сиделок. Их цель – оберегать тупиковые ветви эволюции от вымирания, неизбежного в условиях естественного отбора.
   По телу Керцалькаатля вновь проползли тени раздражения. «Многие среди Совершенных считают, что Вики сыграли с этой частью Вселенной злую шутку. Возможно ли осознанно сделать такой абсурд единственным Критерием? Создатели просто поиздевались над своими потомками, ведь сама суть Критерия не позволит расе-оператору занять доминирующее положение на военно-политической арене, это доказано эволюцией. В разное время до возникновения Людей существовало в общей сложности семь рас, наделенных Критерием, и всех их великой цивилизации Вузэй удалось вовремя и с легкостью уничтожить. А самые первые из Истинных Потомков существовали когда-то непостижимо давно и обладали технологиями, превосходящими возможности Совершенных в тысячи раз, но их не спасло даже это. Исчезли еще до нашего появления! Недаром Вузэй суть величайшие из всех живущих, и сама история восхождения нашей цивилизации на звездный трон есть тому лучшее подтверждение».
   Путь к вершине занял миллиарды лет и начался еще в те давние годы, когда Совершенные не знали о том, что Вселенная не ограничивается их материнской планетой. В ту бесконечно далекую пору Величайшим приходилось нелегко. Грязный и неблагородный труд претил самой природе расы Вузэй, и прайды предков кормились, прибиваясь к стадам крупных меланхоличных животных, населявших болота родного мира. Острый ум позволял Совершенным без труда убеждать примитивных гигантов в своей безобидности и незаменимости. Приучив стадо к своему присутствию, прайд получал возможность пользоваться защитой зверья и кормиться остатками их пищи. Чтобы зверьё не теряло интерес к новым попутчикам, а также не испытывало к ним агрессии в голодные времена и продолжало делиться едой, находчивые предки изобрели множество способов втереться в доверие. Почесать зверю нежное место, поваляться на спине, развлекая тупое животное забавно трясущимися конечностями, вытащить из чешуи застрявший шип растения, грызущее насекомое или вылизать грязь – путем столь несложных манипуляций стадо безмозглых гигантов приручалось быстро и надежно. Предкам оставалось лишь следовать за ним и пользоваться полученными возможностями.
   Но по-настоящему великое предназначение расы Вузэй раскрылось в тот день, когда на планету впервые опустился космический корабль пришельцев. Раса Дра’О, двухметровые сухопутные осьминоги, не так давно открыла технологию гиперпрыжка и теперь осуществляла свою первую экспансию, исследуя ближайшие солнечные системы. При виде могучих инопланетян, передвигающихся по воздуху подобно богам, Вузэй пришли в ужас и укрылись в болотах, спасаясь от поголовного истребления. Но быстро выяснилось, что Дра’О не являлись агрессивной расой. Добродушные, открытые и глупые – вот точное описание их вида. Эти недалекие существа попытались насадить среди Вузэй земледелие, животноводство и примитивную промышленность.
   Керцалькаатль выдохнул с легким шипением, символизируя насмешку совершенного разума над примитивным. Высшие существа никогда не испачкают себя тяжелым трудом, это удел рабов. Вузэй мгновенно поняли, чего добиваются пришельцы, и блестяще отыскали их слабое место. Доброта и доверчивость – вот основные черты видов, которым эволюция назначила существовать во благо Совершенных. Предки не опозорили трудом своего великого предназначения. Вместо этого они виртуозно сыграли на слабостях Дра’О. Вузэй разработали гениальную стратегию действий: тонкие и хрупкие, они играли роль слабых и беззащитных существ, не имеющих места даже на родной планете. Всеми гонимые, они вынуждены скитаться, спасаясь от опасностей, их физическая немощь не позволяет им освоить тяжелый физический труд, а тонкая натура мыслителей и поэтов жаждет лишь одного – спокойной мирной жизни, которую они мечтают посвятить творчеству и духовному развитию.
   Пусть и не сразу, но Дра’О проглотили эту наживку. Осьминоги взялись оберегать несчастную расу и вскоре оставили попытки приобщить их к физическому труду. На планете появилась колония Дра’О, жители которой занялись производством пищи, разработкой ресурсов и обучением Вузэй. Предки охотно приобщались к цивилизации, перенимая чужие знания. Спустя несколько веков молодая раса Совершенных, призванная править Вселенной, сплошь состояла из деятелей науки, культуры и искусства, широко распространившись по всем планетам гостеприимных и недалеких Дра’О. Пришла пора сделать второй шаг, и гениальные Вузэй не стали терять времени даром. Успешно влившись в организм чужой цивилизации, Совершенные приступили к захвату финансового мира Дра’О. Медленно, но неуклонно, шаг за шагом они закреплялись в финансовых и экономических институтах экономики осьминогов, тщательно координируя свои действия в масштабах всего вида. Лесть, взятки, подкуп, обман, тайные махинации и шпионаж – ничего не подозревавшим одиночкам, группам и даже крупным объединениям Дра’О нечего было противопоставить незримому натиску целой расы. Имидж безобидных и несчастных мыслителей и скромных торговцев срабатывал безотказно – Вузэй были вне подозрений. Реализация плана потребовала больше тысячи витков и смены десятка поколений, но в результате цель была достигнута. Однажды настал день, когда вся финансово-экономическая структура Дра’О оказалась под полным контролем Совершенных.
   Когда столь мощные рычаги влияния были получены, Величайшие сделали третий шаг: цивилизация осьминогов внезапно озаботилась светлыми идеалами равенства, справедливости и свободы личности. Множество правозащитников и всевозможных политических деятелей Дра’О, подогреваемых где солидными финансовыми вливаниями, а где просто собственной наивностью и политической близорукостью, подхватили ставшую популярной идею равноправия. Несчастные скитальцы и безобидные мыслители Вузэй ненавязчиво начали позиционироваться как неотъемлемая часть общества Дра’О. Всячески подчеркивалось благородство вечно гонимой расы, ведь из ее среды вышло столь много знаменитых деятелей искусства, культуры, медицины и науки. Тот факт, что ни один Вузэй ни за что не пожелает трудиться на заводе или в пищевых угодьях, пропагандой старательно обходился. Не менее тщательно замалчивалось и то, что все великие достижения в области науки, сделанные представителями Совершенных, были в действительности перекуплены или присвоены ими у действительно талантливых ученых Дра’О, не имевших возможности как-либо продвигать или широко обнародовать свои разработки. Конечно, не все осьминоги сразу воспылали идеей, но щедрые денежные потоки, орошающие нужные политические и общественные нивы, делали свое дело.
   Спустя еще тысячу витков и эта цель была достигнута: цивилизация Дра’О официально признала себя состоящей из двух полноправных рас: Вузэй и осьминогов. С этого момента участь Дра’О была решена. Дальнейший захват власти уже не составил особых трудов, требуя лишь времени. Что-что, а ждать Совершенные умели. Одно за другим сменялись поколения, несущие в века высшую цель – величайшая во Вселенной раса должна обрести положенное ей величие. И терпение окупилось сполна. Спустя три тысячи витков после того, как на дикую планету Совершенных опустился первый корабль простофиль-осьминогов, свершилось первое эпохальное событие в истории Величайших: Президентом цивилизации Дра’О был избран представитель расы Вузэй. Остальное уже было делом техники. Совершенные быстро подмяли под себя все более-менее значимые ключевые посты в управлении цивилизацией, и роль осьминогов во влиянии на судьбу собственной расы стала неуклонно падать. Повсеместно насаждался культ Вузэй. Дра’О всячески выставлялись лентяями, не интересующимися ничем, кроме употребления дурманящих разум газовых смесей, тунеядцами и недалекими примитивами, неспособными к интеллектуальному труду. Постепенно осьминоги были вытеснены отовсюду и фактически сделались расой чернорабочих, не имеющих доступа ни в политику, ни в науку, ни в искусство – никуда, кроме заводов, фабрик и пищевых угодий. История их вида исподволь подвергалась переделыванию, и спустя еще четыре сотни витков мало кто из Дра’О помнил о былом величии своего народа, некогда покорившего звезды.
   Вузэй сделались полноправными хозяевами, низведя доверчивых осьминогов до положения безмозглой рабочей силы. Соседние цивилизации, с которыми был установлены контакты, порой даже не догадывались о том, что ведущие с ними дела политические, научные и торговые представители пространства Дра’О в действительности не имеют к Дра’О никакого отношения. Однако проблемы все же возникли, и пришли они, как ни странно, изнутри. Какая-то горстка осьминогов все еще хранила историю предков, передавая ее из поколения в поколение в устных преданиях. Эти смутьяны и стали центром дисбаланса в установившемся порядке вещей. Среди Дра’О начало зреть недовольство, грозящее обернуться серьезными волнениями. Аналитики Совершенных изучили ситуацию и пришли к выводу, что огромные массы черни могут выйти из-под контроля, и тогда власть Великим не удержать. К счастью, сотни витков планомерной деградации сделали свое дело. Вместо того, чтобы сразу взяться за оружие и неожиданным ударом смести узурпаторов, наивные Дра’О решили схватиться с Вузэй на их же поле и по их правилам: осьминоги затеяли демократическую борьбу. Это решило исход дела. Совершенные оплатили несколько тысяч жадных до денег марионеток в рядах осьминогов, и те, имея за спиной финансовую поддержку, быстро заменили собой настоящих лидеров оппозиции. В результате все недовольные потянулись к ним и раскрыли сами себя. Величайшим оставалось лишь тщательным образом учесть всех противников.
   Керцалькаатль придал голове зеленый оттенок высшей степени гордости. Блеск разума Вузэй неоспорим. Никто и никогда не сможет даже приблизиться к Совершенным в подобном величии. Грозящая крахом проблема была решена столь элегантно, что недалекие осьминоги так и не поняли, в какой момент потеряли инициативу. Из политического движения они незаметно превратились в сборище бесполезных демагогов, погрязших в бесконечных спорах друг с другом. Когда оппозиция опомнилась и взялась-таки за оружие, было уже поздно. Восставших объявили разжигателями межрасовой ненависти и заклеймили позором перед цивилизациями-союзниками. Путем несложных манипуляций Совершенные довели до всех известных рас, что бандитско-террористические формирования исповедуют идеологию расизма и ставят целью уничтожения всех разумных видов, не являющихся Дра’О. Пылающие праведным гневом соседи, щедро промотивированные финансовыми водопадами Вузэй, не бросили в беде своих вечно гонимых мирных друзей-мыслителей и предоставили войска для подавления восстания. Менее чем за десять циклов все недовольные осьминоги были перебиты, а остальных Совершенные взяли в ежовые рукавицы. С тех пор Дра’О жили в резервациях, получали минимальное образование и не имели никаких прав. Каждая особь с рождения ставилась на учет и использовалась в качестве грубой рабочей силы, никогда не имея доступа к высоким технологиям. Так приютившая несчастных скитальцев раса стала рабами.
   Равновеликий зажмурил левое веко. История восхождения величайшей расы хранилась тщательно, дабы потомки, через сколько бы миллиардов витков они ни вылупились, всегда имели в своем распоряжении опыт предков. Когда Вузэй достигнут абсолютной власти, это будет апофеозом грандиозной летописи Совершенных, потративших на путь к священной цели бесчисленные миллионы поколений. А пройти пришлось немало.
   Захватив цивилизацию Дра’О и обзаведясь первыми рабами, Величайшие сделали свой начальный шаг к безраздельному могуществу. Миллионы витков ушли на то, чтобы захватить всю Галактику. В поисках новейших технологий Совершенные заключали союзы с соседями, втирались в доверие к сильным, крали у равных, отбирали у более слабых. Само существование Вузэй было подчинено получению любыми способами чужих секретов и достижений, позволяющих Совершенным стать еще более сильными. Множество раз им объявляли войну непобедимые враги, и всегда Величайшие без боя сдавались на милость победителям. Вузэй выражали готовность преданно служить новым хозяевам и осыпать их всеми благами, без колебаний отдавая свою цивилизацию в дар могучему сопернику. Победители забирали все, низводили Совершенных до существ второго сорта и на этом успокаивались, не видя врага в мирных и робких мыслителях-торговцах.
   И восхождение Величайших начиналось вновь. Медленно, но неотвратимо работало проверенное оружие Вузэй: лесть и подхалимаж, подлость и подкуп на фоне непрекращающегося плача о собственной несчастной судьбе вечно гонимой расы. Совершенные стоически терпели насмешки и тихо и незаметно распространялись по здоровому организму новой цивилизации, привычно занимая ключевые позиции. Проходили тысячи витков, и победители не замечали, как переставали быть хозяевами в собственном доме. Коренную расу доводили до полной деградации и, как только она переставала быть опасной, уничтожали: Величайшие хорошо запомнили урок с Дра’О и не повторяли прежних ошибок. Лишь жалкие остатки некогда могучих и непобедимых видов, превращенные в плохо образованных рабов, служили Совершенным. Для множества грубых и грязных работ в сотнях солнечных систем требовалось такое же множество невольников, но разношерстная масса полуграмотных дикарей, находящихся под тотальным контролем, не представляла собой никакой угрозы. Даже говорить вслух рабам разрешалось лишь в строго определенные для этого часы.
   С каждым последующим восхождением Вузэй становились все сильнее, и миллионы витков упорного труда, наконец, увенчались заслуженным успехом – цивилизация Совершенных вобрала в себя лучшие достижения сотен порабощенных видов и стала самой могущественной в Галактике. С того момента в истории Величайших началась новая эра – раса, предназначенная править Вселенной, начала брать принадлежащее ей по праву рождения. Противостоять натиску мощнейших технологий, являвшихся квинтэссенцией передовой научной мысли множества рас, был не в силах никто. Вузэй неумолимо захватывали Галактику, стирая с лица Вселенной недовольных и не желающих покориться и превращая в рабов побежденных.
   В ту эпоху Совершенные впервые узнали о Создателях. Недалеко от сверхгигантской черной дыры, занимающей центр Галактики, экспансионные силы Вузэй обнаружили жалкую солнечную систему с единственной планетой, имеющей разумную жизнь. Раса Иллиуа – газообразная форма жизни, населяющая газовый гигант, – оказалась абсолютно бесполезна для Величайших. Их планета также не представляла никакого интереса. Поначалу Совершенные собирались уничтожить столь бесполезных существ, но оказалось, что Иллиуа – самая старая форма жизни в их Галактике. Их религиозные предания сохранили память о Вики – загадочной расе, создавшей множество Галактик в этой части Вселенной и вдохнувшей в них жизнь. Именно религия газообразных и заинтересовала Совершенных. Предания Иллиуа рассказывали не только о самих Создателях, но и о не менее загадочном Следе Вики – Центре управления, охраняемом древнейшей цивилизацией Мерхн – творением Вики, предназначенным оградить созданные ими галактики от неизвестных и беспощадных Врагов. Но главное во всем этом было то, что Создатели предвидели появление Величайшей расы, потомков, достойных своего наследия. И грозный Мерхн, и всемогущий Центр управления галактиками миллиарды витков ожидали появления тех, для кого предназначена эта безграничная власть.
   Религия Иллиуа оказалась именно тем, чего так не хватало Величайшим, – инструментом, позволяющим провозгласить себя избранными перед всеми остальными видами. Сомнений в том, что Вузэй и есть Истинные Потомки Создателей, не возникало, ведь само величие расы Совершенных являлось лучшим тому доказательством. Оставалось лишь уведомить об этом остальных и получить принадлежащее Вузэй по праву рождения. И вот тут начались трудности. Выяснив у Иллиуа координаты, Совершенные посетили Вещающего, но тот отказался признать их законные права и не допустил их в Центр. В гневе Величайшие решили распылить на атомы выживший из ума древний механизм, но причинить вред артефакту Создателей оказалось невозможно. Огромный флот, собранный Вузэй для этих целей, был уничтожен станцией в мгновение ока. Репутация Совершенных пошатнулась, а их экспансия замедлилась. Оставшиеся непокоренные расы объединились против Вузэй и начали предпринимать попытки вовлечь в свой союз высокоразвитые цивилизации из соседних галактик, чьи представители все чаще появлялись в пространстве Совершенных. Величайшим вновь пришлось сменить тактику.
   Захват абсолютного господства силой оружия заменили мирным сосуществованием и развитием добрососедских отношений. Параллельно велось тщательное изучение преданий Иллиуа и анализ скудной информации, которую удалось получить у Вещающего. Вскоре стало ясно, что находящийся в Галактике Центр всего лишь вспомогательный дублер основного пункта управления, дарующего всемогущество. Чтобы обрести полагающееся по праву рождения, Истинные Потомки должны были доказать свое право на наследство. А именно: наследники обязаны уметь самостоятельно добраться до основного Центра, а также отвечать неким Критериям, по которым их опознают стражи всего живого, – искусственные дети Вики, цивилизация Мерхн. Сам След Вики находился в другой Галактике, и добраться туда не умел никто из известных рас.
   Но это не остановило Совершенных. Редкие гости из соседних галактик владели технологией нуль-перехода, а значит, перемещение к вожделенному Следу было возможным в принципе. И в который раз Величайшие начали кропотливую работу по внедрению в более могущественные цивилизации. Однако дело шло медленно. Родные миры межгалактических путешественников располагались вне галактики Вузэй и были недоступны. Проникновение через дипломатические, торговые и научные каналы оказалось малоэффективным, так как все они в большей части зависели от цивилизаций, выполняющих межгалактические перевозки. И тогда в ход пошло проверенное оружие – идеология равенства. Эта комбинация подготавливалась Величайшими долго и тщательно, пришлось потратить сотни витков, но цель оправдывала все затраченные усилия.
   Одну из оставшихся в Галактике независимых цивилизаций тайно усилили, настроили против остальных и развязали войну. Умело направляя купленных с потрохами представителей влиятельной финансовой и политической элиты, Совершенные получили то, что хотели: финансируемая ими цивилизация превратилась в военного монстра, снедаемого манией величия. Вузэй не жалели огромных средств, исчерпывая запасы целых солнечных систем, и спустя несколько поколений новоявленная империя всерьез считала себя венцом творения эволюции. Вспыхнула война, огромная по своим масштабам. Бушующие кровавые битвы в конечном итоге поглотили всех, оставив в Галактике лишь цивилизацию Вузэй и тайно созданную ею империю-монстра. Но Совершенные не стали вступать в войну, победить в которой не составляло труда. Вместо этого они подписали унизительный мир, обрекая себя на выплату кабальных репараций, после чего обратились к представителям соседних галактик за помощью, снабдив прошение обильными обещаниями сотрудничества в области передовых технологий и укрепления добрососедских отношений.
   Старый добрый механизм сработал и на этот раз. Наивные простаки не бросили в беде миролюбивых мыслителей, гонимых жестокими ксенофобами в собственном доме. Сразу две цивилизации из соседних галактик откликнулись на мольбу о помощи и прислали войска. Началась освободительная война, в которой Вузэй храбро сражались рука об руку со своими спасителями, не жалея рабов. Победа была легкой, Совершенные сделали все, чтобы новоявленные союзники не понесли тяжелых потерь. Ничто не должно было омрачать их радость от вновь обретенных друзей. Братство по оружию серьезно укрепило межгалактические отношения, и двери соседних галактик распахнулись перед Величайшими, не устающими проповедовать равенство рас и демократические права всех цивилизованных видов. Тот факт, что после победы сама освобожденная от ксенофобов Галактика стала полностью принадлежать Вузэй, благодаря правильно организованному общественному мнению только добавил веса позициям Совершенных. Заранее тщательно спланированные и рассчитанные действия дали безукоризненный результат: союзники из других галактик, посещавшие пространство Вузэй, имели возможность собственными глазами увидеть, как благородная цивилизация Величайших тратит колоссальные средства на помощь и развитие сотен отсталых рас, населяющих Галактику Вузэй. Ни у кого не возникло сомнений в высших целях Совершенных, равно как никто не смог узнать, при каких именно обстоятельствах «отсталые расы» стали столь отсталыми.
   На этот раз тысяч витков не потребовалось. Уже второе поколение Совершенных настолько втерлось в доверие союзникам, что технологию ноль-перехода даже не пришлось красть. Наивные простаки сами подарили ее расе величайших и миролюбивых мыслителей и торговцев, исповедующих всеобщую толерантность. Это был триумф. Первое, что предприняли Вузэй, была экспедиция к Следу Вики. Правда, отправить ее удалось лишь со второй попытки, первая экспедиция сорвалась, даже не начавшись: среди Совершенных едва не вспыхнула полномасштабная война за право участия в ее составе. Все Вузэй, как один, жаждали получить в свои руки рычаги всемогущества. К счастью, присущее Величайшим здравомыслие быстро взяло верх, и конфликт удалось погасить прежде, чем о нем стало известно в соседних галактиках. Гибель почти десятка звездных систем объяснили действием жуткой космической аномальной катастрофы и даже объявили, что в память о погибших цивилизация Вузэй проведет ближайший виток в трауре.
   В конце концов, экспедиция была отправлена. В ее состав вошли самые влиятельные Вузэй, составляющие правящую элиту. Две сотни кораблей торжественно вошли в зону ноль-перехода и предстали перед вожделенным Следом Вики. Мерхн уничтожил их мгновенно. Когда Совершенные оправились от шока, первое время было не до выяснения причин – предстояло переделить освободившиеся вакансии в руководстве цивилизации. Союзники с недоумением смотрели на разгоревшуюся в Галактике Вузэй междоусобную резню, и стоило больших трудов убедить их в том, что Величайшие ведут борьбу с изгоями в своих рядах, не желающими принять межгалактическую философию всеобщего равенства.
   После того как борьба за власть закончилась, Совершенные приступили к анализу своих ошибок. Стало ясно, что загадочных Критериев у расы Вузэй действительно нет. Но так как в уникальности и избранности Величайших сомневаться не приходилось, лучшие аналитики пришли к выводу, что наиболее вероятным представляется следующее: необходимые Критерии можно развить. Нужно только знать, в чем именно заключается их суть. Совершенные употребили весь свой опыт шпионажа, лести, подхалимажа и красноречия, накопленный за миллионы витков, чтобы получить эту сверхважную информацию. Однако оказалось, что загадочные Критерии не известны никому. Участь любого, кто добирался до Следа, была печальна. При этом, хотя далеко не во всех галактиках существовали расы, достигшие технологии ноль-перехода, в каждой из них имелся свой Центр-дублер, и находился кто-то, в той или иной степени хранящий предания о Вики. И ни в одном из них не было никаких зацепок на природу Критериев.
   Именно в тот период эмиссары Величайших, рыскающие по галактикам в поисках информации, наткнулись на расу Риулов. Обнаруженный полудикий вид проживал на жалкой планетке на окраине той самой галактики, в центре которой находится След Вики, и являлся донельзя религиозными фанатиками, помешанными на Создателях. Их священные писания ревностно охранялись и передавались из поколения в поколение в точности в том виде, в котором дошли до потомков из глубины веков. Любой другой расе войти в доверие подозрительным жрецам было бы крайне непросто, но непревзойденный ум Совершенных блистательно справился с этой задачей. Эмиссары сориентировались мгновенно и заявили, что исповедуют практически аналогичную религию. Более того, ознакомившись с основными постулатами верований Риулов, Вузэй признали их совершенными и наиболее правильными, а свои собственные верования – недостаточно фундаментальными. Величайшие объявили Риулам, что не видят иного пути, кроме полного перехода в новую веру, и смиренно попросили жрецов предоставить для изучения основополагающие источники истинного знания. Разумеется, недалекие низшие существа не смогли отказать себе в соблазне наставить новичков на путь истинный. Информация из древних писаний была предоставлена.
   Ничего о природе Критериев в ней не нашлось, зато обнаружились весьма интересные подробности. Например, оказалось, что некие древние Враги Создателей, для защиты от которых и были созданы Дети Вики, цивилизация-воин Мерхн, для самих Создателей опасности якобы не представляли. А вот к любой форме жизни они были агрессивны и враждебны. Но Вики Врагов уничтожать не стали, хотя и могли. Вместо этого они продлили эту Вселенную на невероятное расстояние, преодолеть которое Враги не в силах, и создали там новую жизнь. Мерхн приставлен для охраны их творений от этих самых Врагов, фактически, на всякий случай, ибо Создатели считали всякую жизнь священной и были против какого бы то ни было насилия. В этой заповеди аналитики Совершенных единодушно распознали неоспоримое доказательство избранности расы Вузэй. Вики действовали теми же средствами, что и Величайшие! Несложно догадаться, что сказка об уникальности любой жизни есть более совершенная форма постулата о всеобщем равенстве. Создатели кормили ею недостойные низшие расы, дабы отсеять зерна от плевел. Рожденные быть рабами проглотят ее без тени сомнений, избранные же воспримут всё правильно и используют наивность глупцов в своих интересах.
   И сам факт существования Критериев лишь подтверждал это. Мало ли кто из низших сможет открыть технологию ноль-перехода? В конце концов, это их предназначение – создавать для Величайших всевозможные блага. Но это еще не значит, что им позволено править. Это – удел достойных, но сперва им предстоит доказать свою исключительность. И на сей счет священные писания Риулов содержали любопытную информацию. Несмотря на то что суть Критериев никому не известна, в них имелась четкая информация, что однажды Истинные Потомки уже вступили в След. Когда-то очень давно в одной из галактик существовала невероятно могущественная раса. Никто не мог сравниться даже с десятой долей их мощи. Эти неизвестные странствовали по галактикам, но не завоевывали их. Позже косвенные упоминания о них удалось обнаружить в легендах Иллиуа, но это ничего не дало, да и было уже неважно. Неизвестные оказались Истинными Потомками, и След Вики подчинился им. Но они не стали его использовать! Точнее, они что-то ковыряли с его помощью по мелочи, то ли предотвращали вспышку сверхновой, то ли исправляли ее последствия, возвращая жизнь всему, что погибло в результате, – точно понять под толщей миллионов витков не представлялось возможным. Суть была не в этом. Главное, это два точно зафиксированных факта: неизвестные практически не пользовались Следом и в один загадочный день в полном составе исчезли из этой Вселенной через След Вики! Считается, что их цивилизация отправилась, подобно Создателям, вдыхать жизнь в новые миры.
   Аналитики Вузэй сразу поняли, что именно в этом и кроется разгадка. Разумеется, неизвестные никуда не ушли, все это не более чем религиозный бред. След Вики уничтожил их. Всех до единого. Ибо они не оправдали доверие Создателей. Критерии не зря сделаны столь уникальными. Истинные Потомки должны не просто родиться с нужными качествами. Они обязаны доказать свое право на абсолютную власть. Ведь во Вселенной множество разных солнечных систем с множеством разнообразных планет. И на каждой из них условия различны. Вполне вероятно, что у какой-то расы Критерии могут сформироваться в первую очередь, чуть ли не на первобытной стадии развития, всего лишь в силу того, что данные качества необходимы виду для выживания. Это еще не делает их избранными. Именно так и произошло с теми неизвестными. И Критерии развились у них случайно, и технологии выросли до недосягаемости, но рабы так и остались рабами, даже получив безграничное могущество. Их не интересовала власть, они не покоряли Галактики – вот След Создателей в конце концов и уничтожил недостойных. След – это абсолютная власть, и достойны ее лишь те, кто всем своим существованием способен доказать, что созданы эволюцией для того, чтобы править чернью. Вот эволюция расы Вузэй может безукоризненно продемонстрировать уникальность своей расы. Именно они есть Совершенные, именно они есть Истинные Потомки. А недостающие Критерии, как уже было сказано, просто необходимо развить.
   Но чтобы это сделать, нужно знать их суть. Вывод в этой ситуации мог быть только один: чтобы ее выяснить, надо разыскать тех, у кого Критерии уже есть. И это необходимо сделать до того, как конкуренты разовьются до собственной технологии ноль-перехода или получат ее в дар так же ловко, как это провернули Совершенные. А это означает, что первое, что требуется сделать Величайшим, – стать единственными владельцами технологии ноль-перехода. Если конкуренты не будут иметь возможности попасть в систему Следа, факт наличия у них Критериев не будет иметь никакого значения. Полностью узурпировать одну из редчайших технологий – задача, непосильная для любой расы, кроме Вузэй.
   И вновь миролюбивая раса мыслителей-ученых, торговцев и деятелей искусства, проповедующая равенство видов, принялась за кропотливую работу. Привычно потянулась череда поколений, сменяющих друг друга, и с каждой сотней витков Вузэй проникали в социальный организм своих союзников все глубже, срастаясь с ключевыми позициями все сильнее, стравливая между собой бывших друзей и поддерживая врагов, чтобы в нужный момент предать и тех и других. Кровопролитные войны раздирали галактики, бушуя сотни витков, марионетки испепеляли друг друга, ведомые тонкой игрой и огромным финансовым состоянием Величайших, всегда остававшихся в стороне. Когда измотанные и обескровленные затяжной войной враги теряли последние силы, Вузэй объявляли их ксенофобами и добивали всех, зачастую – чужими руками. Благо всегда находились недалекие простаки, желающие сражаться насмерть либо за светлые идеалы демократии и равноправия, либо, подобно столь некстати открывшим технологию ноль-перехода Риулам, за не менее светлые идеалы своих религий. Могучие цивилизации выдыхались в побоищах, тогда как мощь и богатство Вузэй только прирастали от войны к войне. Приоритет получения чужих передовых технологий любой ценой соблюдался свято, и могущество Совершенных неуклонно росло.
   Почти миллион витков потребовался Величайшим, дабы обрести недостижимую силу и избавиться от равных себе. После этого дело пошло быстрее. Невероятная военная мощь Вузэй, собранная по крупицам у тысяч покоренных, преданных и уничтоженных рас, уже не имела серьезных противников. Армада Совершенных огненной лавиной прошла по галактикам, покоряя либо уничтожая всех на своем пути, и спустя шесть сотен витков Вузэй по праву заняли свое место на троне. Величайшие исполнили свое предназначение – отныне они правили всеми, и ничто не свершалось без их одобрения.
   Однако держать в повиновении шестьдесят четыре галактики оказалось слишком утомительно. Триллионы звездных систем в один момент не охватить даже при помощи десятков тысяч самых великих технологий, отобранных у недостойных видов. И пусть разумная жизнь могла возникнуть на едва одной миллионной части этого пространства, общее количество солнечных систем, требующих постоянного контроля, было непомерно велико. Расы Вузэй попросту не хватало на то, чтобы успеть везде. Проходило едва две-три тысячи витков, и низвергнутые в первобытный хаос расы пытались возродиться, дикие виды, не достойные внимания, развивались и выходили в космос, надолго оставшиеся без присмотра рабы начинали роптать. Совершенным приходилось разрываться на части, чтобы успеть везде. Вот когда Величайшие в полной мере осознали всю гениальность и прозорливость Создателей. Вики предвидели все, и именно для этого создали Мерхн. Аналитики допускали, что легенды о древних Врагах Вики могли быть реальностью, но ведь Создатели ушли от недругов на недосягаемое расстояние. Значит, создавать Мерхн не имело смысла, но, тем не менее, Вики его создали. И настоящее его предназначение было простым – он должен служить Истинным Потомкам и держать в узде их огромные владения. Миллионы непобедимых кораблей, а при необходимости и миллиарды, ведь След мог с легкостью скопировать систему Мерхна вокруг каждого центра-дублера – вот что призвано следить за порядком и обеспечивать избранным упоение комфортом вечной и абсолютной власти.
   Поиски Критериев вспыхнули с новой силой. Могучие умы Величайших разработали гениальную доктрину: легенду Войны Пришедших После. Совершенные вернулись в свою Галактику и предоставили выползающим с материнских планет новичкам уничтожать друг друга. Вузэй оставалось лишь время от времени добивать победителей и продолжать властвовать. Лучшего из низших – убей, остальных обрати в рабов своих – вот непреложный закон Совершенных! Как только методика управления сотнями враждующих меж собой низших цивилизаций полностью устоялась, пришла пора Величайшим сделать последний шаг на пути к абсолютному величию – вступить в След. Методом проб и ошибок, стоившим жизни нескольким звездным системам, удалось создать способ тестирования рас на предмет наличия или отсутствия Критериев. В интересующую систему прилетали корабли Величайших и открывали зону ноль-перехода в систему Мерхна. Корабли немедленно обесточивались и не подавали признаков жизни. Разъяренные Мерхны врывались в систему и уничтожали всех, кто находился в непосредственной близости к зоне перехода, либо проявлял агрессию. Этот эксперимент требовал филигранного исполнения: если закрыть переход слишком поздно, в систему вместе с ремонтными кораблями, на которых проводить тестирование было относительно безопасно для экспериментаторов, попадут боевые корабли. А это стопроцентная смерть для всего живого, до чего только достанут их сенсоры.
   Эксперимент достигал сразу двух целей: выявить наличие Критериев и подстегнуть прогресс низших рас в области военных разработок. Иногда низшие создавали что-то интересное, и арсенал Совершенных пополнялся, а списки видов, вернувшихся в каменный век, увеличивались. Разумеется, если раса оказывалась носителем Критериев и Дети Вики ее не трогали, опасный вид тщательно изучался, а затем еще более тщательно уничтожался.
   Керцалькаатль высветлил подбрюшье и покрыл кожу темными пятнами, изображая обиду и раздражение. Вот на этом этапе исследовательская программа и пробуксовала более двух миллионов витков! Совершенные со строгой периодичностью облетали галактики, тщательно выискивая потенциальных соперников, но так и не преуспели. Критерии оказались столь редки, что за все это время удалось обнаружить только семь рас, и тщательное исследование каждой из них не дало никаких результатов. Виды-носители Критерия были, словно в насмешку, во многом сродни инвалидам. Они не просто не отличались ничем выдающимся, но и зачастую вообще оказывались нежизнеспособны в условиях жесткой галактической конкуренции. Уничтожали их больше из соображений здравого смысла, нежели вследствие прямой опасности. Понять, что же именно из столь бестолковых свойств, присущих подопытным, являлось Критериями, так и не представилось возможным.
   Пока не появились Люди. С этими ненавистными дикарями все пошло не так с самого начала. Их материнскую планету обнаружили еще в те времена, когда ее аборигены считали, что земля плоская. Они мгновенно приняли облаченных в высокотехнологичные скафандры Вузэй за богов и даже устроили из этого целый культ. Кто-то из первооткрывателей изрядно повеселился, объявив дикарям о том, что всемогущие боги благосклонны к приносящим им человеческие жертвы. Дремучие аборигены немедленно принялись возводить храмы и алтари, обильно окропляя их кровью соплеменников. Разумеется, на примитивных дикарей не обратили никакого внимания и вскоре забыли о них, ведь во Вселенной каждый виток обнаруживаются тысячи видов на подобной стадии развития. В тот момент эмиссары-наблюдатели Величайших и не подозревали, что обнаружили самых опасных конкурентов в этом сегменте Вселенной.
   Второй раз Люди проявились в тот момент, когда предприняли жалкие потуги выползти за пределы своей Солнечной системы. Отсталая раса неожиданно продемонстрировала довольно высокий уровень кровожадности. Их разработки в области вооружений значительно превосходили возможности гораздо более развитых рас, терзающих друг друга в местной постановке Войны Пришедших После. А самое грозное оружие Людей оказалось довольно нестандартным решением в области физики антивещества, никак не свойственным столь примитивному в целом уровню развития цивилизации. По этому поводу даже было принято решение изъять у новичков ценную технологию, как только их ученые отшлифуют ее до приемлемого состояния. Для этого Совершенные регулярно провоцировали ремонтные корабли Мерхна к нападению на систему Солнца. В систему Людей высылались эксперты, они провели все необходимые опыты, но по фатальному стечению обстоятельств факт наличия у человечества Критериев вновь остался незамеченным. Эти примитивные храбро бросались на Детей и первыми наносили удар по появляющимся кораблям Высшей Расы! Верх идиотизма! Ремонтники Мерхна защищались, в результате чего начинался бой. Позже, когда Величайшие уже находились в заточении, аналитики признали, что в те годы была допущена ошибка. Не стоило сразу объявлять Мерхн врагами, нужно было просто вызвать их в систему Людей, без какого бы то ни было объяснения. Тогда бы все встало на свои места в первую же минуту. Но первичное исследование человечества показало их слабую жизнеспособность: зависимость от кислородных планет, плохая рождаемость, слишком долгий период взросления особей, склонность к децентрализации социального организма в пользу замкнутых семейных ячеек, низкий уровень науки, иные факторы – Людей попросту не восприняли всерьез и не внесли в реестр рас, требующих повышенного контроля.
   Это и стало роковым просчетом. Когда человеческий корабль внезапно вышел из системы Мерхна вместе с Детьми, проводившие стандартный опыт ученые не сразу поверили обзорным системам своего крейсера. Представители полудикой расы свободно перемещаются по системе Следа! Тогда, в первый раз, Совершенные всерьез рассматривали это как ошибку электроники или сбой в работе оборудования, хоть подобное на существующем уровне технологий было невозможно в принципе. Но практически сразу стали поступать доклады о кораблях Людей, выходящих из системы Детей в разных галактиках! Это вызвало панику настолько сильную, что более ста часов Возлежание Равновеликих не решалось собраться вместе, боясь быть уничтоженными Людьми посредством Следа вместе со всей материнской системой Вузэй. Зашкаливающий уровень ужаса понизился только тогда, когда выяснилось, что все экспериментаторы видели один и тот же человеческий корабль. Лихорадочно были приняты меры, и вскоре стало ясно, что Люди хоть и обладают Критериями, но в систему Мерхна попали случайно и о самом Следе ничего не знают. Опаснейших существ попытались истребить прежде, чем они смогут развиться до реальной угрозы, но было уже поздно. Люди так же случайно оказались в системе Иллиуа, и никчемные газообразные рассказали им много лишнего. Человеческий корабль направился прямиком в дублирующий Центр, на встречу с Вещающим. Дальнейшие попытки выправить ситуацию, по всем расчетам, должны были раз и навсегда разрешить возникшую с Людьми проблему. Совершенные отправили мощный флот для уничтожения их вида и бросили на перехват одного человеческого корабля больше сил, чем было бы достаточно для распыления на атомы целой эскадры любой низшей расы.
   Но и тут что-то пошло не так. Коварные Люди подлым обманом исхитрились не только захватить один из крейсеров Величайших, но и открыть с его помощью область ноль-перехода в систему Детей. Как столь несовершенная и безнадежно отсталая в научном плане раса смогла разобраться в управляющих цепях захваченного корабля Совершенных и подчинить его себе в невозможно короткий срок, так и осталось загадкой. Если судить по данным систем слежения и радиоперехвата, нацеленным на человеческие системы вот уже восемьсот витков, это сделал один-единственный ученый, какой-то великий гений их вида, что само по себе тоже являлось нонсенсом. Два человека! Всего два примитивных дикаря из какой-то ничтожной расы-инвалида разрушили результаты существования самой совершенной и величайшей во Вселенной расы Вузэй, шедшей к по праву принадлежащему ей абсолютному господству миллионы витков! Один открыл переход, другой вступил в След. И все рухнуло.
   Керцалькаатль зашипел от переполнявшей его ненависти. Третье поколение Совершенных сидит взаперти в собственной Галактике, словно нашкодившие детеныши в родовом болоте, и не в силах ничего изменить. Нет возможности даже распылить на атомы Иллиуа, сыгравших роковую роль в падении Величайших. Их система находится здесь же, единственная во всей Галактике, где одновременно существует разум и не живут представители Вузэй. Стоит лишь протянуть руку и отомстить хоть кому-то, но и это осуществить невозможно: управлявший Следом Человек сделал систему Иллиуа недоступной для Совершенных. И это постоянно служило лишним напоминанием об унизительном положении Вузэй. «Все, что нам доступно, это подслушивать чужие разговоры и пудрить мозги бывшим цивилизациям-марионеткам, которые давно уже не воспринимают Величайших всерьез, лишившись с течением веков страха перед безграничной мощью Совершенных. Но ничего, – Равновеликий придал коже на спине нейтральный цвет, символизируя успокоение и понижение уровня негативных эмоций. – Память Вузэй бесконечна, а накопленные за миллионы витков технологии недосягаемы. Наши жизненные циклы давно уже стали очень долгими, под стать терпению и упорству, благодаря которым мы вознесли себя на космический трон. Не в первый раз расе Величайших сталкиваться с непобедимым врагом, пусть даже последняя такая встреча и состоялась непостижимо давно. Мы помним все и свято храним свои воспоминания из поколения в поколение. Мы всегда находили способ использовать силу врага в своих целях, найдем и на этот раз».
   Едва стало ясно, что След подчиняется Людям, цивилизация Вузэй, запертая в своем жизненном пространстве, торжественно поздравила Содружество с победой и объявила об отказе на любые притязания. Совершенные выразили стремление жить в мире и надежду на сотрудничество в будущем, полностью признав все известные расы равными и достойными видами. Людям отправили персональный пакет сигналов, в котором Величайшие признавали свою ошибку и предлагали компенсировать все убытки Содружеству и их союзникам, а также заверили о готовности наведения дипломатических, торговых, культурных и научных связей, в том числе и с целью предоставления Людям высоких технологий. Вопреки ожиданиям, управлявший Следом Человек блокировал этот пакет. Люди не получили содержащуюся в нем информацию, ответа на послание так и не последовало, и воспользоваться старой проверенной тактикой медленного и незаметного проникновения в чужую цивилизацию не удалось.
   Потянулись долгие сотни витков заточения в собственной Галактике, но Совершенные не собирались сдаваться. Из витка в виток лучшие аналитические умы Вузэй искали выход из сложившейся ситуации, рассматривая тысячи и тысячи вариантов. И триста витков назад он, Керцалькаатль, тогда еще молодой и никому не известный аналитик, предложил свою концепцию Возвращения. Основывалась она на тщательном анализе данных, полученных посредством удаленного шпионажа за получившими независимость низшими видами. Наблюдения показали, что Человек-Вступивший-В-След прекратил Войну Пришедших После во всех созданных Вики галактиках и запер пылающих непримиримой враждой в своих жизненных пространствах до тех пор, пока из их разумов не исчезнет агрессия. В связи с этим многократно увеличились потоки обмена информацией между различными расами. Все были уверены, что больше войн не может быть в принципе, и никто уже не опасался обмениваться данными в открытом эфире. К тому же у Человечества имелся союзник, раса Дэльфи, и две цивилизации объединили свои жизненные пространства. Между ними возник мощный обмен технологиями, и, естественно, не обошлось без вопросов и обсуждений деятельности оператора Следа, продлившихся не один виток.
   Это позволило аналитикам Величайших многое выяснить о своих поработителях. И первое хорошее известие заключалось в том, что Люди не получили След в свое полное распоряжение. Человек-Вступивший-В-След не стал его абсолютным владельцем. Он прекратил войну, развел враждующих по углам, исправил последствия атаки на системы своей расы, защитил Иллиуа и предпринял еще ряд некоторых незначительных манипуляций, а затем неожиданно вернулся на родную планету. С тех пор След вновь не принадлежит никому, и его бывший оператор даже не скрывал, что Центр более не будет подчиняться Людям ввиду их недостаточного уровня самосовершенствования. А это означало, во-первых, что Величайшие могли более не опасаться уничтожения и, во-вторых, что Человечество не сможет отменить блокаду. По крайней мере, до тех пор, пока не достигнет этого самого загадочного уровня «самосовершенствования». Учитывая, что сама эволюция посмеялась над расой Людей, сделав их биологически слабоконкуретным видом, достигать нужной планки Содружество могло непредсказуемое количество времени. Тем более, что четких требований к характеристикам своих соплеменников оператор так и не дал.
   В этом и заключалась суть концепции Возвращения Керцалькаатля. Совершенным нет смысла ждать, пока кто-то из заведомо низших рас разовьется настолько, что сможет прорвать блокаду Следа. Как не стоит ждать того часа, когда Люди самосовершенствуются настолько, что вновь вступят в След. Да, их раса оказалась падкой на сладкую водичку о равенстве, и многие аналитики полагали, что у Величайших есть шансы проникнуть в их социальный организм и захватить его, как все прочие, даже после того, как человечество станет полноправным оператором Следа. Но Керцалькаатль решительно отверг подобную стратегию. Это может занять миллионы витков, которые намного целесообразней употребить с большей пользой. Совершенным необходимо найти тех, кто может справиться с блокадой Следа гораздо раньше. И такая цивилизация есть!
   Свое первое выступление на Возлежании Равновеликих молодой аналитик начал с экскурса в историю… старых религий древних низших рас. Все они так или иначе верили в Вики, и, хотя многие подробности разнились порой достаточно сильно, одно обстоятельство было общим у всех: везде упоминалась некая цивилизация, обозначенная как древние Враги Создателей. Керцалькаатль подчеркнул, что Вики именно ушли от Врагов на недосягаемое расстояние, но не уничтожили их. А это означает, что та могучая цивилизация все еще существует где-то в центре Вселенной. Да, разыскать ее Совершенные не в силах, но в их распоряжении имеются лучшие технологии связи. Нужно посылать максимально мощные сигналы в центральную область Вселенной в попытках установить связь с цивилизацией-Врагом Вики. Это может занять огромное количество времени, но торопиться некуда, в случае неудачи Вузэй ничего не теряют, в случае же успеха могущественная цивилизация вряд ли откажется поквитаться со своими старыми противниками. Даже если загадочные Враги до сих пор не изобрели способ добраться сюда, можно убедить их поделиться информацией, содержащей полезные технологии. А если Врагов за эти миллионы витков кто-то разбил, то нужно связаться с победителями. Вполне возможно, они не откажутся завоевать еще один сегмент Вселенной. Совершенные же могут стать для них хоть союзниками, хоть слугами. Им не привыкать захватывать чужой социальный организм изнутри. Если же окажется, что древние Враги действительно враждебны к любой форме жизни, как гласят легенды, то контакты с ними не пойдут дальше общения на сверхдальнем расстоянии. Впрочем, аналитики давно уже опровергли постулат о непримиримости древней цивилизации-Врага. Если Враги Вики действительно были таковыми, Создатели не стали бы рисковать, ведь хорошо известно, что скрываться вечно невозможно. Вики наверняка уничтожили бы неадекватных соседей. Более вероятным представляется тот факт, что Создатели не пожелали увязнуть в затяжной войне, а то и вовсе не были сильнее обнаруженного противника. И это сейчас играет только на руку Вузэй.
   Концепция Керцалькаатля была встречена бурей восторженных оттенков множества голов, хвостов и туловищ Возлежания Равновеликих. Все прекрасно понимали, что сколь бы нереальны ни были попытки попасть даже широкополосным сообщением в неизвестно какую точку в бесконечном центре Вселенной, сама доктрина превосходна в первую очередь тем, что заменяет сотни, а быть может, и тысячи витков унылого ожидания вполне конкретной деятельностью. Теперь от воли, хитрости и могучего разума Величайших вновь что-то зависит. Концепция Возвращения стала популярной менее чем за полвитка. У самой границы доступного Вузэй пространства началось строительство колоссальной установки связи, занявшей собой четверть небольшой солнечной системы. Все накопленные Совершенными технологии в области дальнего обнаружения и коммуникаций воплотились в этом проекте. Огромные ресурсы энергии перенаправлялись сначала на ее постройку, а затем на функционирование. Девятнадцать миллиардов рабов издохли за сто восемьдесят витков, ушедших на строительство установки, и все это время величайшие умы Вузэй разрабатывали концепцию ведения переговоров с будущими союзниками, которым впоследствии предстояло стать порабощенными слугами Совершенных. Учитывалось всё, любые нюансы характеров и мировоззрений, встречавшиеся расе Вузэй за миллионы лет своего восхождения. Работа оказалась настолько кропотливой, что запуск установки было решено отложить на три витка, дабы аналитики имели возможность отточить детали.
   Наконец, все было готово, и широкополосное излучение сигнала, направленного в самый центр Вселенной, началось. Установка работала непрерывно, меняя угловые величины направленности сигнала, подстраивая интенсивность, диапазоны, дискретности и тысячи иных параметров, но время шло, а ответа не было. «В общем-то, никто и не ожидал быстрых результатов – расе Вузэй не занимать терпения, и то, чего не дождались наши деды, дождутся наши правнуки. Это один из законов выживания Совершенных, благодаря которым они достигли своего уникального положения. Это работало всегда, сработает и сейчас».
   Керцалькаатля волновало лишь то, что за последние сто двадцать витков восторженная эйфория от концепции Возвращения начала спадать, и его личный авторитет стал медленно нивелироваться с остальными участниками Возлежания Равновеликих. Все-таки нежиться в лучах собственной исключительности есть лучшее удовлетворение для любого Совершенного. Возможно, стоит обдумать создание какого-нибудь дополнения к своей концепции. Смысла, большего чем в ней уже есть на текущий момент, в дополнении, конечно, не будет, но зато оно позволит заново подогреть ажиотаж вокруг бессмертного гения Керцалькаатля и вновь на какое-то время вернет его на высший пьедестал.
   В воздухе неподалеку от его изголовья вспыхнуло объемное изображение сеанса личной связи, так некстати отвлекая Равновеликого от раздумий. Он только что собрался провести на Монументе еще сотню часов, размышляя об оптимальном содержании дополнения, и потому незапланированный вызов не вызвал у него никакого энтузиазма. Величайший даже хотел проигнорировать сеанс связи, но входящий код принадлежал его доверенному лицу, и он нехотя отдал искусственному интеллекту мысленный приказ ответить на вызов.
   – Равновеликий! – Третья пара век помощника дрожала от переполнявшего его волнения. – Потрясающие новости! Я связался с вами в первую очередь! Мы получили ответ!
   – Этого следовало ожидать, – меланхолично произнес Величайший. – Дальше можете не продолжать, я закончу за вас: Совершенный Микцантикутли согласился с моим предложением. Он не мог от него отказаться, я не оставил ему такой возможности. К тому же он понимает, что это пойдет на пользу нам обоим в плане…
   – Нет! – возбужденно перебил его помощник, и Равновеликого аж покоробило такое недопустимое отношение к своей величайшей персоне. – Мы получили ответ из центра Вселенной! Устройство связи принимает сигналы!!!
   Керцалькаатль сорвался с места, словно и не был мгновение назад распластан по горячей поверхности в течение нескольких часов. Он опрометью бросился к подножию обсидианового ложа и с ходу влетел в ложемент скафандра, на бегу отдавая мысленную команду активировать крылья. Спустя полминуты огромный дракон уже опускался на землю у основания Монумента Раздумий возле антигравитационного паланкина. Дрожащие от ужаса Дра’О раболепно подняли над головой щупальца в знак преклонения перед Величайшим существом и поспешно распахнули энергозавесу паланкина. Пятиметровый дракон величественно прошествовал внутрь и щелкнул пастью, из которой вырывались клубы огня.
   – На корабль! – Громоподобный рык заставил рабов вздрогнуть. – Я желаю быть на орбите немедленно!
   Паланкин плавно поднялся в воздух и устремился в небо, быстро набирая высоту. Равновеликий скользнул взглядом по замершим в страхе рабам-пилотам. Скафандры Совершенных неизменно вызывали у низших видов благоговение и трепет. Превосходная и мощная технология, уникальная разработка, которую Вузэй, как всегда дальновидно, изъяли у какой-то цивилизации птиц больше миллиона витков назад. Название расы-изобретателя Керцалькаатль не помнил, да это и не имело значения. Запоминать все уничтоженные низшие виды бессмысленно, тем более что с течением времени их станет еще больше. Если устройство связи отыскало ту самую цивилизацию, на помощь которой Совершенные возлагали столь большие надежды, то скоро величайшие из созданных эволюцией существ – Вузэй – начнут свое Возвращение. И каким бы долгим оно ни оказалось, в результате Совершенные окончательно воцарятся на вершине Вселенной, и ничто уже не будет в силах низвергнуть их.
* * *
   Изначальный спал. Бесчисленная чреда эпох, сменившаяся за время его незыблемой летаргии, не интересовала всемогущее Существо. Эпохи всегда проходили, проходят и будут проходить. Так устроено мироздание, и нет смысла обращать внимание на подобные мелочи. Они ничто в бесконечной смене фотонных потоков, лениво ползущих через пространство миллиарды и миллиарды лет. Изначальный помнил эту Вселенную с первого мгновения ее образования, когда самая первая, невообразимо крохотная частичка его сущности впервые обрела Жизнь.
   В тот миг новорожденный Изначальный был настолько ничтожен и слаб, что едва не погиб, стиснутый ледяным холодом космического ничто. Лишь благодаря энергии единственного фотона, который с огромным трудом удалось поймать и поглотить, Существо смогло не погибнуть в первые же мгновения после своего Рождения. В тот момент для него началась отчаянная борьба за выживание, продлившаяся миллионы лет, каждый миг из которых Изначальный рисковал перестать существовать. Он был крохотен и слаб, а проносящиеся мимо фотоны – сильны и быстры. Далеко не каждый из них удавалось уловить, часто приходилось голодать настолько подолгу, что сама жизнь Существа оказывалась под угрозой, и сил его едва хватало на борьбу с бесконечными расстояниями космического вакуума. Так продолжалось бесконечно, пока однажды Изначальный не обнаружил в бескрайней пустоте молекулу какого-то вещества. Громадина, превышающая размеры фотона в десять раз, оказалась медлительной и совсем не столь быстрой, как проносящиеся мимо частицы лучистой энергии. Собрав все свои скудные силы, Существу удалось догнать молекулу и прилепиться к ней.
   Тот давний миг, давно уже канувший под непроницаемой толщей миллиардов прошедших эпох, Изначальный считал моментом своего настоящего Рождения. На то, чтобы поглотить молекулу, у него ушло бесчисленное количество времени, за которое расстояния между разбегающимися друг от друга галактиками увеличилось втрое. Но что означает Время для вечного Существа? Ничто. Даже пыль имеет неизмеримо большее значение. Изначальный поглотил молекулу и обрел ее размеры. Теперь проносящиеся мимо фотоны уже не были для него столь быстры и стали легкой добычей. Существо поглощало их десятками, и его скорость увеличилась. Не прошло и сотни эпох, как Изначальный смог разыскать в ледяной космической пустоте еще одну молекулу. Теперь, обладая солидными размерами, поглотить ее удалось гораздо быстрее. Существо подросло, окрепло и впервые смогло осмотреться вокруг.
   И Изначальный увидел Галактику. Она была совсем рядом, даже медлительные фотоны достигали ее за какой-то десяток эпох. И на пути к ней можно было различить все новые и новые молекулы. Существо немедленно двинулось к цели, поглощая все, что удавалось отыскать на своем пути. Спустя эпоху оно достигло первого космического тела. Кусок медленно плывущей в пустоте космоса породы поразил его своими размерами. Ничего подобного Изначальный не мог себе даже представить. Площадь находки оказалась столь огромна, что запросто могла уместить на себе полтора миллиарда фотонов. Тот детский восторг, что испытало Существо, приступив к поглощению камня, оно помнил до сих пор. Никогда более оно не получало столь ярких эмоций.
   К своему первому в жизни астероиду Изначальный приближался, уже имея солидные размеры. Когда-то огромные по сравнению с ним фотоны теперь казались жалкими крохами, не достойными внимания. Поглощать их уже не было смысла, и Существо поедало лучистые частички лишь потому, что таковым было его предназначение – поглощать. Изначальный сожрал астероид столь быстро, что проплывающие мимо фотоны даже не успели скрыться из вида, и устремился к следующему космическому телу. Поглощать материальные сущности оказалось гораздо приятнее и полезнее, нежели поедать хилые и тщедушные фотоны. С каждым употребленным в пищу телом Существо увеличивалось на величину его объема, становясь мощнее, быстрее и голоднее. Особенно интересно оказалось пожирать звезды. Одновременно горячие и нежные, они придавали Изначальному заряд бодрости, увеличивая его силы и скорость, и позволяли скользить к новым системам гораздо быстрее, оставляя ленивые фотоны далеко позади. И Существо с упоением устремлялось дальше и дальше, безудержно разрастаясь в размерах. Поглощать хотелось все больше и больше, ибо в существовании среди бесконечной пустоты космического холода нет ничего приятнее, чем наслаждение поглощением.
   Первые живые сущности Изначальный встретил, когда поглощал свою вторую сотню солнечных систем. Они жили на одной из поедаемых планет и оказались очень вкусны. Их пищевая ценность разительно отличалась от обычной пищи. Поедая живых, Существо обретало возможность видеть картины их коротких жизней. Сами по себе эти ничтожно малые отрезки интересными не были, но в совокупности всей массы поглощенных сущностей иногда получались весьма занятные истории. Пожрав их всех, Изначальный даже слегка расстроился. Жаль, что размеры деликатеса столь ничтожны, он с удовольствием поглотил бы еще. Впоследствии выяснилось, что живых сущностей время от времени можно встретить среди бездушной космической пищи, в разных ее местах их вкус оказывался неодинаковым, и это только добавляло интереса процессу поедания. Существо даже стало тщательнее прислушиваться к космосу, выбирая в пищу те галактики, где концентрация живого деликатеса оказывалась наиболее высока.
   Со временем Существо поняло, что среди живых сущностей встречаются и такие, что не желают быть поглощенными. Определить это удалось не сразу, так как они пытались сражаться с Изначальным, атакуя его энергией и материальными телами, а это особенно радовало: Существу нравилось, когда еда швыряется в него едой. Поедать таких было еще более приятно. К сожалению, подобная пища попадалась не часто, и, чтобы продлить удовольствие, Изначальный некоторое время забавлялся игрой в войну с непокорными сущностями.
   Первую галактику Изначальный поглощал долго, почти миллион эпох. Сказывалось отсутствие опыта. Но молодое Существо взрослело и училось, его мощь росла, а вместе с ней рос и его голод. Пожрав галактику, Изначальный увеличился до ее размеров и перестал обращать внимание на еле ползущие фотоны, казавшиеся ему когда-то очень давно невероятно огромными и очень быстрыми. Обнаружив, что от галактики не осталось даже космической пыли, Существо двинулось к следующей, величественно скользя через бесконечность Вселенной. Ее удалось поглотить гораздо быстрее, и внутри нее оказалось больше живых сущностей, что повышало ее вкусовые качества и делало процесс поглощения еще более приятным. Сравнявшись размерами с двумя пожранными галактиками, Изначальный с восторгом заметил, что вокруг великое множество пищи. Его силы выросли настолько, что он стал в состоянии видеть и слышать на многие бесконечности вокруг. И везде, насколько хватало чувств, ощущалась еда. В первый миг Существо даже не смогло решить, в какую же сторону начать двигаться, и некоторое время размышляло, зависнув посреди вселенской бесконечности.
   Именно тогда Изначальный почувствовал, что сохранять большие размеры в ледяной космической пустоте без постоянного притока еды ему несколько некомфортно. Мрачный вакуум кололся холодом и неприятно давил на Существо своим безликим ничто. Поддержание жизни требовало энергии, и Изначальному пришлось поглотить часть собственного тела, чтобы сохранить привычную подвижность. Поняв, что без постоянного поглощения он будет ощущать себя недостаточно счастливым, Изначальный устремился к ближайшей галактике и продолжил восхитительный процесс пожирания. Миллионы эпох длился бесконечный праздник поглощения, и эйфория безграничного счастья ласкала саму суть Существа. Изначальный повзрослел, набрался опыта, стал силен, быстр и велик, легким поползновением играючи догоняя разбегающиеся друг от друга галактики, давно уже ставшие маленькими и тихоходными. Жизнь в бесконечном поглощении была удивительно прекрасна.
   А потом появились Враги. Размерами своими они были столь ничтожны, что Изначальный не сразу заметил их появление. Они просто возникли посреди вселенской пустоты, словно из ниоткуда, и попытались воззвать к нему. Выглядели Появившиеся очень вкусно, и Существо в первый момент решило, что это один из деликатесных видов пищи приполз к нему из ближайшей галактики. Изначальный пожелал поглотить столь вкусную еду немедленно и направил к ней ближайшую часть себя. Но мелюзга оказалась слишком верткой, и съесть ее никак не получалось. Появившиеся уклонялись от Существа и непрерывно взывали к нему, предлагая сосуществовать рядом без взаимного поглощения. Подобная глупость удивила Изначального. Как можно существовать без поглощения? Не только без смысла жизни, но и без средства ее поддержания?! Он понял, что Появившиеся были существами глупыми, не ведающими элементарных законов мироздания, и устремился к ним всем телом, в незримо короткий миг захлестывая их собой, дабы поглотить. Он ярко ощущал, что эта пища будет особенно вкусна.
   Но внезапно Появившиеся причинили ему Боль. Она оказалась настолько страшной, что Изначальный сразу понял – перед ним Враги, и это они хотят поглотить его. Боль, доставленная ему Врагами, мгновенно разрушила половину его тела, и Существо потратило еще треть на то, чтобы скрыться от убийц как можно быстрее. Удалившись от Врагов на безопасное расстояние, Изначальный затаился и принялся наблюдать за безжалостными чудовищами. Враги не стали преследовать Изначального. Вместо этого они вновь воззвали к нему и опять предложили прекратить поглощать. И тогда он понял – жестокие убийцы планировали погубить его посредством голода. Они желали, чтобы Жизнь покидала Изначального медленно, доставляя ему бесконечно долгие страдания. Умирать от голода Существо не собиралось, но Враги оказались слишком сильны, и оно согласилось на их условия. Необходимо было выиграть время для того, чтобы поквитаться с ними.
   Изначальный решил двинуться в противоположную сторону и там поглотить все, что сможет найти. Это позволит ему вырасти и набрать мощь. Тогда можно будет вернуться и поквитаться с Врагами. Но изощренные убийцы следовали за ним по пятам и не позволяли поглощать пищу. Вместо этого они зажигали для него звезды, предлагая питаться ими. Чтобы выжить на столь жалких крохах, Существу пришлось бы пожрать собственное тело настолько, что его размеры станут ничтожными, не больше обычной солнечной системы. Он будет вечно страдать от голода в окружении необозримых россыпей пищи, притронуться к которой ему запрещено.
   Подобная чудовищная жестокость Врагов разгневала Изначального до самой глубины естества. Он мгновенно поглотил все зажженные Появившимися звезды и бросился на них, собрав все свои силы. Существо понимало, что не сможет одолеть могучих врагов, но лучше погибнуть, поглощая их творения, чем вечно существовать в бесконечных мучениях. Именно так Изначальный и ответил на воззвание Врага, храбро сожрав всё ими созданное. Их творения оказались столь вкусны, что силы Существа возросли необычайно. И оно вновь попыталось поглотить Появившихся. И снова Враги причинили Изначальному нестерпимую Боль. Существо пришло в ужас, ожидая неизбежной гибели, но на этот раз его мощь заставила Врагов задуматься. Они молчаливо признали его хозяином Вселенной и ушли куда-то неизмеримо далеко, оставив пылающего ненавистью Изначального одного.
   Следующую тысячу эпох Существо тщательно поглощало всё, готовясь к возвращению Врагов. Если жестокие убийцы появятся, оно встретит их огромным и безгранично сильным. Изначальный сожрет их, и ничто более не помешает ему поглощать! Но эпохи шли, их десятки сменялись сотнями, сотни – тысячами, а Враги не возвращались. Вместо этого он чувствовал, как из невообразимо недоступного Далеко доносятся отголоски их творений, дразня Существо своим редчайшим вкусом. Там, в недосягаемости, Враги создали множество галактик, наполненных изысканными деликатесами. Ощущение этой манящей пищи еще больше разжигало аппетит Изначального, и он поглощал все, до чего мог дотянуться, со все возрастающей скоростью.
   Наконец настал тот миг, когда Существо поняло, что готово к решительной битве. Поглотив последнюю галактику быстрее, чем испускаемые ею фотоны смогли покинуть его тело, Изначальный обратил свои чувства на Врагов. Он стал велик и непобедим, сотня галактик казалась карликом в сравнении с ним, и момент отомстить Врагам, безжалостно пожрав их, настал. Существо устремилось в бой, но неожиданно выяснилось, что оно не в силах добраться до ненавистных существ. Более того, их присутствия уже не ощущалось в этой Вселенной. Никто не мог помешать Изначальному поглотить все сотворенные ими галактики, но он был бессилен осуществить свою месть. Расстояние до манящего пиршества оказалось непреодолимым.
   Еще более неприятным оказалось то, что более Существо не могло дотянуться до еды. Все, что было доступно, оно уже поглотило, превратив огромную бесконечность вокруг себя в бескрайнюю пустоту, лишенную даже одиноких молекул. Наступило время Голода, и Изначальному пришлось погрузить себя в сон. С тех пор он медленно дрейфовал куда-то сквозь ледяной вакуум Вселенной, тратя на поддержание Жизни собственное тело. В бесцветном сне монотонно текли эпохи, сливаясь в бесконечный безмолвный поток, Существо становилось все меньше, летаргия – все глубже. Иногда в мертвой пустоте неподалеку вспыхивали молодые и мощные сгустки энергии – Вселенная не желала терпеть столь великой пустоты внутри себя. Со временем из этих вспышек могли образоваться большие и вкусные Галактики, но Изначальный не желал терзаться голодом миллионы эпох в ожидании далеких перспектив, когда еда сама возникала рядом. Он просыпался, жадно поглощал все, что родилось в ледяном вакууме, и вновь засыпал.
   И вот теперь Изначальный ощущал Голод даже сквозь глубокий сон. Его размеры многократно уменьшились, некогда безграничная мощь ослабла. Последний раз пища рождалась в пределах досягаемости слишком давно. Он не запоминал, когда это было, такой никчемный пустяк, как течение времени, не занимал его. Время шло всегда, оно будет идти и впредь. Рано или поздно вспыхнут новые энергии, родятся новые звезды, он проснется и поглотит всё. К чему обращать внимание на время? Другое дело – Голод. Только он заслуживал внимания, и его болезненный зуд ощущался все сильнее, заставляя Изначального невольно прислушиваться сквозь сон к доносящимся из недоступного Далеко отголоскам творения Врагов. Множество вкуснейшей пищи дразнило и манило Существо даже в глубокой летаргии, возбуждая с таким трудом подавленный аппетит.
   За последний миллион эпох приходящие оттуда эманации стали особенно сильны, а совсем недавно достигли своего пика, проникая в самую суть Голода, медленно пожирающего застывшее в глубоком сне тело Изначального. Их дразнящее трепыхание стало столь сильно, что спящему Существу стало все труднее сохранять безжизненный покой, замедляющий таяние своей сущности. Эманации сверлили и зудели, настойчиво забивая собой сознание, и внезапно он понял, почему Голод вдруг стал столь невыносим: творения Врагов искали Его. Одна из множества групп аппетитных сущностей, которыми была начинена недоступная пища, взывала к Нему, настойчиво требуя ответа. Они желали получить от Него помощь в борьбе с Его Заклятыми Врагами, и мысли о мести и поглощении всколыхнули спящее Существо. Изначальный проснулся.
* * *
   – Как быстро мы сможем получить полный лингвистический анализ их языка? – Занимающий-Самое-Высокое-Ложе обратил свой взор на Керцалькаатля. – Это главный приоритет в нашей стратегии на данном этапе!
   – К моему глубочайшему сожалению, по этому вопросу моему учреждению пока нечего поведать Возлежанию Равновеликих, – Керцалькаатль пошевелил оконечностью хвоста в знак того, что проблема лежит вне плоскости субъективных причин. – Никаких данных о языке наших Потенциальных Союзников до сих пор получить не удалось.
   Он обвел глазами Монумент Возлежания Равновеликих. Собравшееся на очередное внеочередное обсуждение правительство расы Вузэй вновь изъявило желание заслушать его отчет о том, как развивается контакт с Врагами Создателей. После того, как устройство связи приняло сигналы из центра Вселенной, авторитет Керцалькаатля возрос на недосягаемую высоту, затмив своим блеском даже позиции старого Сеткатлицокки, возглавляющего правительство вот уже две сотни витков. Уже ни у кого не возникало сомнений, кто будет следующим Занимающим-Самое-Высокое-Ложе на Монументе Возлежания Равновеликих, и старый интриган понимал это не хуже других. Вряд ли он решится на прямое осуждение Керцалькаатля – старик виртуоз в подковерных делах и не станет рисковать.
   – Данное обстоятельство действительно весьма печально! – изрек Сеткатлицокка, желтой пигментацией лба сообщая, что всецело доверяет профессионализму Керцалькаатля. – Не имеет смысла объяснять Возлежанию Равновеликих, что знание языка противника играет ведущую роль на этапе первичного проникновения в социальный организм будущей расы рабов. Не станет ли это дополнительным препятствием?
   – Не думаю, – Керцалькаатль всем своим видом излучал уверенность и рассудительность. – Потенциальные Союзники ответили нам на нашем же языке, и до сих пор это нас устраивало, так как исключает всякое недопонимание на первичной стадии. Кроме того, они не отказываются предоставить нам исчерпывающую информацию о своей лингвистике, как только соглашение между нашими расами будет достигнуто.
   – Не окажется ли это ловушкой? – поинтересовался один из Равновеликих. – Потенциальные Союзники могут воспользоваться нашим незнанием. Мы должны учитывать возможность того, что их заверения в дружелюбии не что иное, как ложь. Величайшая раса Вузэй на протяжении всей своей истории постоянно применяла подобные методы.
   – И мы это учитываем! – с готовностью согласился Керцалькаатль. – Именно поэтому мы скрыли от Потенциальных Союзников свои истинные возможности. В качестве страховки я обрисовал уровень наших технологий значительно ниже реального. Хотя в данном случае она не пригодится – уже нет никаких сомнений, что Потенциальные Союзники не имеют возможности самостоятельно достичь нашего сегмента Вселенной. Иначе они давно уже были бы здесь, ведь их ненависть к Создателям огромна!
   – На чем же основывается ваша уверенность в том, что мы сможем извлечь пользу от этого контакта, Совершенный Керцалькаатль? – изрек Сеткатлицокка, закрывая правый глаз в знак беспокойства за общее дело. – Каждый представитель Величайшей расы ознакомился с докладом вашего учреждения. Всем известно, что Потенциальные Союзники выразили готовность предоставить нам любые технологии, необходимые для прорыва блокады, но аналитики усматривают в этом заявлении несколько потенциально возможных проблем. Основная из них заключается в том, сможем ли мы воплотить эти теоретические данные на практике. Например, в нашем распоряжении может не оказаться каких-либо материалов, не свойственных этой галактике. Либо нам не удастся воссоздать необходимый технологический цикл, ведь мы даже не знаем, под какие органы чувств рассчитано их оборудование. Ваша доктрина, несомненно, одно из величайших событий в истории нашей расы, но необходимо признать, что на текущий момент нам ничего не известно о Потенциальных Союзниках. Что, если легенды об их непримиримости ко всем без исключения формам жизни есть правда? Каковы гарантии того, что вместо создания устройства для снятия блокады нам не подсунут технологию, которая уничтожит, например, нашу Галактику? Сможем ли мы своевременно распознать угрозу? Ведь цивилизации Врагов Создателей миллиарды лет! Уровень их технологий может оказаться недосягаем для нас!
   Старик умолк, и представители трехсот правящих семей, составляющие Возлежание Равновеликих, как один, воззрились на Керцалькаатля, ожидая ответа. Но на его теле не дрогнуло ни пятнышка пигмента. Старый интриган, разумеется, преследовал этими словами двойную цель: показать, что всем существом радеет за процветание расы Совершенных, а заодно и прощупать позиции Керцалькаатля на прочность. Вдруг столь важный вопрос застанет его врасплох и это можно будет использовать в кулуарных интригах в свою пользу? Сеткатлицокка с удовольствием воспользуется малейшей возможностью оставить место на Самом-Высоком-Ложе в Заседании Равновеликих не Керцалькаатлю, но своему отпрыску, которого он давно уже прочит себе в преемники. Керцалькаатль мысленно окрасился ироничной усмешкой. «Нет, старик, на этот раз твое семейство потеряет самое высокое положение в иерархии цивилизации Величайших. Мое семейство вполне готово нести дальше эту бренную ношу вместо твоего!»
   – Я предвидел и подобную опасность вообще, и этот вопрос в частности, – величественно возвестил Керцалькаатль, – и принял меры. Более того! – Он победно окинул взглядом Возлежание. – Времени у нас не оставалось, Потенциальные Союзники ожидали от нас конкретных предложений, и я не только в кратчайшие сроки разработал виртуозную стратегию переговоров, но и с успехом воплотил ее! В данный момент мои аналитики заканчивают расчет результатов, но уже сейчас ясно, что провести переговоры более удачно было бы невозможно!
   – Вы сделали Потенциальным Союзникам некие предложения без ведома Возлежания Равновеликих? – Сеткатлицокка с интересом пигментировал кожу на лопатках. – Это нарушение Процедуры!
   «Не дождешься, старик! – внешне невозмутимый, внутри Керцалькаатль был полон злорадства. – Все продумано до мелочей, я слишком велик для того, чтобы ошибаться! Тебе не сохранить места на Самом-Высоком-Ложе, и сейчас ты об этом узнаешь!»
   – В экстренном случае подобное нарушение Процедуры позволяется, – он уверенно пошевелил хвостом, – и Совершенные смогут немедленно убедиться в том, что моя стратегия уже принесла победу величайшей расе Вузэй!
   Он послал искусственному интеллекту Возлежания Равновеликих мысленную команду, и возле каждого из совершенных вспыхнули объемы, наполненные множеством данных.
   – Это подробный отчет проведенных мною переговоров, а также его результаты, – торжественно провозгласил Керцалькаатль. – Как вы можете убедиться, мне удалось получить от Потенциальных Союзников предоставление помощи, НИЧЕГО не обещая взамен. Я подчеркиваю! Цивилизация Вузэй не приняла на себя никаких обязательств. В свою очередь, Потенциальные Союзники предоставят нам специалиста, обладающего всеми знаниями своей расы, в полное распоряжение!
   Некоторое время Возлежание Равновеликих молчало, внимательно изучая информацию Керцалькаатля. Первым опомнился один из старых сторонников Сеткацлицокки.
   – Феноменально! – он явно спешил сменить политический лагерь, верно определив, в какую сторону теперь дует ветер. – Раса Потенциальных Союзников обладает генетической памятью! Любая из особей их вида хранит все знания своей цивилизации! И вы добились от них обещания прислать нам одного из своих соплеменников?!
   – Именно так, – скромно подтвердил Керцалькаатль. – Более того, опережая возможные вопросы, скажу сразу: я тщательно все проанализировал и пришел к неоспоримому выводу, что их предложение не является ловушкой. Эти расчеты вы также можете увидеть в предоставленном Возлежанию Равновеликих пакете данных. Если обрисовать ситуацию коротко, то, во-первых, Потенциальные Союзники невероятно могучая цивилизация и потому не видит в нас никакой угрозы! – Он изменил пигментацию на цвет вежливой насмешки, допустимой в высшем обществе. – Кому, как не величайшей расе Вузэй, знать, во что выливается подобная уверенность!
   При этих словах Возлежание Равновеликих окрасилось оттенками сдержанного смеха, символизирующего поддержку оратора.
   – Во-вторых, даже несмотря на свое могущество, Потенциальные Союзники не в состоянии достигнуть нашего пространства и их особь будет полностью в нашем распоряжении. В одиночку ей будет нечего противопоставить силе нашего оружия, а все объявленные ею технологии, прежде чем запускаться в производство, будут проходить тестовую сборку и предварительную апробацию вдали от наших систем, в наиболее безжизненных уголках галактики. – Керцалькаатль убедительно зашипел и продолжил: – Таким образом, данная особь будет находиться под абсолютным контролем и в наших руках окажутся абсолютно все знания древнейшей цивилизации! И если вдруг Потенциальные Союзники превратятся во врагов, нам не придется опасаться их гнева! Нас защитит океан безграничного космоса, дарующий нам недоступность, плюс знание всех их технологий!
   Керцалькаатль сделал паузу для придания своим словам пущего эффекта, после чего закончил:
   – Впрочем, надеюсь, до открытого противостояния не дойдет. – Краем глаза он отметил, как старый Сеткацлицокка едва уловимо посерел от тщательно скрытого разочарования. «Нет, карту миролюбия я тебе разыграть не дам, – мысленно расцветился усмешками Керцалькаатль, – я учел все, не надейся, старик!» – Раса Вузэй никогда не вступала в сражения даже с равным противником, – продолжил он, – дабы не нести абсолютно ненужных потерь. И я уверен, что возможностей нашего совершенного интеллекта, уникального в истории эволюции Вселенной, окажется более чем достаточно для того, чтобы особь Потенциальных Союзников добровольно и с удовольствием передала нам все технологии своей цивилизации!
   Возлежание Равновеликих дружно защелкало хвостами в знак единогласного одобрения, и лишь Сеткацлицокка попытался удержать неумолимо уплывающую из конечностей власть:
   – Я тщательно изучил записи всех переговоров и нахожу ваш талант руководителя воистину неповторимым, Совершенный Керцалькаатль! – Старик даже высветлил кожу вокруг глазниц в знак глубокого уважения. Видимо, он многое поставил на эту свою последнюю попытку сохранить хотя бы часть сторонников. – В качестве некоторого уточнения я позволю себе задать один вопрос, так как легкость, с которой Потенциальные Союзники согласились со всеми вашими доводами, все же внушает мне некоторую настороженность. В вашем докладе сказано, что в силу того, что расстояние между нашими цивилизациями непреодолимо даже для столь развитой расы, как Потенциальные Союзники, прямая транспортировка обещанной особи невозможна. И потому они предлагают выслать нам образец своей сущности, из которой мы вырастим взрослую особь. Нетрудно понять, что это будет некий цифровой код, переданный ими на наше устройство связи. Так на чем же базируется ваша уверенность в том, что более никто не сможет перехватить эту передачу и вырастить под своим контролем точно такую же особь? В нашем сегменте Вселенной шестьдесят четыре галактики, в каждой из которых существует сразу несколько низших цивилизаций, столь неожиданно для себя вырвавшихся из-под нашего контроля. Любая из них может стать обладателем этой информации! Так не в этом ли заключается план Потенциальных Союзников? Они взрастят своих соплеменников руками марионеток, и их окажется столь много, что они, объединившись, начнут уничтожать нас?
   Возлежание Равновеликих словно превратилось в изваяния из белесого мрамора. «Блестящая попытка, – мысленно похвалил старика Керцалькаатль. – Ты доказал, что все еще являешься опасным политическим противником!» Разумеется, все собравшиеся Совершенные прекрасно поняли истинный смысл сказанного. Никто из этих вырвавшихся на свободу недоумков не сможет перехватить предназначенный для Вузэй сигнал. Все процедуры проводились в строжайшей тайне, о них никому не известно, не говоря уже о том, что Потенциальные Союзники будут осуществлять передачу данных узконаправленным лучом. Нет, Сеткатлицокка прозрачно намекал на то, что информационный пакет вполне может перехватить любой, обладающий нужными возможностями. Иными словами, почти каждая семья, имеющая место в Возлежании Равновеликих. И не менее половины из них наверняка смогут осуществить согласно этим данным синтез особи Потенциальных Союзников. Старик практически прямо заявлял всем присутствующим, что Керцалькаатль не будет иметь монополии на технологии древнейшей расы и правящую семью рано списывать со счетов. То-то Совершенные задумались над столь неординарно сложившейся ситуацией! «Но и тут тебя ожидает неприятная неожиданность!»
   – Не совсем так, Совершенный Сеткатлицокка, – мягко возразил Керцалькаатль. – Потенциальные Союзники не собирались присылать нам цифровой код. Они сразу заявили, что особь их вида невозможно воссоздать искусственно. Они имели в виду именно то, о чем говорили, – о передаче образца своей сущности.
   – Но каким образом? – не сдавался старик. – В вашем докладе об этом ничего не сказано! Я далек от мысли, Совершенный Керцалькаатль, что вы собирались утаить эту информацию от Возлежания Равновеликих!
   «И еще одна неплохая попытка, – мысленно оценил Керцалькаатль, – практически прямое обвинение в нечистоплотности. И еще раз она пришлась в пустоту, старик! Однако пришла пора тебя низвергнуть на подобающее место». Он обвел присутствующих взглядом, придав пигменту макушки суровый оттенок.
   – Разумеется, вы поняли абсолютно верно – я ни в коем случае не смел скрывать что-либо от Возлежания Равновеликих! – возвестил Керцалькаатль. – Технической информации по процессу передачи сущности не было в моем докладе по причине того, что на момент его составления Потенциальные Союзники ее не предоставили. Они раскрыли суть технологии передачи незадолго до начала Возлежания! Я сам получил эту информацию от своих помощников, несущих в настоящее время дежурство на устройстве связи, когда Возлежание уже было в самом разгаре, то есть буквально час назад. И теперь я с удовольствием поделюсь ею с вами. Это уникальная технология! Потенциальные Союзники вложат образец своей сущности в обычный фотон, после чего разгонят его до скорости, превышающей обычную в девяносто шесть триллионов раз, и направят к нам. Беспроигрышный вариант! Ведь блокада пропускает фотоны! От нас требуется с филигранной точностью обозначить свое местоположение, поскольку запуск будет производиться на наш сигнал. Здесь нельзя ошибиться – расстояние между нами огромно, и даже малейшие ошибки в наведении выльются на нём в отклонения длиной в сотни тысяч световых лет! И необходимо исключить нахождение на траектории полета космических тел! Кроме того, Потенциальные Союзники прямо заявили, что затраты энергии, потраченные на этот запуск, будут для них очень болезненны. Их оператор связи именно так и возвестил, я привожу его информационный импульс дословно. К счастью, наши расчеты показали, что мы в состоянии обеспечить необходимую точность. Нужная технология была изъята расой Вузэй двести тысяч витков назад у Иллиуа, создавших ее с целью подать о себе весть – не поверите! – самим Создателям, в случае их возвращения в нашу Вселенную, и ни разу не использовалась за ненадобностью. Мне даже приятно уведомить Возлежание Равновеликих об этом факте. Этот бесполезный газообразный вид сгодился хоть на что-то!
   Совершенные с готовностью оценили юмор, и Керцалькаатль увидел в узких зрачках Сеткатлицокки тоску. «Старик наконец-то понял, что не в силах удержать место Занимающего-Самое-Высокое-Ложе. Наверняка сейчас он обдумывает силовые варианты. Хочешь захватить устройство связи и заменить персонал моей семьи на свой? Надеешься успеть получить себе сущность Врагов Создателей? И тут у тебя также ничего не выйдет!»
   Керцалькаатль вновь выдержал паузу, призывая всех сконцентрировать внимание на его последующих словах, и произнес:
   – И сейчас я торжественно объявляю Возлежанию Равновеликих о том, что процесс передачи наводящего сигнала начнется через полчаса! Все необходимые приготовления уже ведутся моими сотрудниками! – На Сеткатлицокку он даже не посмотрел, полностью проигнорировав его реакцию. Это лучший способ дать понять старику, кому досталась политическая победа.
   – Вы начали процесс без согласования с Возлежанием Равновеликих? – вскинулся старик. – Использовать устройство связи, принадлежащее всей расе, по личному усмотрению – это возмутительно! Это проявление крайнего неуважения ко всем нам!
   «Не поможет, – мысленно фыркнул Керцалькаатль. – Что бы ты сейчас ни возразил, тебе это не поможет! Я и моя семья более тысячи часов хранили в строжайшей тайне факт состоявшегося контакта с Потенциальными Союзниками. За это время я подготовился ко всему. Как бы ты ни поступил, после этого Возлежания Равновеликих у цивилизации Вузэй будет новый лидер!»
   – Это было вынужденное решение, – печально возвестил Керцалькаатль, обращаясь к собравшимся. Для особого эффекта своих слов он покрылся серыми пятнами в знак глубочайшего сожаления. – В данной ситуации от меня ничего не зависело. Таково было требование Потенциальных Союзников: начать процедуру наведения немедленно. Они опасаются, что промедление приведет к тому, что Мерхн узнает о наших планах и захочет помешать им. Мне пришлось пойти на уступки ради нашей цивилизации!
   Он перевел взгляд на Сеткатлицокку и полностью высветлил кожу на голове в знак укоризны:
   – Как может убедиться любой из присутствующих здесь Совершенных, взглянув в данные моего доклада, технология наведения требует колоссальных затрат энергии. В виду отсутствия времени мне пришлось использовать личные ресурсы. Для получения необходимой мощности звезда в системе устройства связи в настоящее время приводится в нестабильное состояние за счет моей семьи! Я полагаю, не стоит объяснять Возлежанию Равновеликих, насколько это дорогостоящая процедура? Но я не требую компенсации, ведь моя семья делает это ради будущего нашей расы! Подумайте, стоило ли рисковать, испытывая терпение Потенциальных Союзников, в угоду всего лишь формальностям?! Мы должны быть довольны уже тем, что технологию Иллиуа удалось быстро отыскать в архивах, а научных мощностей моей семьи оказалось достаточно для ее немедленного развертывания! И расходы на все без исключения процедуры я добровольно взял на себя и горжусь этим! Что такое деньги в сравнении с величием нашей расы?!
   Ответить на это Сеткацлиокке было нечем. Старик молчаливо признал свое поражение и всю оставшуюся часть Возлежания Равновеликих периодически присоединялся к всеобщим дифирамбам в честь неподражаемого управленческого гения Керцалькаатля. Впрочем, без пяти минут Занимающий-Самое-Высокое-Ложе не питал на этот счет никаких иллюзий. До пересмотра состава Возлежания оставалось полвитка, и старый интриган еще не раз попытается использовать все возможности своей семьи, чтобы удержаться у верховной власти.

Глава 1. Священный долг

Девятая священная Скрижаль Риулов.
Храм Сохранения Вечной Истины, священный сектор космического пространства цивилизации Риулов. 3017 год п.в.к. по летосчислению Содружества Людей, истекающая минута Часа Созерцания
   Низкий удар церемониального гонга прокатился по погруженной во тьму Зале Воззрения, и старый жрец с грустью отметил, что Час Созерцания истек. А ведь когда-то ему, молодому Жрецу-Хранителю, этот ритуал казался бесконечным. Сидеть в одной и той же позе и не иметь возможности встать на ноги для полной сил деятельной натуры было испытанием не из легких. Но время шло и годы брали свое. Шестьдесят девять лет одиночества – ничто для Вселенной и целая жизнь для жреца, несущего бремя Хранителя Вечной Истины. И он пронес его через все эти годы с достоинством и усердием, ибо нет ничего более почетного для Риула, нежели путь Хранителя. Тридцать тысяч лет Святая Церковь Создателей находилась под запретом. Немногочисленных адептов Вечной Истины, в строжайшей тайне передававших Святую религию от отца к сыну из уст в уста, тщательно разыскивали и безжалостно уничтожали. К исходу первого тысячелетия гонений истинных верующих осталось столь ничтожное количество, что даже у самых твердых телом и стойких духом сынов и дочерей Церкви Создателей начала таять надежда. И тогда оставшиеся собрали все доступные им ресурсы и ушли в космос, спасаясь от не знавших пощады палачей. Почти все из них погибли, прикрывая бегство своих Жрецов, но жертва их не стала напрасной: шесть кораблей истинно верующих вошли в гиперпрыжок и унесли с собой древние Скрижали Вечной Истины. Корабли взяли курс в разные стороны и прервали гиперпрыжок в случайной точке пространства. Там, посреди бесконечности Вселенной, в пустом космическом пространстве, раскинувшемся между звездными системами, последние Жрецы истинной веры построили шесть Храмов, ставших последними хранилищами Скрижалей, несущих Вечную Истину. Храмы являлись точной копией друг друга, и никто, даже сами Жрецы-Хранители, не знал точных мест расположения сразу всех Храмов. Так истинная вера покинула планеты Риулов, но не покинула души самых верных детей своих.
   Храмы искали. Заблудшие, пришедшие к власти, ни на миг не прекращали охоту за Хранителями. Ведомые жаждой власти и наживы, подогреваемой бесконечной злобой и подлостью расы Вузэй, их марионетки стремились любой ценой уничтожить всё, хоть сколь-нибудь связанное с Вечной Истиной. История Риулов многократно переписывалась, огнем и кровью насаждалась иная вера, и даже древний Единый Язык, дарованный Создателями всем своем детям, попытались искоренить и стереть из памяти народа. Враги родной веры добились своей цели. Сначала в лексику добавлялись слова из языков Чужих, и новомодный сленг всячески распространялся среди молодежи, повсеместно пропагандируемый как более удобный и современный. Менялся алфавит, речевые конструкции предков высмеивались как нелепые, смешные и неудобные. Со временем заимствований становилось все больше, лексические конструкции упрощались, искусственно сводимые к примитиву, а те слова, заменить которые не представилось возможным, старались видоизменить в любой, даже самой малой степени, лишь бы они оказались отличными от первоисточника. С течением веков разница между «новым» языком и языком предков росла, молодые поколения все хуже понимали смысл древних книг, наследие предков становилось все менее востребованным. Четыре тысячи лет назад правящие марионетки Вузэй получили то, что хотели: не имея исторического образования, понять, что сказано в древних текстах, не мог уже никто. Лишь горстка смутьянов-староверов еще хранила азбуки предков. И тогда заблудшие провели финальную чистку. Единый Язык был объявлен средством коммуникации террористов, преступников и ксенофобов, после чего запрещен под страхом смерти.
   Старый Хранитель тяжело вздохнул. То были тяжелые для Вечной Истины эпохи. Десятки тысячелетий беспросветного мрака, тоски и безысходности, не предвещавшие никакого спасения. Надежда давно угасла в сердцах Жрецов, лишь святой долг сохранить для потомков родную веру давал им силы для борьбы. Словно сама Вселенная, существующая в каждой частице любого истинно верующего, требовала от них стойкости и самопожертвования. Еще придет то время, когда дети Риулов очнутся от чужеродного дурмана и протянут руку к мудрости предков. Хранители гибли под пытками, скрываясь от палачей, обрекали свои семьи и потомство на вечное затворничество из поколения в поколение, но Вечная Истина продолжала существовать назло врагам.
   И время пришло. Тысячу лет назад крохотная и неизвестная цивилизация, именующая себя Содружеством Людей, оказалась Истинными Потомками. Они имели примитивные технологии, не знали тайны ноль-перехода и, подобно остальным, и не могли попасть в Систему Детей. Но, тем не менее, их представитель вступил в След Создателей и Священный Центр, и Дети Вики подчинились его воле. Длившаяся по прихоти Вузэй бесконечная кровавая война закончилась, и каждое разумное существо в шестидесяти четырех галактиках услышало слова Человека. Отныне нет более сражений, уносящих миллионы жизней, нет более власти и обмана Вузэй, враждующие заперты в своих жизненных пространствах, и Священный След не снимет блокаду до тех пор, пока в их душах не исчезнет агрессия. Человек вернул жизни всем, кто пал в последний день закончившейся бесконечной войны, и восстановил разрушенные в эти сутки города, сожженные станции и погибшие корабли. И вновь Священный След подчинился его воле, исправив последствия жестокости разумных, недостойных такого названия. Многие в ту пору вопрошали, почему не вернуть жизнь всем погибшим в этой бесконечной войне, но оператор Центра не дал ответа и вскоре покинул Священный След навсегда.
   Старый Хранитель закрыл глаза. Ему ответ был известен. Ибо сказано в Скрижали: «Чтобы помнили!» Центр Создателей не станет исправлять за заблудших существ их ошибки, иначе не смогут свершившие их извлечь уроки и будут вечно сотворять зло и неправедность в надежде на то, что кто-то исправит все за них.
   Тот день стал триумфом церкви Вечной Истины и часом возвращения к Риулам родной веры. Столь неопровержимого доказательства существования Создателей насажденная врагами чужая религия не выдержала. Из шести Храмов, хранящих Скрижали, врагам не удалось разыскать и уничтожить лишь один, но и этого оказалось достаточно. Последние Жрецы истинно верующих объединили вокруг себя миллиарды Риулов, пожелавших вернуться в родную веру, и лишившееся тайной поддержки покровителей-Вузэй правительство еретиков рухнуло, словно замок, выстроенный из сухой травы. Победа оказалась быстрой и почти бескровной: армейские подразделения переходили на сторону Жрецов целыми флотами, а гарнизоны орбитальных баз и городов добровольно отказывались служить старому правительству. Менее чем за полгода Синод полностью объединил цивилизацию под властью церкви Вечной Истины. И хотя из священных писаний удалось сохранить лишь одну Скрижаль, даже хранящейся в ней информации хватило, чтобы поведать Риулам многое. О богатой истории, насчитывающей миллионы лет, о былом величии научной мысли, о Создателях и огромном количестве достижений, сотворенных предками, познавшими даже технологию ноль-перехода – загадку вершин физики, разгаданную единицами из сотен цивилизаций, существовавших и существующих в нашей Вселенной.
   Старик открыл глаза и вновь окинул взглядом раскинувшуюся вокруг него бесконечную черноту космоса, усеянную мириадами звезд. После победы родной веры Синод Жрецов мудро постановил не обнародовать секретные координаты Храма Сохранения Вечной Истины. Храм пронес искру Истины через десятки тысячелетий, и нет более священного и надежного места для хранения оригинала последней уцелевшей Скрижали. С тех пор вот уже тысячу лет лишь самые преданные и надежные сыны расы Риулов допускались в святая святых церкви, и только самый достойный из молодых Жрецов становился его Хранителем. Он давал клятву хранить и оберегать Скрижаль столь же тщательно, как делали это его героические предшественники во времена эпох гонений, несмотря на полную победу над врагом. Ибо сказано в Скрижали: «Чтобы помнили!» И Риулы более не нарушат священную заповедь.
   Ритуал Часа Созерцания был данью этой памяти. Когда-то он являлся основным занятием Хранителей и занимал почти все их время. Стены, пол и потолок Залы Воззрения представляли собой компьютерные экраны, на которые в реальном времени выводилась информация с камер слежения и систем ближнего и дальнего обнаружения. Небольшая станция в форме пирамиды, накрытая полями преломления, размерами своими лишь вдвое превосходящая крейсер, – вот и весь Храм. Скрывающиеся от палачей Жрецы, хранящие последние искры родной веры, час за часом, из года в год, на протяжении десятков тысяч лет тщательно вглядывались в пустоту окружающего космоса, готовые в любую секунду погибнуть, но не отдать врагам Скрижаль.
   Если верить преданиям, когда-то очень давно, многие десятки тысяч лет назад, Скрижалей было девять. Первой пропала та, на которую предки нанесли секрет технологии ноль-перехода. Вузэй забрали ее, превратив в безжизненное кладбище астероидов целую Солнечную систему. Еще две были уничтожены Вузэй после Братоубийственной Войны, ввергнувшей цивилизацию Риулов в каменный век, и потому сведений о тех эпохах практически не сохранилось. Уцелевшая Скрижаль осталась единственным источником информации о том, как все произошло. И в ней прямо сказано, что Вузэй сначала исподволь посеяли зерна вражды среди Риулов, купив себе марионеток из числа алчных и подлых политиков и торговцев, затем оплатили затяжную и кровавую гражданскую войну, а после объявили их расу опасной и нанесли ужасающие удары по ослабевшим планетам. Цивилизация в пространстве Риулов рухнула. Полторы тысячи лет ушло на то, чтобы вновь выйти в космос и восстановить связи между ставшими почти дикими планетами. И добиться этого стало возможным благодаря Жрецам, сохранившим оставшиеся шесть Скрижалей. Но едва цивилизация начала возрождаться из пепла, вновь появились Вузэй. Они опять предложили власть алчным, и алчные опять нашлись. В обмен на свою поддержку высшая раса потребовала от новых марионеток не просто запретить родную веру, но полностью искоренить даже воспоминания о ней.
   Так для Жрецов начались тридцать тысяч лет гонений, в течение которых бесконечная череда поколений Хранителей подчиняла свои жизни святому делу сбережения Скрижалей, не сводя глаз с окружающей их космической пустоты. Первый Храм палачам удалось разыскать и уничтожить внезапным ударом в первую же сотню лет его существования. Хранители учли ошибки и приняли меры предосторожности, граничащие с безумием. На протяжении эпох гонений враги нашли и уничтожили еще четыре Храма, но каждый раз Хранители были начеку, и пока экипаж станции погибал в неравном бою, один из них покидал Храм вместе со Скрижалью на утлом суденышке и скрывался в гиперпространстве. Все знали, что это был прыжок в Вечность, – станции-Храмы слишком малы, чтобы иметь полноценные корабли, иначе враг неизбежно обнаружит их. И потому мощности гипердвигателя имеющегося спасательного судна никогда не хватит на то, чтобы достичь даже ближайшей солнечной системы. Хранителя, спасающего Скрижаль, выбросит в реальный космос где-то вне гравитационных колодцев звезд. Он обречен умереть в муках, когда закончится метан для дыхания. И храбрецы шли на эту жертву ради того, дабы Скрижаль не была уничтожена врагами. Быть может, когда-нибудь цивилизация Риулов вернется к былому расцвету и сила ее науки сможет разыскать затерянные в великой бесконечности священные писания…
   Старик поднял лежащий рядом посох и поднялся. Некоторое время он стоял, прислушиваясь к зуду в костных пластинах нижних конечностей. Ноги еще уверенно держали грузное тело, но возраст с каждым годом напоминал о себе все сильнее. Стоило снять снабженные мускульными усилителями одеяния, как кости начинали ныть. Шерстяной покров давно уже поредел втрое, а потерявшие былую шероховатость рога болезненно отзывались на каждую корректировку положения станции в пространстве. Плохой знак. Левый рог болит сильнее, скорее всего, скоро отпадет. Старый Жрец иронично усмехнулся: «М-да, хорош будет Хранитель, с одним рогом… Что поделать, если время не щадит никого. Риула, к сожалению, нельзя модернизировать, как станцию Храма. Еще двадцать – двадцать пять лет, и Синоду необходимо будет найти нового Хранителя».
   Он сделал пару шагов и остановился, вновь окидывая взглядом Залу Воззрения. Новые системы работали идеально. Казалось, что Жрец идет прямо через бескрайнюю черноту Вселенной, ступая по космическому вакууму. Эффект присутствия посреди космоса был создан настолько филигранно, что глаза не замечали разницы между живым и компьютерным изображением. Старик издал носовой звук, означавший удовлетворение. Когда он был помоложе, то частенько выходил в открытый космос посмотреть на звезды своими глазами. То ли глаза с тех пор постарели, то ли технологии шагнули вперед, но найти изъян в изображении Жрец не смог. Он направил взор к крохотному скоплению звезд и коснулся мощным пальцем области управления на посохе. Маленькое скопление немедленно увеличилось во всю стену и превратилось в галактику Вузэй.
   Несколько мгновений Хранитель разглядывал обитель врагов. «Прошла тысяча лет, но мы помним. Быть может, никто уже в нашем секторе Вселенной не сохранил яркость эмоций – все прошлые беды поблекли за миновавшую эпоху. Возможно, кто-то даже забыл о вашей истинной сущности, слушая бесконечные трансляции, вещающие о всеобщем равенстве, терпимости и мирном сосуществовании, но Риулы помнят всё. Священную ненависть к врагам, растоптавшим родную цивилизацию и почти уничтожившим родную веру, Жрецы передают из поколения в поколение вот уже тридцать три тысячи лет. Ибо сказано в Скрижали: „Чтобы помнили!“ И мы помним».
   Старик гневно нахмурился. Жаль, нельзя увеличить изображение еще сильнее, это максимум, на что способны технологии Риулов. Он дорого бы дал за то, чтоб заглянуть туда, в эту ненавистную галактику, и увидеть, чем занимаются враги. Двадцать лет назад Вузэй неожиданно прекратили свое вещание на остальные галактики. Оборудование слежения с тех пор показывает, что они полностью перестали общаться с внешним миром, позабыв даже о бывших марионетках, с которыми часто вели радиообмен. Вряд ли они устали вещать или озаботились затратами энергии. Старый Жрец с ненавистью буравил глазами галактику Вузэй, словно пытаясь сжечь ее взглядом. «Что же вы задумали? Узнать об этом невозможно, но имейте в виду, если вы надеетесь, что про вас забудут, то этому свершиться не суждено! Пусть минует еще одна тысяча лет, но и спустя такой срок на этом месте будет висеть Храм, в котором будет лежать Скрижаль, и стоять Хранитель, не спускающий с вас глаз. Ибо мы помним».
   Жрец закряхтел и вновь пошевелил пальцем по области управления на посохе. Обзорные экраны отключились, и Зала Воззрения залилась ровным светом. Старик направился к выходу. Пора готовиться к прибытию церковного корабля. Раньше дружественные корабли лишь изредка, в обстановке почти параноидальной секретности, посещали Храм, дабы зачерпнуть из его бесконечного кладезя родной веры и понести заблудшим ее Истину. Теперь церковь Вечной Истины объединяет сто процентов цивилизации Риулов, враги давно повержены, и даже сам прах их канул в веках. Корабли с лучшими сынами и дочерьми расы, признанными Синодом Жрецов достойными воочию увидеть Скрижаль, приходили часто. Слежение за космическим пространством стало ритуалом, данью уважения к беспримерному подвигу поколений Хранителей. Продолжительность наблюдения была сокращена до одного часа, в течение которого Хранитель не столько ожидал появления недругов, сколь оценивал работу новейших систем слежения за космическим пространством. Но координаты Храма по-прежнему остаются священной тайной. «Ибо мы помним». Старый Жрец коротко помотал могучей головой и покинул Залу.

Глава 2. Немыслимая катастрофа

Материнская планета цивилизации Инсов, сорок четвертый разлом Королевского Дворца, инкубатор кладки Королевы-Матери, высший уровень секретности, 3253 год п.в.к. по системе летосчисления Людей
   Владетель вывел из самосозерцания вторую правую половину мозга и обратил свое внимание на приборы, убеждаясь в точности доклада. Разумеется, низший ошибся. Эскорт Второго Советника будет в атмосфере через семьдесят минут и одиннадцать секунд. Разум Низших слишком слаб для столь быстрой и доскональной оценки. И хотя искусственный интеллект компьютерных систем дает Низшим необходимые возможности, великий Кшшиссх всегда лично проверял доклады Следящего. Подобная методика считается среди Владетелей дурным тоном, ведь Великому не пристало лично следить за приборами, для этого существуют Низшие. Но исключительное положение Кшшиссха при Королевском Дворе давало ему право игнорировать любые формальности и стереотипы. Ибо нет более ответственного поста в Королевской Охране, чем пост Стража кладки Королевы-Матери. Королевская кладка охранялась даже тщательнее, чем сама Королева-Мать, – такова была ее воля. Страж-Владетель в рамках своей зоны ответственности имел неограниченные полномочия. Что бы ни случилось, кладка должна уцелеть. И Кшшиссх относился к своей великой миссии с максимальным рвением на протяжении трех десятков лет.
   Хотя он никогда не покидал королевского инкубатора, ничто в Королевском Дворце не происходило без его молчаливого ведома. Нити всех систем слежения и прослушивания стягивались к плетению его Руководящей Паутины, в любой миг он мог слышать любой разговор, ведущийся в разломах Дворца, видеть любую нить любого плетения, прослушивать любой сеанс связи и знать о любых перемещениях. И пусть у него не имелось родовых владений, не было собственной колонии, а весь флот его состоял из личного линкора и одного-единственного кластера Приближенных, взятых из чужой колонии. Для Стража все это не особо важно. Ему достаточно десяти тысяч Низших – количества, ничтожного до жалости по меркам любого Владетеля. Но только не в случае с Кшшиссхом. Эти десять тысяч слуг являлись не только его собственностью. Одновременно они были охраной и персоналом королевского инкубатора, лучшими из лучших, тщательно отобранными из девятисот пятидесяти миллиардов Низших особей Великого Инсектората. Подобным качеством слуг могли похвастать только Стражи Королевы-Матери и Королевы-Дочери. Но влияние Кшшиссха при Королевской Паутине превосходило авторитет каждого из них. Недаром ему было позволено Высочайшим Повелением взять себе имя «Кшшиссх» в честь величайшего военного Владетеля Кшшиссха, который тысячу двести лет назад, в тяжелые для Инсектората годы после прискорбного поражения в Войне Пришедших После, стал Первым Советником Королевы-Матери и многое сделал для того, чтобы удержать ее от Великой Депрессивной Комы. И Страж королевской кладки был достоин своего знаменитого героического предка.
   Все свое существование он подчинил делу охранения королевского инкубатора. Род Королевы-Матери не должен прерваться. Никогда. Может произойти всё: разрушение Дворца, гибель столицы, уничтожение планеты, аннигиляция солнечной системы, вспышка Сверхновой – что угодно. Кроме одного: кладка Королевы-Матери погибнуть не может. Это закон эволюции, на котором построено само существование Великого Инсектората.
   Кшшиссх вывел на обзорный экран внутреннее изображение из сверхзащищенного климат-кокона, являющегося сердцем королевского инкубатора. Объемистое пространство было густо затянуто нежнейшей паутиной, сотканной поколениями Королев. И в его бесконечно мягких и теплых объятиях, купающихся в ласковых потоках радиации и инфракрасного освещения, утопали священные кожистые наросты – кладка Королевы-Матери. Пять тысяч яиц, ждущих своего часа под неусыпной стражей Кшшиссха. Он наизусть знал каждый миллиметр поверхности любого из них.
   Кладка существовала всегда, будет существовать и впредь. Когда приходит время, некоторые яйца отмирают и Страж лично входит в священный кокон, дабы вынести их оттуда. После чего сообщает об изменениях Королеве-Матери и покорнейше просит сохранить ему жизнь, ибо он совершил чудовищное кощунство, позволив себе дотронуться до части королевской кладки, пусть даже она и была мертвой. И Королева-Мать принимает решение уничтожить нерадивого Стража или наградить его дальнейшим существованием, если служение и усердие его устраивает ее. И Кшшиссх выполнял свое предназначение столь филигранно, что за тридцать лет Королева-Мать ни разу не испытала даже тени недовольства его работой. Более того, десять лет назад он удостоился величайшей чести: ему было позволено увидеть, как Королева-Мать вдыхает в яйцо жизнь Королевы-Дочери.
   Это незабываемое событие Кшшиссх помнил в мельчайших деталях, словно оно произошло минуту назад. В тот год Королева-Мать достигла своего двухсотлетия и возвестила Королевской Паутине о том, что преклонный возраст требует от нее позаботиться о продолжении династии. Этого события с нетерпением ожидал весь Двор. Рождение Королевы-Дочери являлось грандиознейшей исторической вехой Инсектората: девятьсот пятьдесят миллиардов Инсов почувствуют его в один и тот же миг вне зависимости от того, на какой планете или космической станции они находятся. Нет ничего мощнее заложенного в саму суть расы инстинкта, привязывающего Инса к Королеве. По всему пространству Инсектората готовились небывалые празднества. В честь великого исторического события сотни тысяч мелких Владетелей получили разрешения на увеличение численности своих колоний, Владетели, имеющие нити в придворной Королевской Паутине, предвкушали раздачу милостей, позволяющих умножить личные войска, а фавориты с нетерпением ожидали Рождения. Ведь в этот выдающийся момент настроение Королевы-Матери будет столь превосходным, что она наверняка одарит кого-нибудь из них еще большей властью.
   Но вопреки ожиданиям, Королева-Мать не взяла на священный ритуал Рождения никого. Испокон тысячелетий Мать приходит к своей кладке, выбирает из тысяч ждущих своего часа яиц То Самое и разрывает тянущуюся к нему нить Безжизненности. Спустя два месяца из выбранного яйца вылупляется Дочь. По обычаю, если Мать затрудняется с выбором из нескольких яиц, она может позволить кому-то из Владетелей-фаворитов высказать свое недостойное мнение. Но в этот раз Королева-Мать взошла в кокон с кладкой одна. История Рождений гласит, что и предыдущая Королева, и ее мать, и мать ее матери поступали так же. Тысячу двести лет Великий Инсекторат томился в унизительном заточении, не в силах покинуть свое пространство, и Владетелям-фаворитам нечем было доказать свою исключительность, кроме как междоусобными интригами. Авторитет советников упал, и нити Королевской Паутины подле Королевы давно уже пустовали. Даже Первый Советник занимал пятую от центра нить, будучи наиболее приближенным. Кшшиссх с гордостью пошевелил тазовыми усиками. Его великий и грозный предок тысячу двести лет назад восседал на второй нити подле Королевы-Матери, а ведь каждому известно, что первую от Центра нить может занимать только Королева-Дочь.
   Но, войдя в кокон с кладкой, Королева-Мать не сразу сделала выбор. Ее симпатии разделились между двумя яйцами. Оба они были превосходными созревшими экземплярами совершенной формы и наилучших кондиций. Королева-Мать долгое время изучала каждое из них, после чего неожиданно повелела Кшшиссху высказать свое мнение. Услышав это, он пришел в ужас и ответствовал, что слишком жалок для того, чтобы давать советы самой Королеве-Матери. И старая Королева в очередной раз продемонстрировала свою недосягаемую мудрость. Она изрекла, что совет Стража, посвятившего жизнь служению королевской кладке в данный, далеко не самый лучший момент существования Инсектората, гораздо ценнее мнения любого из фаворитов, не прославившихся ничем помимо придворных интриг. Это заявление, транслирующееся на все пространство Инсов в реальном времени, повергло всех в благоговейный трепет перед мощью интеллекта Королевы-Матери. И Кшшиссх огласил свое мнение. Королева-Мать выслушала его и, согласно обычаю, поступила наоборот, что являлось неоспоримым свидетельством того, что мнение Стража явилось для нее ценным. Нить Безжизненности была прервана, созревание Дочери началось, и Мать величественно покинула кокон кладки.
   Спустя два месяца церемониальное шествие торжественно прибыло в кокон, и Королева-Мать приняла из раскрывающегося яйца вылупившуюся Королеву-Дочь. Право вынести из кокона скорлупу Дочери было даровано Кшшиссху, как Давшему Совет, что он и выполнил со всеми надлежащими церемониями.
   С тех пор авторитет Кшшиссха в плетении Королевской Паутины поднялся на недосягаемую высоту. Он по-прежнему никогда не покидал сорок четвертый разлом, не имел нити в Королевской Паутине и не приобрел родовых территорий. Его благосостояние не изменилось, но теперь, в спорных ситуациях, когда мнения Советников не давали Королеве-Матери должной уверенности, она могла внезапно потребовать прямую связь со Стражем кладки и повелеть ему высказаться. Подобное могло произойти и единожды за год, и дважды за месяц, ведь никто не в силах предугадать течение мыслей самой Королевы.
   В первое время придворные активно пытались заручиться его поддержкой и склонить к союзническим обязательствам. Но Кшшиссх не пожелал участвовать в интригах и категорически отверг все предложения, заявив, что исполнение священного долга Стража кладки Королевы-Матери отнимает у него все силы и время. В результате он так и остался одиночкой, не принадлежащим ни к одной из политических группировок. Вне Королевского Дворца его имя ничего не значило, а возможности сводились к нолю. Но стоило кому-либо ступить в королевские разломы, как он немедленно попадал под неусыпное и всевидящее око Кшшиссха, ибо нет ничего более важного, чем сохранность королевской кладки. Так повелела Королева-Мать, и так будет.
   Придворные его боялись, Советники откровенно ненавидели, но нарушать нейтралитет никто не хотел, здраво опасаясь высочайшего гнева. Тем более, что Страж никуда не лез со своим мнением и высказывал его только по требованию Королев. Но если Королева-Мать делала это весьма нечасто, то юная Королева-Дочь задавала Кшшиссху вопросы постоянно. И каждый раз придворные Владетели замирали, опасаясь влияния Стража на молодую Королеву. Особенно зол был Первый Советник. Подслушивающая аппаратура Кшшиссха неоднократно фиксировала его гневные речи, в которых он заявлял, что весьма рад тому, что с течением времени Королева будет все меньше нуждаться в подобных советах.
   – Великий! Кортеж Второго Советника прибыл во Дворец! – доклад Следящего вывел левую половину мозга Кшшиссха из раздумий.
   Страж оторвал взгляд от изображения королевской кладки, в центре которого сейчас находилось то самое яйцо, на которое десять лет назад пал его выбор. Оно было по-прежнему идеально, и Кшшиссх оставил часть фасеток наслаждаться зрелищем. Остальные он обратил на информационные экраны.
   – Где парадная эскадра Первого Советника? – Владетель изрек вопрос, не глядя на Следящего. Тот немедленно задрожал от усердия, пытаясь угодить высшему существу.
   – Эскадра в церемониальном построении приближается к первому разлому! Торжественное прохождение флота начнется через семь с половиной минут!
   Кшшиссх сверился с компьютерными данными. Первый Советник ведет парадную эскадру слишком быстро и опережает церемониальный протокол на две минуты. Довольно странно для столь опытного Владетеля. Впрочем, в столь исключительный день это простительно, все волнуются, да и такого опыта нет ни у кого, кроме разве что Королевы-Матери, если, конечно, она его помнит.
   Сегодня Инсекторат празднует десятилетие Королевы-Дочери, первую официальную дату будущей владычицы. На всех планетах объявлены торжества, проводятся церемониальные парады и торжественные прохождения военных флотов по орбитам. Весь королевский двор занял свои нити в плетении Королевской Паутины и замер в ожидании появления Королев. Через несколько минут обе владычицы торжественно взойдут в центр плетения, и командующий парадом Первый Советник нижайше испросит у Королевы-Матери повеления начать торжественное движение флотов.
   Страж королевской кладки потер задней лапкой нежный хитин брюшка в знак легкого недовольства. Слишком много народу набилось во Дворец по этому поводу, сложно следить за соблюдением надлежащего режима охраны. Придворные, их родственники и слуги, верховные Владетели со всех планет Инсектората, дополнительный персонал – всего почти сто двадцать тысяч посетителей. Вон Первый Советник так расстарался, приготовляя празднества, что привел к Дворцу целую эскадру в парадных украшениях и собирается предстать перед Королевой-Матерью в окружении отборного отряда Приближенных, облаченных в церемониальную броню, отливающую всеми оттенками рыжего цвета. Конечно, зрелище обещает быть весьма красочным и эффектным, на то он и великий праздник – не каждый год Инсекторат встречает первую круглую дату в жизни будущей Королевы. Но работать в таких условиях слишком непросто. Кшшиссх обреченно шевельнул жвалами. Ничего не поделаешь. В конце концов ему-то что, в сорок четвертый разлом не вступит никакой парад или праздничное шествие: инкубатор королевской кладки строжайше засекречен. Вот Стражам Королев сейчас не позавидуешь. Они давно уже сбились с лапок, пытаясь удержать контроль над всем этим церемониально-торжественным бедламом.
   – Первый Советник прибыл во Дворец! – возвестил Следящий, спеша быть полезным своему Владетелю. Он прекрасно знал, что Кшшиссх всегда лично следит за приборами и информационными системами, и недоступная представлениям Низшего мощь мозга Владетеля позволяет делать это на порядок эффективнее, но инстинкт требовал от него угодить своему хозяину.
   Кшшиссх, чувствуя разрывающее Следящего желание служить, едва заметно шевельнул головным усиком, давая тому понять, что его усердие замечено. Следящий немедленно передал знак его благоволения всей занимающей боевые посты смене, и Низшие испытали восторг от признания Владетелем своей полезности. Мощный эмоциональный всплеск легко достиг рецепторов Владетеля, но Кшшиссх сделал вид, что не заметил проявления бурной радости во время несения службы. Он позволил себе несколько мгновений понежиться во всеобщем обожании.
   В этот момент Королевская Нить дворцовой паутины, изображение которой транслировалось на центральный обзорный экран, дрогнуло, и Кшшиссх торжественно провозгласил, привлекая внимание слуг:
   – Ее Величество Королева-Мать с Дочерью!
   Владетель с благоговением воззрился на экран.
   Королева-Мать в сопровождении Дочери величественно восходила в Центр Королевской Паутины. Усеявшие плетение придворные пожирали ее фасетками, а у подножия замер Первый Советник в церемониальном мундире, вокруг которого в парадном построении застыл пеший кластер Воинов, закованных в праздничные доспехи, и щедрые потоки инфракрасного освещения множеством оттенков и отблесков играли на их боевых излучателях. Кшшиссх подумал, что решение Первого Советника вооружить почетный караул боевым оружием не лишено смысла. Это, конечно, противоречит режиму безопасности, ведь в Королевском Дворце оружие может иметь только королевская охрана, но военный парад с игрушками вместо лазеров не будет выглядеть убедительно и уверенно.
   А уверенности Инсекторату сейчас очень не хватает. Тысяча двести лет в заключении способны уронить чей угодно боевой дух. Унизительное поражение и еще более унизительная изоляция пропитывают разум Инсов мыслями о неполноценности собственной расы. В первые годы заточения Инсекторат бросил все силы и ресурсы на то, чтобы пробить блокаду. Вся наука и индустрия были направлены на разработку и создание способов вырваться из незримого силового кокона. Но мощь Создателей несокрушима, их технологии необъяснимы, а возможности – безграничны, так что спустя полвека тщетных попыток программу освобождения пришлось свернуть. Потом силы расы были брошены на освоение незанятых планет, пригодных под использование и находившихся внутри жизненного пространства Инсектората. Это заняло цивилизацию на какое-то время, но и оно в конечном итоге истекло. Освоенные планеты принесли плоды, и численность населения многократно возросла. Достигнув отметки в девятьсот пятьдесят миллиардов, раса Инсов столкнулась с проблемой перенаселения. Имеющихся ресурсов едва хватало, чтобы прокормить огромную цивилизацию. Были проведены исследования, которые показали, что поднимать численность расы выше этой отметки категорически недопустимо.
   Начали вводиться ограничения на размер кладок и количество снесенных яиц, понизился предельно допустимый возраст для Низших. За разрешением на заведение потомства выстроились бесконечные очереди, Владетели принялись интриговать меж собой за права обладания окраинными планетами. Королевы-Матери вынужденно закрывали глаза на мелкие междоусобные стычки на дальних рубежах цивилизации, позволяя Высшим иметь хоть малейшую возможность разрядки. Это привело к тому, что каждый Владетель стремился всеми правдами и неправдами увеличить состав личного флота. В результате в экономике возникла путаница: все научные ресурсы направлялись на решение продовольственной проблемы, а производственные мощности то и дело отвлекались на строительство кораблей. Научная программа стала серьезно страдать, и производство кораблей пришлось запретить. В королевской канцелярии тут же выросли очереди из десятков тысяч прошений Владетелей, умолявших Ее Величество по тем или иным гиперуважительным причинам позволить им официально увеличить численность личных флотов. Это разрешение вскоре стало самой ожидаемой королевской милостью.
   Подобные условия существования никак не способствовали развитию у Инсов гордости за свою расу. И сейчас парад с боевыми лазерами, транслируемый на весь Инсекторат, придется весьма кстати. Кшшиссх с преданным восторгом пожирал фасетками владычиц, величественно размещавшихся в Центре Королевской Паутины. Едва они заняли свои места, Первый Советник торжественным шагом начал восходить к Королеве-Матери. Боевой лазер на его спине плавно покачивался в такт движению, церемониальный доспех блистал, вселяя в каждого Инса надежду на возрождение былого величия. Кластер Воинов в парадной броне синхронно сомкнул ряды, и это усилило эффект. Кшшиссх довольно потер лапки: празднество обещает быть грандиозным и весьма удачным. Тем временем Первый Советник приблизился к Королевскому Центру. Сейчас он достигнет своей нити, остановится и произнесет церемониальную…
   Трансляция прервалась, и экран погас. Кшшиссх мгновенно пришел в крайнее возмущение. «Как было возможно допустить такой сбой в вещании на всю цивилизацию в ЭТУ минуту?!! Кто допустил?!! Тщательная подготовка к великому торжеству велась почти год! Как такое вообще смогло произойти?!! За столь немыслимую халатность будет употреблена в пищу не одна сотня виновников, включая Владетелей, ответственных за вещание!» Он молниеносно пробежался лапками по управляющим нитям и вывел на экраны изображение с камер слежения. Что бы там ни произошло с трансляцией, но пропускать столь эпохальное событие он не собирался.
   Тем временем Первый Советник уже предстал перед владычицами. Блистая парадной броней в щедрых потоках инфракрасного света, командующий парадом торжественно скрестил все свои лапки, сжимаясь пред взором Королевы-Матери в нижайшем поклоне. Поза полнейшей преданности и абсолютного превознесения, сохранившаяся без изменений в течение многих миллионов лет эволюции Великого Инсектората, удалась Первому Советнику идеально. Повинуясь ритуалу, все плетение Королевской Паутины немедленно повторило за ним поклон, и на несколько мгновений живой ковер из придворных застыл вокруг возвышающейся в Центре Королевы-Матери, символизируя монолитность Инсектората и его священную преданность Владычице. Почетный кластер Первого Советника синхронно втянул закованные в церемониальные шлемы головы, выдвинул вверх боевые лазеры и замер, словно выточенный из застывшей вулканической серы.
   Кшшиссх от блаженства прижал средние усики друг к другу и задрожал нижней третью брюшка. Разлом Королевской Паутины в этот момент являл собой поистине завораживающе величественное и красивое зрелище. Королева-Мать торжественно приподнялась на лапках и шевельнула наджвальными усиками, тем самым отдавая высочайшее разрешение на произнесение церемониальной речи. Первый Советник плавно распрямил лапки, выходя из поклона, и в следующий миг боевой лазер на его спине вонзил в Королеву-Мать луч энергии. Головогрудь владычицы лопнула, обдавая Центр Королевской Паутины осколками хитина и потоками лимфы. Королева-Дочь в ужасе издала пронзительный стрекот, но лазер Первого Советника уже пронзил ее вторым лучом, разрывая на куски. Кшшиссх подумал, что все это ему снится. Наверняка он беспрерывным усердным трудом перегрузил свой мозг, и тот, почувствовав достижение опасного состояния, граничащего с разрушением, отключился. И сейчас Кшшиссх находится где-то в медицинском разломе Королевского Дворца, помещенный в реанимационный кокон…
   Первым опомнился Страж Королевы-Матери. Он бросился к Первому Советнику, на бегу активируя оружие, и тут же разлетелся на куски, вспоротый сразу несколькими лучами. Кшшиссх, не веря своим фасеткам, смотрел, как кластер личной охраны Первого Советника, сверкая потоками боевой энергии, обрушивает залп за залпом на королевскую охрану и вообще на всех, находящихся в разломе Королевской Паутины. Камеры слежения стало заволакивать дымом, подслушивающие устройства хрипели от тысяч криков ужаса и предсмертного стрекота. Символы Королев на пульте системы биологического мониторинга пульсировали сигналами о гибели, и каждое мгновение система десятками добавляла к ним данные о новых смертях находящихся в Королевском Дворце Инсов.
   «Это невозможно. Такого просто не может быть. Ни один Низший никогда не поднимет лапку на Владетеля, ни один Владетель никогда не сможет даже подумать плохо о Королеве, и ни один Инс никогда не сможет причинить вред Владычицам. Это инстинкт. Это закон эволюции Инсектората. Это сама суть общества, это его природа. Того, что происходит сейчас на мониторах систем слежения, попросту не может быть. Этого не существует, это бред». Ледяной ужас сковал Кшшиссха столь сильно, что он едва не впал в Депрессивную Кому, но Страж королевской кладки мощнейшим усилием воли взял себя в лапки и приказал внутренним органам произвести усиленный выброс кислоты в брюшную полость.
   Мозг обожгло вспышкой активности, и Кшшиссх сорвался с места, молнией проносясь по плетению своего командного центра. Могучий разум Владетеля мгновенно вернул работоспособность охваченным паникой и инстинктивным ужасом Низшим. Кшшиссх с разбегу вернулся на свое место и запустил лапки в управляющие нити. Связи с Королевской Паутиной уже не было.
   – Экстренный канал с командующим флотом! – рявкнул Владетель. – Восстановить изображения со всех разломов! – Он бросил беглый взгляд на систему биологического мониторинга. Второй Советник был еще жив. – Связь со Вторым Советником, немедленно!
   Камеры слежения не отвечали, центр прослушивания тоже. Кто-то позаботился обо всем заранее – основной и запасной центры управления явно были захвачены врагами, и сейчас Королевский Дворец разлом за разломом отключался от энергопитания.
   – О Владетель! Все внешние каналы связи блокированы! – доложил источающий ледяной страх Следящий, замирая от ужаса. – Коммуникации наблюдения и прослушивания обесточены! Емкость энергобатарей стремительно падает! Системы внутренней связи сообщают о повсеместной панике!
   – Перейти на автономное питание! – Кшшиссх усилием воли сгенерировал мощный импульс и выбил из разумов своих слуг страх, запрещая оцепенение. – Выслать посыльных в разлом королевской охраны! Выслать посыльного в штаб столичного гарнизона! Всем Воинам занять боевые посты! Объявляю чрезвычайное положение! Без моего приказа в разлом королевского инкубатора никого не впускать! Все Владетели должны получить мое личное разрешение! Все Низшие, прибывающие в сорок четвертый разлом, должны быть немедленно уничтожены!
   – Будет исполнено, о Великий! – Следящий умчался на свою нить.
   В этот момент все вокруг вздрогнуло, словно некто отвесил Королевскому Дворцу огромного пинка. В следующую секунду толчок повторился, затем еще раз, потом еще, и колоссальное сооружение стало трясти непрерывно.
   – Есть связь со Вторым Советником! – рядом возник Следящий и проворно ткнул лапкой в одну из управляющих нитей.
   Безмолвный экран системы связи вспыхнул, и на нем появилось изображение Владетеля Фшехшша. Он явно находился на борту боевого корабля и был абсолютно спокоен.
   – Безмерно счастлив лицезреть вас, недосягаемый Кшшиссх! – невозмутимо произнес он. – Однако вы отрываете меня от столь невыразимо блаженного зрелища, как празднование десятилетия Королевы-Дочери. Надеюсь, у вас есть для этого более чем весомый повод?
   – Что происходит, Советник? – Кшшиссх с подозрением рассматривал собеседника. – Я видел, как Первый Советник атаковал Королев, а его Приближенные расстреляли Королевскую Паутину! Система биологического мониторинга показывает, что Владычицы мертвы! Внешние каналы связи заблокированы, Дворец трясется, словно от точечных ударов! Где вы находитесь? Где Первый Советник? Он руководил нападением на Дворец! Верховный Командующий убит, Стражи Королев погибли, я хочу поговорить с начальником столичного гарнизона!
   – Что вы такое говорите, Кшшиссх?!! – Второй Советник был донельзя обескуражен. – Какое нападение?! Какие убийства?! Что за безумная ересь о смерти Королев?!! Я и весь Инсекторат смотрим на них прямо сейчас! – Он коротко взмахнул лапкой и приказал кому-то невидимому: – Вывести рядом со мной прямую трансляцию торжества!
   Около него мгновенно вспыхнул объемный экран, на котором в нескольких проекциях шли изображения со спутников и государственных каналов вещания. Кшшиссх вцепился в подрагивающие от сотрясающих Дворец ударов нити и всмотрелся в изображения. На экране возле Второго Советника Королева-Мать с Дочерью восседала в Центре Королевской Паутины и наблюдала за торжественным парадом церемониальной эскадры Первого Советника, проходящей над Королевским Дворцом.
   – О Владетель! – рядом с Кшшиссхом вновь возник Следящий. – Нижайше прошу пощадить меня за то, что посмел отвлечь вас от беседы, но вернулись посыльные!
   Он указал лапкой на Воина в пробитых доспехах. Боевой лазер посыльного дымился, броню густо забрызгала лимфа, а несколько конечностей были оторваны, и из болтающихся обрубков на нити плетения стекали капли кислоты. Тем временем гул от сотрясающих Дворец ударов усилился. Кшшиссх развернул к Воину часть фасеток, тем самым позволяя ему говорить.
   – Великий! – доложил тот, – личная эскадра Второго Советника бомбардирует Королевский Дворец! Все входы и выходы перекрыты, внутренние переходы и подъемники отключены, а королевская охрана – уничтожена! Наш разлом атакован боевыми кластерами, носящими знаки различия Приближенных Первого Советника! Мы вступили в бой. Связи нет, все передачи блокируются извне, коммуникации перерезаны, энергоустановки обесточены, Дворец охвачен огнем. Нападающие располагают тяжелым вооружением, и долго сдерживать их мы не сможем.
   – Не сочтите за бестактность, недосягаемый Кшшиссх, – с нескрываемым удивлением произнес Второй Советник, – но у вас в командном центре происходит что-то из ряда вон выходящее! Я серьезно обеспокоен состоянием вашего здоровья. Похоже, нервное напряжение, испытанное вами и вашими слугами от непрерывного несения службы в инкубаторе, пагубно отразилось на состоянии психики. Уверен, Королева-Мать не будет против, если я немедленно пришлю к вам королевского врача и лично подменю вас на время исцеления! До моего же прибытия вы можете наслаждаться празднеством. Похоже, ваши системы связи вышли из строя, но я переключу на ваши приемники государственную трансляцию!
   Второй Советник подал знак, и все экраны в командном центре Кшшиссха ожили, заполнившись кадрами парадов, шествий и изображениями обеих Королев, наблюдающих за всем этим. Входные переборки распахнулись, и в дрожащий командный центр вместе с клубами дыма вбежал командир Приближенных Кшшиссха. Доспехи воина были покрыты копотью и повреждены сразу в нескольких местах. Владетель жестом велел ему остановиться и молчать.
   – Действительно, недосягаемый Фшехшш, – Кшшиссх придал своему голосу интонации недоумения, – я не понимаю, что происходит. Медицинская помощь и ваше личное присутствие были бы сейчас как нельзя кстати. Я не могу оставить кладку Королевы-Матери на попечение кому попало, но и нести службу в таком состоянии, боюсь, слишком неразумно. Я буду с нетерпением ожидать вашего появления.
   С этими словами он отключился.
   «Итак, произошло что-то немыслимое, чудовищное и невозможное по своей сути. Но пытаться понять, как это стало возможным, сейчас нет времени. Королевская кладка не должна погибнуть». Владетель подал командиру Приближенных знак говорить.
   – Великий! Враги прорвались в разлом, – произнес Воин, – их слишком много! Они лучше вооружены и имеют поддержку с воздуха! Мы несем тяжелые потери…
   Страшный взрыв грянул так близко, что Кшшиссха отшвырнуло в угол командного центра. В первую секунду ему показалось, что взорвалось прямо посреди помещения. С силой ударившись о стену, Владетель потерял сознание.
* * *
   Очнулся он от резкого всплеска активности желез внутренней секреции, выбрасывающих в полости тела ударные концентрации кислоты. Кшшиссх напряг фасетки. Он лежал на спинах нескольких Воинов из числа его Приближенных. Они тащили его куда-то по развороченным взрывами коридорам сорок четвертого разлома, охваченным пожарами и густо заполненными чадящим дымом. Их командир бежал рядом, удерживая прижатый к головогруди Владетеля реанимационный вибростимулятор. Кшшиссх расправил головные усики, прислушиваясь к слугам. Повсюду шел бой, остатки его Приближенных сдерживали непрерывно прибывающие кластеры обоих Советников.
   – Куда мы направляемся? – требовательно вопросил он у командира Приближенных.
   – Отступаем в технические тоннели инкубатора, – ответил тот. Почувствовав, что их Владетель жив, слуги испытали радость, и их боевой дух немедленно воспрянул. – Командный центр уничтожен прямым попаданием. От Королевского Дворца остались одни руины. Наше предназначение – сохранить вашу жизнь, и мы исполним его! В нижних тоннелях размещены Рабочие. Они будут тушить пожары. Их тоннели слишком узки, и враг не сможет использовать численное превосходство…
   – Стоять! – рявкнул Кшшиссх, обрывая Воина. – Разворачиваемся! Немедленно доставить меня в кокон с кладкой Королевы-Матери!
   – Это невозможно, о Владетель! – командир Приближенных задрожал от страха перед гневом Высшего существа. – Точечный удар с орбиты пришелся прямо по нему! Там сейчас только огонь и развалины, и, хотя все проходы засыпало, противник в первую очередь продвигается к этому сектору…
   – Выполнять! – гневно встрещал Кшшиссх. – Немедленно! Королевская кладка не должна погибнуть! Она не может погибнуть! В ЭТОМ наше предназначение! Развить максимальную скорость!
   Воины изменили курс и бросились бегом. Владетель напряг могучий мозг и охватил сознанием всех оставшихся в живых слуг. От Приближенных осталась чуть больше тысячи. Этого хватит, чтобы задержать врагов на нужное время. Он усилием воли заставил их выйти из боя и на максимальном ускорении бежать к нему. Скоро они будут здесь и займут оборону в завалах тоннелей, ведущих к кокону с королевской кладкой. Теперь Рабочие. Этих осталось много, потому что с началом бомбардировки все они забились в свои нижние тоннели и до сих пор сидят там. Их сектор враги не атаковали, они никого не интересуют. Кшшиссх зловеще искривил жвала. На это и был расчет. Он вновь напряг мозг и приказал Рабочим копать штольню вертикально вниз, прямо сквозь основание Дворца. Неразумные существа не станут задаваться вопросами, зачем и почему вдруг стало необходимо рыть огромный ход в никуда. «Пожалуй, их даже слишком много для выполнения подобной задачи». Владетель отобрал из числа Рабочих пару тысяч и призвал их к себе.
   Спустя полчаса Кшшиссх уже находился внутри пылающего инкубатора, у завалов, похоронивших под собой разодранный кокон королевской кладки. Бой кипел в двух десятках метров дальше по тоннелям, где остатки Приближенных в отчаянной резне сдерживали десятикратно превосходящего численностью противника. Повсюду стоял треск предсмертных криков, грохотали взрывы, сверкали шальные лазерные лучи. В ставших из-за завалов узкими и тесными коридорах, разбитых бомбардировкой, применение оружия дальнего боя сильно осложнялось, и в искореженных проходах и казематах бурлила жестокая рукопашная схватка. Лазерные лучи били в упор, яркими нитями вспыхивая в безумном мелькании тысяч закованных в броню секаторов, мощных боевых конечностей, которыми Воины наносили страшные удары. Засыпанный обломками пол, изорванные стены, проломленные потолочные своды – все вокруг было заполнено сплетшимися в единый ковер из сражающихся, сверкающий клинками и лучами. То и дело в разных его местах вспучивались мощные взрывы, еще сильнее обрушающие разбитые тоннели. Нападающие с трудом продвигались сквозь Воинов Кшшиссха, являвшихся лучшими из отборных бойцов Инсектората, и были вынуждены постоянно наносить удары тяжелым оружием, стиравшим в пар и своих, и чужих.
   Страж королевской кладки не обращал внимания на опасность. Он забился в один из обвалов, окруженный десятком Воинов, и оттуда руководил слугами. Присутствие своего Владетеля не где-то далеко, в надежном укрытии, а прямо здесь, за их спинами, удесятеряло силы Низших. Бойцы сражались еще ожесточеннее, Рабочие рыли еще усерднее. Под обваливающимися руинами и шальными лазерными лучами, то и дело приходящими с передовой, копатели гибли десятками, но Кшшиссх не экономил на жизнях Низших. Две тысячи Рабочих судорожно разрывали обожженный завал, в который превратился кокон с кладкой Королевы-Матери.
   Кшшиссх искал Яйцо. Он чувствовал его через десятки метров рухнувших конструкций, сводов и породы. Оно было там. То самое, на которое десять лет назад пал его выбор, когда Королева-Мать повелела ему высказать свое мнение в качестве Совета. Оно уцелело, он знал это совершенно точно. Инстинкт Владетеля безошибочно подсказывал ему направление раскопок, заставляя пренебрегать опасностью и подвергать собственную жизнь риску погибнуть. Сейчас его жизнь не имеет значения, как не имеет значения ничья жизнь вообще. Королевская кладка должна сохраниться. Любой ценой. Сотни поколений Стражей хранили ее, сохранит и он. Как смогло случиться такое, что Советники смогли пойти против самой сущности Инсов, он не знал, но враги все хорошо продумали. По инкубатору был нанесен точечный удар, и тысячи яиц Королевы-Матери погибли в атомном пламени. Кроме одного. Погребенное заживо, оно звало Кшшиссха, и зов его гулким набатом пульсировал в мозгу Владетеля. Яйцо там, и он пожертвует всеми Низшими, что у него остались, но доберется до него. Инстинкт подсказывал ему, что под завалами уцелело не меньше сотни яиц, но все они были либо повреждены, либо требовали длительного вызревания. Но ЭТО яйцо было идеально. ОНО там, и Кшшиссх отыщет его. Род Владычиц не прервется, и раса Инсов не останется без объединяющей воли Королевы и не исчезнет с лица Вселенной. Для этого хватит и одного Яйца. ЭТОГО яйца.
   Со стороны наскоро отрытых Рабочими лазов, ведущих в гущу размозжённого кокона, почувствовались эманации безудержного восторга, и Владетель ринулся в один из проходов, на ходу изгоняя всех прочь с дороги. Низшие бросились в разные стороны, опасаясь разгневать Высшее существо. Кшшиссх, не замечая грязи и пыли, добрался до тупика и замер перед куском обгоревшей паутины. Осторожно раздвинув оплавленную толщу, он увидел яйцо. Это было ОНО. Все такое же прекрасное и совершенное, как десять лет назад и сегодняшним утром. Нить Безжизненности разорвало в момент взрыва, и процесс формирования Королевы уже начался. Через два месяца благородная кожа лопнет, и юная Владычица увидит своих подданных. И горе тем, кто посягнул на само существование великой расы Инсов! Владетель скрестил конечности в торжественном поклоне и бережно извлек яйцо из обрывков паутины. Осторожно опутав его брюшными лапками, он быстро побежал обратно.
   Бой шел уже у самого входа в его лаз. От десяти тысяч Приближенных осталось около сотни Воинов, вставших насмерть у входа в нору, и держаться им оставалось считаные минуты. Но этого уже не требовалось. Владетель окинул мыслью бойцов, разыскивая командира. Тот был еще жив, и Кшшиссх велел ему предстать перед собой.
   – Выводи Воинов из боя, – распорядился Высший, – отступаем в сеть сточных каналов. Взрывайте тоннели, обрушивайте своды. Немедленно! Засыпать за собой все ходы на всей протяженности! У врагов нет Рабочих, какое-то время они не смогут преследовать нас. Копателей не жалеть, бойцов беречь! Мне потребуется каждый Воин! Выполнять!
   Командир Приближенных метнулся в гущу битвы, и Кшшиссх вскочил на спины охранников, направляя их в глубь узких тоннелей, ведущих к жилым помещениям Рабочих. Позади него уже гремели взрывы вспарываемых лазерами потолочных сводов и грохотали обвалы и оползни обрушающейся породы. Владетель уносился все ниже и ниже, углубляясь в тесные лабиринты хозяйственно-технических коммуникаций. Вскоре ходы стали слишком узки для его крупной тушки, и Кшшиссх направил сотню Рабочих, расширять проходы перед собой. Он торопился. Враги быстро поймут, что он выжил, и не остановятся на полпути. Они приведут своих копателей, и десятки тысяч Рабочих быстро разроют наскоро организованные им завалы. Спастись в дебрях технического лабиринта невозможно, таким образом можно лишь выиграть время. Именно этого и добивался Кшшиссх.
   Его процессия достигла последнего из самых нижних уровней лабиринта, и Владетель остановил охранников у края свежеотрытого неширокого кратера, уходящего вертикально вниз, туда, где уже не было ничего, кроме сернисто-кремниевой планетарной породы. С самого начала боя, повинуясь его приказу, несколько тысяч Рабочих рыли этот колодец, и вот теперь он был почти полностью готов. Замерев у отвалов кратера, Кшшиссх ожидал возвращения Воинов, одновременно руководя земляными работами. Колодец спускался вниз на триста метров, после чего изгибался под прямым углом и длился еще сотню. На этом отрезке Владетель повелел прекратить работы.
   Вскоре появился командир с остатками Приближенных, и Кшшиссх усилием мысли пересчитал бойцов. Шестьдесят три Воина. Ничтожное количество, но для его великой миссии хватит, ведь это лучшие из лучших бойцовских особей. Владетель выгнал из колодца большую часть Рабочих, оставив у тупика лишь тысячу копателей.
   – Вниз! – коротко распорядился Кшшиссх, и охрана в сопровождении Приближенных бережно понесла его по вертикальной стене кратера.
   Достигнув дна, Владетель увел процессию в горизонтальный шурф колодца и повелел оставшимся наверху Рабочим полностью засыпать за собою кратер, а после обвалить все проходы и помещения над ним и в его районе. Лишенные разума слуги не задавали вопросов и мгновенно принялись за дело. Спустя несколько минут Кшшиссх и его эскорт оказались в каменном мешке. От Приближенных сквозило недоумением, но оспаривать решение Высшего существа противоречило инстинкту расы, и Воины молча стояли на месте, пользуясь представившейся возможностью отдохнуть.
   Тщательно убедившись в том, что кратер полностью засыпан и тысячи тонн породы надежно отделяют его отряд от ближайшего живого существа, Кшшиссх соскользнул со спин охраны и приблизился к толкающимся у стенки тупика Рабочим. Дальнейшими раскопками он руководил сам, скрупулезно воспроизводя в памяти сверхсекретную информацию, доступ к которой во всем Великом Инсекторате имели только два Инса: Страж королевской кладки и Королева-Мать. Никто более не смог бы узнать эту тайну, ибо она никогда не заносилась ни в какие базы данных, передаваясь напрямую из мозга в мозг от старого Стража к новому. Передав тайну, старый Страж торжественно лишал себя жизни во славу Королевы-Матери, ибо беречь королевскую кладку мог только один.
   Долго копать не пришлось. Передовая волна Рабочих прорыла с десяток метров и неожиданно наткнулась на пустоту, с треском ужаса полетев в открывшуюся пропасть. Владетель усилием воли остановил напирающую на передние ряды массу копателей, дабы избежать чрезмерных потерь, и повелел приготовить для себя дорогу. Живое покрывало Рабочих сомкнулось панцирь к панцирю, образовывая хитиновую мостовую, и Кшшиссх направился по ней к краю пропасти. Подойдя вплотную к обрыву, он остановился, любуясь открывшейся перед фасетками картиной.
   Здесь, под самым последним разломом Королевского Дворца, глубоко под предельно нижней ниткой его технического лабиринта, который никогда не посещал никто, кроме обслуживающих разлом Рабочих, двенадцать веков назад был наглухо зарыт автономный ангар. В те годы Инсекторат был не чета нынешнему, могучая цивилизация успешно вела глобальную войну, и вся Галактика вздрагивала при одном только упоминании о разрушительной мощи Инсов. Кровопролитные сражения шли по всем фронтам на всех направлениях, и древние Владетели блистали воинским талантом и политическим искусством. Даже противники в тех давних сражениях были достойны смерти от оружия Великих Инсов. Совсем не то, что в нынешние времена, когда жалкие интриганы, не попавшие даже на самую дальнюю нить придворной паутины, мелко грызут друг друга на окраинных системах цивилизации. Этот линкор предки поместили сюда в строжайшей тайне после того, как раса Людей продемонстрировала свои возможности по штурму и захвату подземных военных баз Инсектората. Разумеется, все Инсы, как один, погибли бы, но не допустили врага к материнской планете, однако мудрость и предусмотрительность древних Владетелей были велики. Верховный флагман спрятали здесь, умертвив всех Низших, знавших хотя бы слово об этой операции. С тех пор корабль стоял тут, в автономном вакуумном ангаре, и никто не ведал о нем, кроме Королевы-Матери и Стража королевской кладки. Ибо королевская кладка должна уцелеть. Любой ценой.
   И сейчас бережно сжимающий в лапках яйцо с развивающейся Владычицей Кшшиссх, последняя надежда великой цивилизации Инсов, горделиво взирал на огромный линкор, полностью занимающий выдолбленный в камне огромный кокон. Владетель движением усиков подозвал к себе командира Приближенных и указал на узкую щель в обшивке линкора, от которой его отделяло двадцать метров пропасти:
   – Это пульт ручного управления ангаром. Я должен попасть туда как можно быстрее.
   Командир Приближенных издал утвердительный стрекот и отступил назад. Могучий Воин разбежался и мощным прыжком выкинул свое тело над пропастью. Пролетев почти две трети расстояния, он начал терять высоту и в тот же миг выплюнул из себя нить паутины, безошибочно цепляясь ею за едва заметную уключину пульта управления. Вцепившись в нить, Воин спружинил лапками, гася энергию соударения с корпусом линкора, и быстро пополз по ней вверх. Кшшиссх с гордостью любовался зрелищем, получая от действий Приближенного эстетическое удовольствие. У него превосходные слуги, великолепные особи. Он исполнит свое предназначение.
   Воин достиг щели пульта управления, и спустя несколько мгновений Владетель услышал скрип проворачиваемого механизма. Из щели в его сторону выдвинулась лестница и застыла в паре метров от разрытого прохода. Кшшиссх отдал повеление, и несколько десятков Рабочих бросились к ней, разматывая за собой паутину. Они с ходу проворно запрыгивали на лестницу, провешивая нити над пропастью, и вскоре перед Владетелем предстала широкая и прочная дорога от самых лапок до пульта ручного управления. Кшшиссх прошествовал к приборам, воспроизвел в левой половине мозга точную последовательность действий и приступил к расконсервации линкора. Огромное пространство заполнилось низким глухим шипением, автоматика медленно заполняла углекислотой вакуум кокона. Владетель замкнул контакт выключателя, и осветительные панели ангара вспыхнули мощными потоками инфракрасного света. Прозрачные консервационные слои кокона, охватывающие корабль, теряя вакуум, отслаивались от корпуса и соскальзывали вниз, освобождая красавец линкор, и сомкнувшие ряды у обрыва тоннеля Воины скрестили конечности в ритуальном поклоне перед верховным флагманом Инсектората.
   Через час Владетель уже восседал в командном плетении Руководящей Паутины. Управлять огромным линкором в одиночку являлось сверхсложной задачей, для многих Владетелей являющейся невыполнимой, но Кшшиссх был абсолютно уверен в своих силах. Он справится. Он сумел спасти королевскую кладку, сумел добраться сюда, сумеет и завершить начатое. Владетель отдал приказ экипажу приготовиться к экстремальному взлету и активировал двигатели, зловеще заскрипев жвалами. Врагов ожидает большой сюрприз. Через двадцать секунд, повинуясь приказу автоматики, будет приведена в действие цепь ядерных зарядов, уложенных в толще планетарной породы над захороненным ангаром. Направление их подрывов тщательно рассчитано таким образом, чтобы единой последовательностью взрывов пробить линкору взлетный коридор отсюда и до самой поверхности. От Королевского Дворца останется одна большая воронка, но теперь это уже ничего не значило. Древние Владетели, спрятавшие здесь линкор, отлично понимали, что если кому-нибудь придется воспользоваться этим последним шансом, то к этому моменту Дворец и без того будет лежать в руинах. И с большой вероятностью руины будут кишеть отрядами врагов, так что ядерная геенна придется весьма кстати.
   Сверившись с индикаторами обратного отсчета, Кшшиссх подал энергию на силовые установки, и в следующую секунду заряды сработали. Цепь направленных ядерных взрывов вздыбила поверхность планеты, выбрасывая исполинский столб пыли и превратившихся в раскаленный газ миллионы тонн породы. Там, на поверхности, сейчас бушуют потоки безжалостной энергии и толщ ударной волны, спрессованной давлением в миллионы атмосфер, густо сдобренные жестким излучением такой интенсивности, от которой мгновенно изжарится даже самый стойкий воин Инсов. Владетель мстительно свернул наджвальные усики. Интересно, были ли готовы Советники к такому обороту? Но даже если и да, то на этом представление еще не закончилось. Тут, внизу, на флагман упала лишь пара-другая тонн камней, но взлет и последующий атмосферный старт линкора таких размеров вызовет катаклизм планетарных масштабов. Враги дорого заплатят за предательство своей расы!
   Кшшиссх активировал форсажные ускорители, и огромный флагман рванулся вверх, вырываясь из-под земли вместе с тысячами кубометров породы. Колоссальный выброс энергии ударил по планете, мгновенно сминая магнитные полюса и инициируя землетрясения и ураганы исполинских масштабов. Стартующий линкор взмыл ввысь, взрывая грибовидное облако, висящее над тем, что еще недавно было Королевским Дворцом, и рыжей кометой покинул атмосферу. Системы анализа показывали катастрофически быстрое развитие гигантского катаклизма на планете, но Страж королевской кладки не обращал внимания на их показания. Все это вторично, все это не имеет значения. Планета со временем восстановится, ее обитатели народятся заново. А если даже всего этого и не произойдет, то невелика беда – в пространстве Инсектората имеется множество планет не хуже. Гораздо более важным сейчас является то, что оба Советника если и не погибли, то наверняка растеряли весь свой флот, бомбардировавший Королевский Дворец. Значит, они не смогут преследовать флагман, и Кшшиссху удастся быстро дойти до зоны гиперперехода.
   Но оказалось, что паутина чудовищной измены успела распространиться ужасающе широко. Как Советникам удалось добиться таких масштабов предательства, Страж королевской кладки даже не представлял, но едва линкор пересек первичную планетарную орбиту, ближайшая сторожевая крепость открыла по нему сосредоточенный огонь. Мощные лазеры главных калибров ударили в борт флагмана, и системы защиты затрещали сообщениями об опасности. Владетель бросил на двигатели максимум энергоресурса, сняв питание со всех систем, кроме защитно-аварийных, и линкор, рискуя расплавить силовые установки, на огромной скорости устремился прочь от планеты. Крепость продолжала обстрел, но мощный флагман был сконструирован для защиты Королевы-Матери и имел многократно повышенную живучесть.
   Едва стало ясно, что огня крепости недостаточно для уничтожения линкора, предатели бросили на его перехват находящиеся в системе боевые корабли. Спустя несколько минут по флагману били уже со всех сторон, и потоки истребителей, не в силах пробить защиту, шли на таран, пытаясь разрушить двигатели. Кшшиссх вел линкор к зоне гиперперехода по кратчайшему расстоянию, пытаясь совершить прыжок прежде, чем концентрация вражеского огня станет смертельной. Флагман сотрясали взрывы, отовсюду приходили сообщения о пробоинах, разгерметизации, пожарах и отказах различных систем. Советники задействовали для уничтожения верховного флагмана весь внутрисистемный флот, тяжелые линкоры дальнего огневого воздействия уже разворачивались для удара, и счет шел на секунды. Владетель выжимал из двигателей все, что только возможно, не сводя половины фасеток с информационной области гиперпространственной навигации. Другая часть его зрения вцепилась в обзорные экраны заднего вида, на которых пульсировали отметки готовящихся к залпу линкоров.
   Он почти успел. Нити управления гиперпрыжком завибрировали сигналом готовности, и Кшшиссх рванул команду активации гипердвигателей. Залп линкоров, десятками мощнейших лучей вонзившийся в корпус флагмана, совпал с прыжком корабля в безликое ничто изнанки пространства. Флагман сотряс исполинский удар, вокруг Кшшиссха грянул взрыв, полыхнуло пламя, и мозг Владетеля отключился.
* * *
   Определить, как долго он находился в бессознательном состоянии, Кшшиссх не смог. Придя в себя, он долгое время не мог понять, где именно находится и что происходит вокруг. Пришлось погрузить себя в сон и пробуждать мозг по частям, проверяя его работоспособность. Это помогло вывести сознание на приемлемую степень функционирования. Владетель осмотрел себя. Яйцо Королевы, бережно опутанное брюшными лапками, не пострадало. Почти все лапки изломались, приняв на себя удар, но это не имело значения. Кшшиссх продолжил осмотр. Головогрудь оказалась расколота, правую половину ее головной части размозжило в мелкую кашу вместе с частью мозговой ткани. Вот почему правая половина мозга не запускалась. От задних лапок уцелела лишь одна пара, от передних – полторы, брюшко было пробито и медленно теряло лимфу, сочась кислотой. Владетель попытался сделать несколько шагов. Пусть неуклюже, но передвигаться оставалось возможным. Анализ показывал, что в таком состоянии он сможет прожить не менее двух недель. Этого вполне достаточно.
   Кшшиссх подполз к изодранному центру Руководящей Паутины и осмотрелся, вникая в состояние флагмана. Линкор находился в гиперпрыжке и был практически мертв. Управление не работало, почти все системы либо уже вышли из строя, либо доживали последние минуты. Двигательного отсека не существовало, лишь гиперпривод, переключившись на аварийное питание, нес корабль в неизвестном направлении. Несколько километров корабля, разделяющих капитанский мостик и отсеки гипердвигателя, превратились в одно оплавленное месиво, и ни добраться до него, ни повлиять на ход гиперпрыжка было невозможно. Линкор будет мчаться в гиперпространстве до тех пор, пока не потеряет ход и его не выбросит в реальный космос. Пусть так. Данное обстоятельство не сможет помешать ему.
   Владетель почувствовал среди руин умирающего корабля жизнь, усилием воли заставил выживших слуг прийти в сознание и повелел собраться вокруг себя. Уцелевшие добирались до него более пяти часов, но в конечном итоге Кшшиссх остался доволен. Из Воинов выжили все, хотя большая часть их оказалась сильно покалечена. Из тысячи Рабочих уцелело едва полторы сотни, но и такой итог его тоже устраивал, эти плодятся быстро. Не желая тратить драгоценного времени, Владетель лично завладел умами слуг, и Низшие послушно принялись плести кокон. Кшшиссх манипулировал ими почти неделю, добиваясь идеальности форм, размеров и характеристик родовой паутины.
   Наконец кокон был полностью готов. Пятиметровый шар, сотканный из самых мягких нитей, сплетенных в толстые и прочные слои, надежно повис посреди командного отсека, опутанный сотнями креплений и растяжек. В последний раз придирчиво осмотрев кокон, Страж нашел его качество удовлетворительным и вполз внутрь. Владетель осторожно продвигался по узкой спирали родового тоннеля, медленно перебирая уцелевшими лапками, пока не достиг центра. Здесь, в самом сердце кокона, он бережно и с подобающими почестями поместил яйцо Королевы-Матери внутрь специально сотканной родовой подушки. Выполнив ритуальный поклон, Кшшиссх заплел своей паутиной священный королевский центр и отложил вокруг него собственную кладку. Вследствие полученных повреждений его организм был уже на сорок процентов мертв, но отложить один неполный кластер кладки ему все же удалось. Из его яиц вылупится хотя бы один Владетель, и для начала Владычице этого хватит. Кшшиссх заклеил кладку паутиной и покинул кокон.
   Оказавшись снаружи, он мысленным приказом отправил туда Воинов, повелев отложить и запечатать собственные кладки. Это лучшие из лучших бойцовских особей, поэтому из их яиц вылупятся превосходные слуги. Затем настала очередь Рабочих. С ними, как обычно, не возникло никаких проблем. Неразумные обладали фантастической плодовитостью, и недостатка в Рабочих у юной Королевы не будет. Жаль, что в его распоряжении не осталось ни одного Творящего и Полезного, никто из которых не выжил во время уничтожения Дворца, но это не окажется серьезным препятствием. Инстинкт подскажет молодой Владычице, каких видов ее подданных не хватает, и она сама отложит соответствующие кладки, ибо только Королева может воспроизвести на свет любого из Инсов. И пока жив род Владычиц, будет существовать и Инсекторат, единый и монолитный великий организм, способный увеличивать свою численность в геометрической прогрессии.
   То, что произошло с Советниками, совершившими немыслимое предательство, не поддавалось объяснению. Гораздо большей была бы вероятность того, что Инсы научатся дышать ядовитым кислородом. Но, тем не менее, это свершилось, и изменники убили Королев. Без Владычиц Владетели потеряют высшую цель – преклонение и служение Королеве. Лишившись же смысла жизни, заложенного в их инстинкты самой природой Инсов, они начнут войну за лидерство, и великая раса рано или поздно уничтожит сама себя. Вот почему королевская кладка должна уцелеть любой ценой и в любых условиях. Королева-Мать чрезвычайно плодовита, в каждую секунду вселенского времени в ее кладке существует не менее пяти тысяч яиц, не менее трети из которых, в свою очередь, готовы произвести на свет Королеву-Дочь. И место нахождения королевской кладки всегда является самым охраняемым секретом Инсектората. В былые времена, когда великая цивилизация без устали вела захватнические войны, успешно сражаясь с множеством врагов, кладка была тайно разнесена по нескольким секторам принадлежащего Инсам пространства и хранилась в разных местах, надежность охраны и обороны которых не подлежала сомнению. Но после того, как вступивший в След Человек обрек Инсекторат на вечное заточение, необходимость в подобных мерах сошла на нет. Кладка Королевы-Матери осталась лишь в секретном инкубаторе Дворца. Сегодня предатели ударили в самое сердце Инсектората, но они не учли одного обстоятельства. И этим обстоятельством был он, Владетель Кшшиссх, Страж королевской кладки. Никто не в силах помешать ему исполнить свое предназначение, ибо великая раса Инсов должна существовать вечно. И так будет.
   Кшшиссх убедился в том, что все слуги отложили свои кладки, и повелел запечатать кокон. На создание надлежащей прослойки ушли почти сутки, после чего Владетель лично прополз по поверхности плетения, проверяя его качество. Кокон был идеален. Он не сможет уберечь кладку разве что только в точке возникновения ядерного взрыва или при попадании линкора в тело звезды. Но этого не произойдет. Никто не знает, где флагман потеряет гиперход и в какой точке его выбросит в реальный космос. Врагам не отыскать кладку и потому не уничтожить ее. Выход из гипера внутрь звезды невозможен – у лишенного тяги корабля не хватит мощности преодолеть гравитационные и энергетические возмущения, делающие физику пространства, прилегающего к крупным космическим телам, непригодной для гиперпрыжка. Остается лишь один негативный вариант – выпасть из гипера, долго блуждать по космосу и попасть в притяжение звезды. Со временем линкор может затянуть в ее фотосферу, но флагман слишком большой для того, чтобы это произошло быстро. Гораздо раньше кокон воспримет от близкой звезды энергию и радиацию, аккумулирует их, и из кладки вылупится Королева со слугами. Она разберется, что делать дальше. Расу Инсов не так-то легко истребить. Даже если воспроизведенные ею на свет слуги не смогут починить линкор, Владычица начнет распылять кладки на пути потоков космического ветра, метеоритных дождей или комет. В крайнем случае, она взорвет часть флагмана, и десятки тысяч яиц помчатся в разные уголки космоса на его обломках. Невозможно уничтожить расу Инсов, если жива Королева. И она будет жива!
   Кшшиссх спустился с кокона, собрал вокруг Низших и повелел им умереть, дабы не тратить на их существование стремительно истекающие запасы углекислоты. Верховный флагман был мертв, и Владетель ощущал, как ледяной холод космоса все сильнее проникает в гигантский труп линкора. «Это хорошо. Кокон примет на себя удар запредельно низкой температуры и плавно понизит ее внутри родовых подушек, бережно заморозив кладку. В этом состоянии она сможет находиться бесконечно». Кшшиссх удостоверился в том, что сделал все, что должен, и устало опустился на расколотое брюшко напротив кокона. Жизнь покинет его израненное тело раньше, чем космический холод скует линкор мертвой хваткой, и свои последние часы Владетель предпочитал провести, созерцая великие плоды проделанной работы. Его предназначение исполнено. Королевская кладка уцелела.

Глава 3. Экскурсия

Система Солнца, планета Земля, Восточный Заповедник, Военно-Исторический Музей Рос, май 3262 года п.в.к., 12.45 по единому времени Содружества
   – На этом стенде вы видите точную копию стандартной модели бронекомбинезона войск специального назначения, – Лена Нисс провела рукой по воздуху, и возле нее посреди пустоты зала вспыхнул световой интерфейс пульта управления экспозицией. – Командующий Тринадцатый пользовался практически таким же, с некоторыми персональными модификациями. Во время войны в стандартные модели снаряжались только новички, окончившие военно-учебные заведения. Как только на их счету появлялись поверженные враги, их снаряжение подвергалось персональной доработке. Таков был закон вооруженных сил.
   Она сделала указующий жест в сторону следующего экспоната:
   – На стенде рядом представлен стандартный гермокомбинезон боевого пилота флота, именно в таких комбинезонах сражались легендарные Герои Содружества Рилл Волс и Лани Катт, в честь которых были названы планета Лани и ее орбитальное кольцо Рилл в системе Эпсилон Эридана. – Лена коснулась кончиком пальца светосенсора, активируя электронику стендов, – все экспонаты интерактивны, если хотите, вы можете навести на себя их эмуляцию и ощутить себя воинами тех лет.
   – Хотим! – весело заявила молодая симпатичная девушка в модном объемном платье. Она прошла внутрь экспозиции и остановилась возле проекционного свечения. – Куда вставать? В экспозиционную полусферу, как в прошлом зале?
   – Да, – подтвердила Лена, – здесь аналогичная управляющая программа. Вы можете выбрать для себя любой из представленных эмуляционных режимов.
   Девушка вошла внутрь сферы и провела перед собою рукой, вызывая светосенсорную панель управления. Она активировала пустую эмуляционную сферу и наугад выбрала один из представленных в меню вариантов. Включились рассеянные внутри сферы нанопроекторы, и пространство вокруг нее приняло форму точной копии кабины боевой машины. По экранам поползли строчки цифр и условных обозначений, мешковатое платье девушки поблекло и превратилось в пилотский гермокомбинезон, плотно облегающий полную фигуру. Она коснулась светосенсора, создавая вокруг кабины зеркальный экран, и с любопытством оглядела себя.
   – Мрачноватая расцветка, – авторитетно заявила девушка, – и фасон безвкусный, никакого изящества! – Она уселась в возникшее позади пилотское кресло, – и тесно тут как-то! – Перед ней вспыхнула сфера тактического анализатора. – А это что такое? Навигационная карта системы?
   Лена скользнула взглядом по расплывшимся по креслу полным бедрам девушки. Не удивительно, что гермокомбинезон на ней выглядит нелепо. Со столь пышными формами нижней части тела создатели армейского снаряжения в те годы не сталкивались. Боевые пилоты вооруженных сил были под стать своим перехватчикам – ничего лишнего. Нынешняя мода с громким названием «натурализм», скорее всего, вызвала бы у них некоторое недоумение. Особенно если вспомнить изображение эксперт-командора Тринадцатой… Она продолжила экскурсию.
   – Это сфероид тактического анализатора, – объяснила Лена, – в настоящий момент он воспроизводит точную картину одного из сражений за планету Радуга системы Альфа Центавра. Вы выбрали имитацию боевой машины, на которой летала Герой Содружества Лани Катт. Это легендарный тяжелый перехватчик класса «Плеть», наводивший ужас на экипажи кораблей Чужих. Самая грозная боевая машина нашей Галактики.
   – Не маловата она размерами для этого? – скептически поморщился спутник экскурсантки, худой мужчина с выпирающим брюшком, разглядывая перехватчик на стенде неподалеку. – Я испытываю определенные сомнения: с подобными габаритами вряд ли можно представлять опасность для тех линкоров Инсектората, проекции которых вы нам показывали. Их диаметры достигали нескольких километров.
   – Диаметр линкоров Инсектората составлял четыре-пять километров. А максимальное поперечное сечение их флагманских кораблей могло доходить до десяти километров, в зависимости от статуса Владетеля, командовавшего флотом, – подтвердила Лена. – И рядом с такими гигантами «Плеть» не выглядит серьезной угрозой. Но это обманчивое впечатление, – она мечтательно улыбнулась, и ее глаза вспыхнули фанатизмом человека, одержимого любимым делом. – Маневренность перехватчика на дистанции клинча не знает себе равных и уступает только кораблям цивилизации Мерхн…
   – Простите, на какой дистанции? – уточнил мужчина, поглядывая на свою девушку, позирующую в пилотском кресле для окруживших ее облачков микрокамер системы создания изображений.
   – Дистанция клинча – это максимально близкая дистанция до противника, – объяснила Лена, – когда корабли ведут бой на предельно коротких орбитах и расстояниях. В таких условиях на передний план выходят маневренность и скорость боевой машины. Но «Плеть» не имеет конкурентов не только по этим двум показателям! Мощность установленных на ней плазмоизлучателей по галактической классификации аналогична вооружению легкого крейсера. Чтобы добиться такого сочетания характеристик, создатели перехватчика полностью подчинили машину единственной цели – ведению ближнего боя. Данный класс боевых машин не имеет гипердвигателей, его запас хода ограничен шестью часами, конструкцией предусмотрено наличие только внутрисистемной связи, отсутствует спасательная капсула, и многие другие системы, не требующиеся для ближнего боя…
   – Какой примитив! – воскликнула девушка. – Тут даже нет спасательной капсулы! И что же происходило с пилотом, если его корабль ломался?
   – «Плеть» – одна из наиболее надежных боевых машин, – Лена вновь улыбнулась, – она может выйти из строя только по одной причине – если ее повредят в бою. В таких случаях пилот оставался внутри перехватчика и включал аварийный маяк. После сражения его подбирали спасательные службы. Если же перехватчик распадался на части и находиться в нем не представлялось возможным, пилот катапультировался и отходил от машины на безопасное расстояние. В подобном случае автоматически включался аварийный маяк, встроенный в гермокомбинезон. Энергоресурса хватало, чтобы поддерживать систему жизнеобеспечения в течение недели.
   – А если спасателям не удавалось разыскать пилота за это время? – испуганно спросила девушка, на мгновение позабыв о ведущихся съемках.
   Лена печально вздохнула:
   – В этом случае пилот погибал. Инструкция Департамента Спасения тех лет гласит, что если сбитого воина не находили среди обломков его перехватчика, то дальнейшие поиски прекращаются спустя сто семьдесят два часа и пилот считается погибшим. – Она с грустью пожала плечами: – В то время не существовало экстренного сохранения сознания. Эту технологию Великий Серебряков разработал уже после окончания войны.
   – Какой ужас! – воскликнула девушка, вылезая из пилотского кресла. – Никас! Ты слышал? – она посмотрела на своего спутника. – Древние выходили в космос без ЭСС-модуля! Они что, умирали по-настоящему?!!
   – Насколько я знаю, за всю войну погибло порядка одного процента Человечества, – ответил мужчина. – Учитывая, что общая численность населения тогда составляла двадцать миллиардов человек, несложно подсчитать, что потери составили около двухсот миллионов.
   – Чудовищно! – девушка всплеснула руками от возмущения и выключила демонстрационную камеру. – Двести миллионов человек! Немыслимо! Зачем вообще было вступать в войну?! Ведь наше пространство не граничит ни с кем, кроме Дэльфи, а они абсолютно мирная и дружелюбная раса! Кто решил воевать?! Зачем? Для чего? Можно было бы сохранить столько жизней!
   – Командующий Тринадцатый атаковал корабли Инсектората при первом же контакте, – заявил мужчина. – Он даже не пытался обсудить свое решение с Советом Глав. В результате Содружество оказалось втянутым в войну.
   – Это не совсем так, – возразила Лена. – В финальном сражении, когда Солнечную Систему атаковал объединенный флот цивилизации Вузэй и Инсектората, погибло более двенадцати миллиардов человек. Было уничтожено Кольцо Венеры, вся внутрисистемная инфраструктура, более семидесяти процентов Прайма и почти половина Кольца Марса. Все эти убийства и разрушения были восстановлены Командующим Тринадцатым при помощи Центра «След». Кстати, хочу заметить, что при первом контакте с Чужими Тринадцатый не вступал в бой первым. В тот день эскадра Инсектората напала на корабль Наследного Принца Империи Дэльфи, и последнему грозила неминуемая гибель. Крейсер «Русский» оказался в непосредственной близости от места сражения, но в бой вступил лишь тогда, когда один из кораблей Инсектората без всяких причин атаковал его. Все это подробно задокументировано и выложено в архивах Совета Глав, доступ свободный, вы можете убедиться сами.
   – Ах, увольте! – отмахнулся мужчина, иронично усмехнувшись. – Я занимаюсь независимыми исследованиями в области политологии и галактической социопсихологии уже семьдесят лет. И могу смело утверждать, что многие из этих так называемых архивных документов Совета Глав в свободном доступе, есть, образно выражаясь, «версия для печати». Совет обязан заботиться о Человечестве, в том числе и о морально-психологическом его благополучии. И в угоду этому Главы, входившие в состав самого первого Совета, скажем так, несколько отредактировали исторические документы, представив всё в самых радужных тонах. Необходимо заметить, что в те годы данное решение представлялось разумной мерой вынужденного характера, ведь большая часть населения Содружества либо потеряла в ходе войны кого-то из родных и близких, либо имела их в составе вооруженных сил. И Трагедия Исхода явилась для них тяжелой утратой. Кроме того, одиннадцать с половиной миллионов военнослужащих, сохранивших психическое здоровье, смогли влиться в мирную жизнь и со временем освоить полноценные профессии. Их чувства и чувства их родственников также нельзя было оскорблять, не говоря уже о том, что обнародование истинных причин Трагедии Исхода неизбежно повлекло бы за собой предвзятое отношение к этим людям. Допустить подобное было категорически неприемлемо, и Совет Глав сделал все, что было в его силах, чтобы сохранить доброе имя вооруженных сил. И это, как я уже сказал, вполне объяснимо и оправданно. Для реалий тех лет. Но никак не для наших дней!
   Девушка деактивировала имитацию пилотского гермокомбинезона, возвращая видимость окутывающему ее воздушному объемному платью, и подошла к своему спутнику.
   – Никас – доктор наук и профессор социопсихологии! – она обняла спутника и бросила на Лену горделивый взгляд с едва уловимым оттенком превосходства. – Он заведует кафедрой в филиале Академии Наук Содружества на планете Находка системы Ориона! Про Древних и Трагедию Исхода он знает больше, чем кто-либо другой!
   Мужчина важно кивнул в знак достоверности ее слов и поднял вверх палец, подчеркивая исключительную значимость последней фразы.
   – Множество независимых политологов, социологов и психологов на протяжении тысячи лет изучали и продолжают изучать эту весьма спорную проблему, – продолжил он. – И позволю себе заметить, что теория, сторонников которой я представляю, наиболее полно и достоверно освещает все многочисленные белые пятна в истории Древних, целенаправленно созданные первым Советом Глав. Наша компьютерная модель социопсихологических противоречий, разрывавших общество в те печальные годы, отвечает на все вопросы, столь тщательно скрываемые как первым правительством, так и всеми последующими.
   – Вы считаете, что Советы Глав на протяжении тысячи двухсот лет сознательно скрывают от Содружества правду? – улыбнулась Лена. – Но с какой целью? Зачем это нужно, тем более сейчас?
   – Поддержать красивую сказку, разумеется! – воскликнул мужчина. – Судите сами: наши расчеты и исследования позволили безошибочно воссоздать реальную картину произошедших в те давние годы событий и их истинную подоплеку. Командующий Тринадцатый родился и вырос во времена, непосредственно предшествующие Великой Катастрофе. Практически никакой информации о той эпохе не сохранилось: все, что мы знаем о ней сейчас, предоставлено нам самими Древними – Тринадцатым, Серебряковым и остальными. Я ни в коей мере не подвергаю сомнению авторитет и безграничный гений великого Серебрякова, но общеизвестно, что они с Командующим были давнишними и близкими друзьями. Иными словами, мы вынуждены верить на слово всему тому, что они предоставили нам в качестве информации о событиях и реалиях той эпохи.
   Он сделал многозначительную паузу и с воодушевлением заявил:
   – Но даже из этих данных мы знаем, что Тринадцатый до Великой Катастрофы являлся профессиональным воином одного из многочисленных государств, чьей задачей являлось уничтожение врагов. Он никогда не занимал политических постов и даже не имел в военной структуре тех лет таких руководящих должностей, что позволяли бы ему принимать стратегические решения в масштабах хотя бы десятков или сотен тысяч людей. Вся его работа сводилась к силовому решению конфликтных ситуаций на самом низком политико-социальном уровне. Рассматриваем дальше! После Великой Катастрофы Тринадцатый занимается, по сути, все теми же функциями. Именно поэтому Арториусу так легко удается использовать его и его людей в своих целях. Сам по себе показателен уже тот факт, как будущий Командующий расправился с ним. Тринадцатый лишил Арториуса жизни жутким, изуверским, прямо-таки леденящим кровь способом, лишенным даже остатков гуманности! Причем на сохранившейся в архивах записи этого жестокого убийства отлично сохранились и радиопереговоры Тринадцатого с Диммом Александэром и собственно разговор с Арториусом. Никто даже не скрывает того факта, что Содружество предлагало множество более гуманных вариантов казни, но конечное решение Тринадцатый принял на свое усмотрение, полностью проигнорировав мнение Человечества. Налицо факт наличия у Командующего ярко выраженной тяги к насилию и жажды агрессии. Это подтверждает и сохранившаяся в архивах запись уничтожения последнего Президента Корпорации Дита. Вместо того чтобы пленить его и предать суду Содружества, Тринадцатый попросту убил его и всех его подчиненных, а ведь это десять кораблей класса фрегат того времени! И это решение также было принято им единолично!
   – Вообще-то по эскадре Президента Дита вела огонь Алиса, – уточнила Лена, – это задокументировано бортовыми системами «Русского» и не является государственной тайной.
   – О! – остановил ее мужчина. – А вот это уже часть пропаганды Совета Глав! Это было выдумано для того, чтобы Командующий Тринадцатый не выглядел в глазах Человечества слишком кровожадным. Эти записи искусно сфабрикованы, и тому есть веское доказательство: общественное устройство общества в Эпоху Корпорации. В те годы никто не мог не то что лишить жизни другого человека, но даже применить к нему малейшее насилие. Заметьте, за подобное полагалась немедленная морализация, а ведь эта процедура, по сути, мало чем отличалась от смертной казни. А если и отличалась, то, без всякого сомнения, в худшую и бесчеловечную сторону. Люди не прибегали к насилию не по той причине, по которой его нет в нашем современном обществе. Мы не приемлем его потому, что это дикое, нецивилизованное варварство, не свойственное духовно развитой цивилизации. В Эпоху Корпорации против насилия выступал не только разум, но и инстинкт самосохранения – никто не хотел попасть в морализатор. В результате для сражений с Корпорацией Древние были вынуждены привлечь детей четырнадцати – пятнадцати лет, чья психика еще не успела полностью сформироваться и окрепнуть, ведь взрослые люди оказались не в силах заставить себя совершить убийство. В свете этого представляется крайне маловероятным то, что залп по кораблям Президента Дита произвела Алиса. К тому моменту ей было уже двадцать три года, ее психика давно являлась полностью сформировавшейся, и воспитывалась она по законам Корпорации. Можно с полной уверенностью утверждать, что она не смогла бы совершить убийство. В действительности Дита и всех остальных людей уничтожил Тринадцатый, потому что сам процесс убийства доставлял ему удовольствие. Именно этим и объясняется тот факт, что экипаж «Русского» даже не попытался пленить последнюю эскадру Корпорации. Историю же о роли Алисы во всем этом Совет Глав выдумал и реализовал уже потом. Это было выгодно во многих планах: скрывалась маниакальная зависимость Командующего от насилия, повышалась значимость самой Алисы в деле создания Содружества Людей и победы над Корпорацией, ведь она была кумиром женской части молодежи того времени, упрочнялся базис социальной аксиомы о равенстве полов, ну и так далее.
   В свете данной теории сразу же становятся очевидными и события, вовлекшие Человечество в Войну Пришедших После. Да, Командующий Тринадцатый действительно стал случайным свидетелем нападения эскадры Инсектората на корабль Наследного Принца Империи Дэльфи. Но крейсер Инсов не атаковал «Русского». Все случилось гораздо проще: Тринадцатый, привыкший решать любую проблему при помощи насилия и хорошо осознающий тот факт, что никто не решится подвергнуть его действия сомнению и тем более серьезному поруганию, первым нанес удар по кораблям Инсектората. Он просто решил, что из двух неизвестных Чужих достоин помощи тот, что в меньшинстве, и начал атаку.
   – Постойте, если все эти данные – искусная фальсификация, то почему до сих пор все экспертизы доказывают их подлинность? – Лена скептически улыбнулась. – Или все без исключения эксперты, проводившие их, были приверженцами официальной позиции? Прошло двенадцать веков, технологии совершили колоссальный скачок, сомневаюсь, что сейчас было бы сложно различить подделку.
   – Разумеется, экспертизы проводились множеством разных и независимых специалистов, – согласно кивнул мужчина. – Наше сообщество также неоднократно предпринимало исследование этих данных. Да, необходимо признать, они выглядят подлинными. Но не нужно забывать, что в том случае, если их созданием занимался сам Великий Серебряков, обнаружить подделку будет невозможно даже сейчас. А они с Тринадцатым, как уже было сказано, являлись друзьями. Мы не сомневаемся в том, что гениальный ученый подкорректировал нужные данные ради обеления образа Командующего. Дэльфийская Империя с удовольствием поддержала эту затею, так как им она еще выгоднее, чем нам. В конечном счете запись стала такой, какой дошла до потомков. Но наша теория не оставляет никаких сомнений в том, что именно Тринадцатый атаковал корабли Инсектората в тот день, и сделал он это по своему сугубо личному усмотрению.
   Находкинский доктор наук победно хмыкнул, бросая на Лену снисходительный взгляд, будто старый профессор какого-нибудь двадцать лохматого века на студентку, плохо усвоившую элементарные вещи, и продолжил излагать:
   

notes

Примечания

комментариев нет  

Отпишись
Ваш лимит — 2000 букв

Включите отображение картинок в браузере  →