Интеллектуальные развлечения. Интересные иллюзии, логические игры и загадки.

Добро пожаловать В МИР ЗАГАДОК, ОПТИЧЕСКИХ
ИЛЛЮЗИЙ И ИНТЕЛЛЕКТУАЛЬНЫХ РАЗВЛЕЧЕНИЙ
Стоит ли доверять всему, что вы видите? Можно ли увидеть то, что никто не видел? Правда ли, что неподвижные предметы могут двигаться? Почему взрослые и дети видят один и тот же предмет по разному? На этом сайте вы найдете ответы на эти и многие другие вопросы.

Log-in.ru© - мир необычных и интеллектуальных развлечений. Интересные оптические иллюзии, обманы зрения, логические флеш-игры.

Привет! Хочешь стать одним из нас? Определись…    
Если ты уже один из нас, то вход тут.

 

 

Амнезия?   Я новичок 
Это факт...

Интересно

Зубочистка является объектом которым чаще всего давятся американцы!

Еще   [X]

 0 

Ловушка для героя (Крюкова Тамара)

Артём Тарасов случайно попадает на фирму, занимающуюся программированием виртуальных игр, а затем и сам становится главным действующим лицом одной из них. Сначала необыкновенные рискованные приключения вызывают восторг, но скоро игра начинает влиять на события, происходящие в реальной жизни. Близким Артёма грозит смертельная опасность. Чтобы предотвратить беду, Артёму предстоит найти ответ на вопрос, кто ведёт эту жестокую игру.

Год издания: 2015

Цена: 149 руб.



С книгой «Ловушка для героя» также читают:

Предпросмотр книги «Ловушка для героя»

Ловушка для героя

   Артём Тарасов случайно попадает на фирму, занимающуюся программированием виртуальных игр, а затем и сам становится главным действующим лицом одной из них. Сначала необыкновенные рискованные приключения вызывают восторг, но скоро игра начинает влиять на события, происходящие в реальной жизни. Близким Артёма грозит смертельная опасность. Чтобы предотвратить беду, Артёму предстоит найти ответ на вопрос, кто ведёт эту жестокую игру.


Тамара Крюкова Ловушка для героя

Глава 1

   «Дороги нет… дороги нет… дороги нет», – равномерно выстукивали на стыках рельсов колеса вагона. Ночь пялилась в окно недобрым глазом, и телеграфные столбы, точно кладбищенские кресты, мелькали за стеклом. Неожиданно свет пробил черный квадрат окна, ворвавшись в купе. Он на мгновение выхватил из темноты фигуры спящих пассажиров и стыдливо померк, чтобы тотчас уступить место новой быстротечной вспышке. Близилась станция. Фонари, выстроившиеся дозором вдоль дороги, с любопытством по очереди заглядывали в купе, сопровождая идущий состав к перрону. Блекло-розовое здание вокзала, как засиженный мухами зефир в витрине захудалой лавки, выплыло из темноты, но состав прошел мимо, не удостоив его остановкой. Тускло освещенный перрон отступил, оставшись позади. Свет и тьма снова с четкой размеренностью начали сменять друг друга, пока ночь опять не закрыла окно черным покрывалом слепоты. И лишь колеса, не замолкая, продолжали монотонный перестук: «Дороги нет…»
   Артем без сна лежал на верхней полке, уставившись в темноту. Лето кончилось. Впрочем, что там лето – вся его прежняя жизнь закончилась и пошла наперекосяк. Он ехал от бабушки домой, а в душе щемило оттого, что привычного, знакомого до мелочей родного дома, где они жили вдвоем с отцом, больше не существовало. Все рухнуло в тот самый миг, когда отец объявил о своем намерении жениться. Артем недоумевал, зачем он это сделал. Неужели им было плохо вдвоем? Он мучительно перебирал в уме все случаи, когда поступал не так, как хотелось отцу. Если бы время можно было повернуть вспять, он бы не дал отцу ни малейшего повода для огорчения. Даже учиться постарался бы без троек. Впрочем, теперь об этом думать было поздно.
   Артем не помнил свою маму. Он привык жить с отцом в мужской компании. К тому же в последнее время он был порядком занят своими проблемами и не придал значения тому, что отец стал часто видеться со своей сослуживицей. Кто бы мог подумать, что у них дойдет до женитьбы! Удар оказался неожиданным. Ко всему в придачу у новой жены отца была дочь, ровесница Артема. Как мог отец променять его на них? Это же настоящее предательство по отношению к нему, его сыну и единственному близкому человеку.
   Артем нарочно на все лето уехал к бабушке. В нем еще теплилась надежда, что отец соскучится по нему, передумает насчет женитьбы, все опять наладится и пойдет по-прежнему. Но ничего не изменилось. В деревню отец так и не выбрался, потому что отпуска ему не дали. О женитьбе он сообщил письмом. Артем порвал послание на мелкие клочки, сжег и развеял пепел, но даже это не могло повернуть жизнь вспять. Накануне возвращения Артема отец в письме сообщил, что его жена вместе с дочкой переехала в их квартиру. Артем не стал ни рвать, ни жечь этого письма. Он чувствовал опустошенность, перед которой ничто уже не имело значения. Свершилось непоправимое: дом, который когда-то принадлежал им с отцом, был осквернен. Там теперь жили чужие люди. Он возвращался в никуда.

   Вика просыпалась рано, но, прежде чем встать, любила поваляться в постели и помечтать. В квартире еще царила сонная тишина. Солнце просеивалось сквозь неплотные гардины, окрашивая комнату в оранжево-красные тона. Один лучик, проникнув в щель между шторами, прорезал стол возле окна тонким светящимся лезвием.
   Сегодня торжественный день: приезжает ее названый брат, Артем. Вика всегда хотела иметь отца и старшего брата, и неожиданно мечты с потрясающей быстротой начали обретать реальность. Теперь, когда у нее появился отец, даже лучше, что брат оказался ее ровесником. На фотографиях он был очень симпатичным. Интересно, какой он в жизни?
   Вика обвела взглядом комнату, которая прежде принадлежала Артему. На книжной полке стояла фантастика и фэнтези. На гвоздике, вбитом возле полки, висел эспандер. Вообще-то, ему здесь было не место, комнату он совсем не украшал. По правде говоря, Вика многое здесь переставила бы и изменила, чтобы комната выглядела уютнее. Она хотела сделать это сразу же, но мама не разрешила ничего трогать до приезда Артема. Впрочем, Вика не сомневалась, что брат уступит комнату ей, ведь мальчики должны уступать.

   Дом встретил Артема запахом свежеиспеченных пирожков и непривычной чистотой. Все было прибрано и блестело. На окнах висели новые занавески, на полу вместо старого истертого паласа лежал цветастый ковер. В квартире стало уютнее, но именно эта перемена к лучшему еще сильнее испортила Артему настроение. Ему было бы легче, если бы тут стало хуже.
   Выбежавшая в прихожую девчонка с первого взгляда вызвала у Артема неприязнь, но вовсе не потому, что была несимпатичной. Напротив, так называемая сестрица была из тех, которые нравятся мальчишкам. Густые русые волосы до плеч, разделенные на прямой пробор. Голубые глаза, точно обведенные темными ресницами. Он чувствовал, что от нее исходит угроза. Такие девчонки считают, что все должны за ними бегать и исполнять любые их прихоти. Он уже заранее предвидел, что в школе между ними начнется соперничество. Если бы она была уродиной или хотя бы серенькой и неприметной мышкой, было бы легче поставить ее на место.
   – Привет! Меня зовут Вика. А ты Артем? – Девчонка улыбнулась, и на ее щеке появилась нахальная ямочка.
   – Ты всегда такая догадливая или это у тебя временное озарение? – вместо ответа съязвил Артем.
   «Типичная задавака. Ну уж на меня ее улыбочки не подействуют, будьте спокойны», – мрачно подумал он и направился в свою комнату.
   – Я просто хотела познакомиться, – обескураженно произнесла Вика, никак не ожидая подобной встречи.
   – Уже познакомились, – буркнул Артем.
   Вику захлестнула обида. Почему он нагрубил ей? Что она ему сделала? Она так мечтала подружиться с ним, так ждала этой встречи, а он все испортил.
   – Мой руки и иди на кухню. Обед на столе, – холодно произнесла Вика.
   – Я как-нибудь сам разберусь, что мне делать.
   – Артем, не хами, – сдержанно сказал отец.
   У Артема перехватило горло от обиды. Он хотел огрызнуться, но передумал. Вряд ли до отца сейчас дойдут слова. Он, как и этот дом, стал чужим. Это раньше они всегда были заодно, а теперь отец на стороне недругов. Глядя отцу прямо в глаза, Артем небрежно уронил с плеча рюкзак и, оставив его прямо посреди комнаты в знак протеста теперешнему идеальному порядку в квартире, направился в ванную мыть руки.

   Седая морось висела над двором. Артем сидел со своим лучшим другом Денисом под грибком песочницы, повествуя о последних событиях.
   – В общем, все фигово, – подвел он черту под рассказом.
   – Бывает и хуже. Зато теперь у тебя будет мать, – постарался успокоить его Денис.
   – Мать? Ты что, издеваешься? Есть такое слово: мачеха, никогда не слышал? Найдите десять отличий, – зло отрезал Артем.
   – Да ладно тебе, это я так. Я же понимаю, но, может, она не такая плохая.
   – Мне плевать, какая она. Она чужая, понимаешь? И всегда будет чужой. Видел бы ты, как отец носится с ее доченькой. А она меня достала уже, вечно воспитывает, будто Мальвина Буратино. И представляешь, в наш класс учиться пойдет. Мне ее рожи только в школе не хватало. Вообще хоть повесься!
   Денис тяжело вздохнул и промолчал. Что тут скажешь? Артем ширнул его локтем и, кивнув в сторону подъезда, процедил:
   – Во, помяни ведьму, она и явится.
   Направлявшаяся к ним девчонка меньше всего походила на ведьму, скорее наоборот. Денису она показалась самой красивой из всех, кого он знал. Он с невольным восхищением уставился на нее, но, получив от Артема тычок в бок, виновато отвел глаза. По рассказам Артема он представлял себе эдакую серую шейку, но, надо признать, с сестренкой Артему повезло. Наверняка многие ребята в школе начнут за ней приударять. Впрочем, Дениса это не касалось. Несмотря на солидарность с другом, у него все равно не было никаких шансов, что такая девчонка обратит на него внимание. Сложения он был далеко не атлетического, полноватый, да еще в очках. К тому же при девчонках он сильно смущался и не знал, о чем говорить. Денис втайне всегда завидовал Артему, для которого таких проблем не существовало.
   – Привет! – Девчонка улыбнулась и приветливо кивнула Денису. – Меня зовут Вика.
   – Денис, – представился он.
   – А я знаю.
   – Да? Артем говорил? – удивился Денис, польщенный тем, что она про него знает.
   – Нет, он мне вообще ничего не рассказывает. Папа сказал, что ты его друг и вы наверняка вместе.
   Артема покоробило, что они разговаривают так, будто он – пустое место, а слово «папа» ударило, будто током. С какой легкостью она присвоила его отца! Он ни за что, никогда не смог бы назвать ее мать мамой.
   – Не смей называть моего отца папой! Слышишь? – вскочив, выкрикнул Артем. – Он никакой тебе не папа. Своего отца, который тебя бросил, папой называй.
   – Он меня не бросил. Он умер, когда я была совсем маленькая, – сказала Вика.
   – Ага, геройски погиб, чтоб алиментов не платить. Знаем мы эти байки, – зло выпалил Артем.
   Вика молчала, стараясь не заплакать. Она боялась, что если заговорит, то не сдержится и слезы потекут по щекам. Она и сама давно поняла, что отец жив, но делала вид, что верит маме, чтобы ее не расстраивать. Вика всегда мечтала иметь отца и поэтому очень обрадовалась, когда ее мама вышла замуж. Она не могла понять этого ершистого мальчишку. Неужели ему не хотелось иметь настоящую семью? Ведь мама всячески старается угодить ему, даже ее без конца одергивает, а он от этого только хуже кочевряжится. Но коли так пошло, она тоже все будет делать ему в пику. Он не дождется, что она уступит ему.
   Вика посмотрела Артему прямо в глаза и с вызовом сказала:
   – Если тебе никто не нужен, то ходи бирюком. А мне нравится, что у меня появился папа. И я буду называть его так сколько захочется, понятно?

   Отперев почтовый ящик, Артем вытащил газету. Из нее выпал рекламный листок и, планируя, опустился на кафельный пол. Крупные золотые буквы СВР, написанные в виде старинного вензеля, привлекли внимание Артема. Он поднял листовку и, пробежав ее глазами, не сумел скрыть разочарования.
   «Магические услуги.
   Снятие и наведение порчи.
   Приворот. Устранение соперницы.
   Кодирование на успех и на удачу в деньгах…»
   Артем не стал дочитывать прочую муру, предлагаемую в рекламе. Скомкав листок, он хотел выбросить его, но пол в подъезде был только что вымытым, и ему стало совестно оставлять здесь мусор. Бездумно сунув листок в карман, Артем направился к лифту.
   Дома он сбросил ботинки, нарочно оставив их посреди прихожей. Артем и прежде так делал, и они с отцом ходили, спотыкались о разбросанную по прихожей обувь, пока наконец им это не надоедало и они вдвоем не брались за уборку. Но теперь Артем получал извращенное удовольствие оттого, что может лишний раз позлить мачеху и ее дочку, которые вечно все прилизывали и расставляли по местам.
   Он зашел в свою комнату и обомлел. Первое, что бросилось ему в глаза, был искусственный цветок, висевший возле полки вместо эспандера. На диване сидели какие-то пошлые розовые зайчики и сиреневые мишки. На столе, потеснив коробку с кассетами, на кружевной салфетке стояла вазочка.
   – Не понял, – сказал Артем. – Разве я здесь уже не живу?
   – Я заняла только один ящик в столе. Мне ведь тоже надо куда-то положить тетрадки, – заявила Вика.
   – Могла бы сначала спросить разрешения. А это что еще? – Он уставился на книжную полку, где вперемежку с его собственными книгами стояли любовные романы. Артем брезгливо достал с полки зачитанную книжку со слащавой влюбленной парочкой на обложке.
   – Я же не заставляю тебя это читать, – парировала Вика.
   – За это тебе спасибо большое, – с шутовским поклоном язвительно сказал Артем. – Интересно у нас получается, ты везде живешь, а я – нигде.
   – Что ты прицепился? Можно подумать, на полке места нет.
   – Дело вовсе не в полке, – повысил голос Артем.
   Услышав перебранку, в дверь заглянула Викина мать.
   – Вика, что тут у вас происходит?
   – Ничего, просто я поставила на полку свои книги.
   – Убери, – спокойно приказала мать.
   – Но ма, там же есть место, – возразила Вика.
   – По-моему, здесь хватит места для всех книг и не о чем спорить. Артем может немного потесниться, – примирительно сказал зашедший в комнату отец.
   Артему вдруг стало душно. Он глубоко вздохнул, чтобы отогнать комок обиды, вставший у него в горле, а потом тихо произнес:
   – Конечно, я могу потесниться. А может, мне вообще уйти? Ведь вы этого хотите? Кажется, я здесь всем мешаю.
   Он размашисто вышел в прихожую, схватил с вешалки куртку и, хлопнув дверью, выскочил на лестничную площадку. Теперь у него действительно отняли все. Комната, которая всегда принадлежала ему, оставалась последним пристанищем, где он мог спрятаться ото всех, отгородиться от общения и разговоров. Теперь у него отняли даже эту малость.
   Артем не обернулся. Не дожидаясь лифта, он сбежал по лестнице, игнорируя несущийся ему вслед приказ отца вернуться. Пускай кричит. Если ему нравится ходить на задних лапках перед своей женой и ее дочкой, то он сделал свой выбор.

Глава 2

   Подняв воротник и сунув озябшие руки в карманы, Артем бесцельно бродил по промозглым улицам. Нудный осенний дождь то прекращался, то снова колкими иголочками мороси сеял с бесцветного неба. Хотелось есть. Совсем некстати вспомнилось, что дома сейчас, наверное, ужинают. Чего нельзя было отнять у жены отца, так это умения вкусно готовить. Артем старался не думать о еде. Он представил, с каким злорадством его встретят, когда он вернется, и идти домой расхотелось. Впрочем, рано или поздно все равно придется возвратиться. Не может же он вечно шататься по улицам! В животе заурчало.
   Он с безнадежностью обшарил карманы, слабо надеясь найти там завалявшуюся мелочь, и вдруг нащупал какую-то скомканную бумажку Неужели повезло? Но радость была преждевременной. Это оказалась всего лишь рекламка, которую он достал утром из почтового ящика. «СВР. Магические услуги. Снятие и наведение порчи. Устранение соперницы…»
   – Соперниц, – процедил он сквозь зубы, разглаживая листовку на ладони.
   Вика и ее мамаша отняли у него все: отца, дом и даже последний угол.
   – Остается только к колдунам обратиться, – горько усмехнулся Артем и отшвырнул ненужную бумажку.
   Она, подобно жухлому осеннему листу, тихо спланировала на землю и легла на мокрый асфальт у ног Артема. На ней была нарисована схемка проезда к колдовской фирме. Артем уже занес над ней ногу, собираясь втоптать в грязь, но тут его внимание привлекла необычная надпись над схемой. «Проезд до Службы виртуальной реальности». Не веря своим глазам, он снова поднял листок. Так и есть, значит, СВР – это Служба виртуальной реальности. Но при чем тогда магические услуги и всякие привороты?
   Необычная фирма так заинтриговала его, что он на время даже забыл о голоде. Изучив схему проезда, он стал прикидывать, как добраться до таинственной Службы. Конечно, он не собирался туда обращаться. Во-первых, никакой уважающий себя парень не клюнет на эти привороты-отвороты. А во-вторых, хотя виртуальная реальность и вызвала в нем любопытство, наверняка она была дорогим удовольствием, а ему даже булку хлеба купить не на что.
   Однако за неимением других дел Артем решил, что заняться поисками конторы ничуть не хуже, чем безо всякой цели слоняться по городу.
   Начало смеркаться, когда Артем нашел нужный адрес, но никакого учреждения здесь не оказалось. Старая кирпичная пятиэтажка, чудом уцелевшая среди больших зданий, стояла особняком посреди небольшого пустыря. Она явно предназначалась на снос. В темных окнах острыми кристаллами ощетинились битые стекла. На одном из балконов тоненьким прутиком проросло занесенное туда семечко березы. Несмотря на то что Артем не собирался обращаться в бюро магических услуг, а пришел сюда просто от нечего делать, он огорчился.
   Обойдя дом кругом и не найдя в нем признаков жизни, мальчишка собрался уходить, как вдруг заметил на окнах полуподвального помещения современные пластиковые жалюзи. Они не вязались с общим уныло-запустелым видом здания. Несколько стертых ступенек вели вниз и упирались в железную дверь с глазком, возле которой было вмонтировано переговорное устройство с кнопкой звонка.
   Не отдавая себе отчета, зачем он это делает, Артем позвонил. Он был практически уверен в том, что никто не отзовется, поэтому голос, донесшийся из домофона, застал его врасплох.
   – Слушаю вас.
   – Я это… того… по рекламе… насчет виртуальной реальности, – сбивчиво проговорил он, не найдя ответа лучше.
   – Проходите.
   Дверной замок щелкнул. Артем мгновение поколебался, но, решив, что за спрос денег не берут, переступил через порог и оказался в приемной современного офиса. К его облегчению, контора совсем не походила на приемную колдуна, которая, по представлениям Артема, должна тускло освещаться свечами и быть уставлена колдовскими прибамбасами наподобие амулетов и хрустальных шаров. Вместо толстой тетки вроде тех, чьи фотографии публикуют в рекламах про экстрасенсов, за столом перед компьютером сидела модно одетая секретарша такого вида, будто все комиксы рисовали именно с нее.
   – Здрасьте, – поздоровался Артем, растерянно озираясь вокруг.
   – Добрый день. Пожалуйста, продиктуйте ваше полное имя, – с места в карьер начала допрос секретарша.
   – Это зачем? – насторожился Артем.
   – Мы заводим в базу данных каждого потенциального клиента, – бесстрастным голосом ответила девушка.
   – Да я, в общем, просто спросить хотел. В рекламе написано: магические услуги, а при чем тут виртуальная реальность? – сказал Артем, чувствуя себя как никогда в идиотском положении.
   – Наша фирма предоставляет различные формы услуг, начиная со всевозможных видов гаданий, заклятий, охранных амулетов и кончая виртуальностью. Итак, ваши фамилия, имя, отчество, – настойчиво повторила секретарша.
   – Тарасов Артем… Викторович, – запнувшись, добавил Артем.
   – Уточните цель визита, – не глядя на Артема, продолжала блондинка, пока ее пальцы бегали по клавиатуре компьютера.
   – Я просто так зашел.
   Секретарша недовольно вскинула на него глаза. Артему показалось, что на какое-то мгновение они вспыхнули фосфоресцирующим огнем, как у хищника в темноте.
   – Нет у меня никакой цели. Ну, я это… пошутил просто, – натянуто улыбнулся он, пятясь к двери.
   Он хотел быстренько выскочить на улицу, но только теперь заметил, что замысловатый автоматический замок защелкнут.
   Артем почувствовал себя в ловушке, и ему вдруг стало не по себе. Ему бросилась в глаза неестественная бледность секретарши, на фоне которой ее ярко-алая помада и выкрашенные таким же цветом ногти выглядели довольно зловеще. Мысль о том, что дом окружен пустырем – искричись, никто не услышит, – не прибавила ему храбрости.
   – Выпустите меня! – воскликнул Артем.
   Дверь, ведущая из приемной в кабинет, открылась, и из-за нее выглянул тучный лысеющий мужчина.
   – Что случилось? – спросил он, переведя взгляд с Артема на секретаршу.
   Толстяк в твидовом пиджаке с жилеткой выглядел таким обыденным, что Артем смутился от своего глупого страха и, покосившись на секретаршу, удивился, с чего вдруг она показалась ему вампиршей. Просто супер-пупер фотомодель.
   – Я хочу уйти, – сконфуженно пролепетал он.
   Брови мужчины удивленно вскинулись.
   – Вот как? – Обернувшись к секретарше, он жестко отчитал ее: – Если по вашей милости мы потеряем клиента, то, думаю, вам стоит подыскать себе другое место работы.
   – Нет, это не из-за нее. Я бы все равно не стал вашим клиентом. У меня и денег нет, – оправдывался Артем.
   К его удивлению, толстяк ничуть не рассердился на то, что какой-то мальчишка попусту отвлекает их от дел. Напротив, он участливо посмотрел Артему в глаза и произнес:
   – Невзирая на твое финансовое положение, мы могли бы помочь тебе решить проблемы.
   – С чего вы взяли, что у меня есть проблемы?
   – К нам без проблем не приходят. Присаживайся, – улыбнулся толстяк и обратился к секретарше: – Принесите, пожалуйста, пиццу и сок для нашего гостя.
   – Нет, спасибо. Я не хочу. У меня, правда, нет денег, – поспешно отказался Артем.
   Как назло, в животе у него предательски заурчало.
   – Разве я говорил о деньгах? Угощение за счет фирмы. Ты любишь компьютерные игры? – неожиданно спросил мужчина.
   – Кто же их не любит? – улыбнулся Артем.
   – В таком случае тебе достаточно лишь заполнить анкету, и мы поможем тебе в буквальном смысле играючи справиться со всеми бедами. Мы программируем игры, так сказать, по индивидуальному заказу, поэтому они гораздо более совершенны, чем те, что имеются на рынке. Какая у тебя модель компьютера? – по-деловому поинтересовался толстяк.
   – У меня нет компьютера. У меня приставка, – сказал Артем и почему-то покраснел. Он почувствовал странное смешение огорчения с облегчением. Все решилось само собой. Нет компьютера – нет и соблазна. Наверняка это слишком дорогое удовольствие. А сейчас он ни за что не стал бы обращаться к отцу за деньгами.
   Между тем мужчина заговорщически подмигнул Артему.
   – Для того и существует наша фирма, чтобы исполнять желания клиентов. Мы можем доставить тебе компьютер в течение суток, – пообещал он, присаживаясь на краешек стола и испытующе глядя на Артема. – Впрочем, даже если бы у тебя был компьютер, его пришлось бы заменить, потому что для настоящих виртуальных игр подходят машины только новейшего поколения. Пока их на рынке считанные единицы.
   Представив себе, какие бешеные деньги стоит подобный компьютер, Артем с сожалением помотал головой:
   – Нет, такой мне не купят. Это очень дорого.
   – Не стоит беспокоиться о деньгах, – возразил толстяк. – Мы часто работаем в кредит.
   – А потом сколько надо будет заплатить? – спросил Артем, зная, что отец не одобрит, если он влезет в долги.
   – Это будет зависеть от твоих успехов. Некоторые выигрывают призовую игру, тогда вообще ничего не нужно платить. Кроме того, победители получают доступ к нашей закрытой информации и могут научиться делать то, что обычным людям кажется невозможным.
   – Ну это, наверное, очень редко, – скептически протянул Артем.
   – Отнюдь. Гораздо чаще, чем ты можешь себе представить. Шансов у тебя примерно половина на половину. Сознайся, это не так уж мало. Стоит рискнуть. Тем более что в любом случае с оплатой мы тебя торопить не станем, – пообещал мужчина.
   В приемную вошла секретарша, неся на подносе горячую пиццу и стакан сока. Видя, что Артем все еще колеблется, толстяк положил перед ним несколько испещренных вопросами анкетных листков и вкрадчиво сказал:
   – Тебе абсолютно не о чем беспокоиться. Заполнение анкеты ни к чему не обязывает. А сейчас не будем тебе мешать. Когда закончишь, нажми на эту кнопку.
   Он указал на клавишу, вделанную прямо в стол. Не дав Артему возразить, толстяк сделал секретарше знак следовать за ним и вышел из приемной.
   Оставшись один, Артем посмотрел на угощение. От румяной пиццы шел ароматный пар. Он перевел взгляд на анкетные бланки. Может быть, все-таки нажать на кнопку и уйти, ничего не заполняя? Однако пицца так вкусно пахла, а он с утра ничего не ел. Артем принялся за еду.
   Основательно подкрепившись, он посмотрел на все происходящее с другой стороны. Это было похоже на фантастический сон: новейший компьютер, игра по индивидуальному заказу. Правда, обещания толстяка совсем не вязались с рекламной листовкой, которая привела его в фирму, но какая разница? Решив, что отказаться он всегда успеет, Артем принялся заполнять анкету.
   Вопросов оказалось много. Любимые блюда, книги, фильмы, имена друзей и знакомых, приятные и неприятные события. Некоторые вопросы поставили Артема в тупик: например, самый постыдный поступок в жизни. Немного поразмыслив, Артем поставил в графе прочерк. Он не собирался выворачиваться наизнанку перед какой-то фирмой, даже если ему сулили всякие блага. Неизвестно еще, насколько все это правда.
   Провозившись никак не меньше часа, Артем нажал на кнопку, но звонка не последовало. Он уже собирался нажать во второй раз, когда дверь открылась и в комнату вошла секретарша.
   – Все готово? – вежливо спросила она, забрала у Артема анкету и, указав на дверь, через которую вошла, сказала: – Диск с игрой можно получить в кабинете номер шесть.
   Девица уселась за компьютер и занялась сканированием анкеты, всем своим видом показывая, что больше ей добавить нечего. Поколебавшись, Артем прошел в указанную дверь.
   Длинный коридор тускло освещала свисающая с потолка лампочка, зачехленная в металлическую клетку. Когда Артем открыл дверь, от сквозняка лампочка закачалась и по стенам запрыгали полосы теней. Вдоль неоштукатуренных стен тянулись проржавевшие трубы, некогда покрашенные масляной краской. От времени краска облупилась и отстала грязной чешуей. Артем в нерешительности остановился. Унылый подвал слишком контрастировал с современным офисом, откуда он вышел. Приглядевшись, Артем заметил несколько обшарпанных дверей. Дверь под номером шесть была так зажата между двумя другими, что там мог располагаться разве что чулан для хранения ведер и веников. Из чистого любопытства Артем потянул за ручку, но, как и ожидал, за дверцей чулана стояла темень. Решив, что его разыграли, Артем вернулся в приемную.
   – Это что, прикол? Для телика снимаете, да? – спросил он, озираясь в поисках скрытой камеры.
   Секретарша подняла на него глаза и без тени юмора произнесла:
   – Вас давно ждут. Время – деньги. Кабинет номер шесть.
   Она взяла из пачки бумаги чистый лист и, как для слабоумного, фломастером написала на нем крупную цифру.
   – Я не тупой, понял, что шесть. Нет там ничего. Темень одна, – разозлился Артем. Уж если прикалываются, то так бы сразу и сказали.
   – Выключатель на фотоэлементах. Он срабатывает, как только в помещение входят, – пояснила девица.
   Артем пожал плечами и снова вернулся в подвальный коридор. Он рванул на себя дверь с табличкой № 6 и шагнул внутрь.
   Вспыхнувший яркий свет заставил его сощуриться. Придя в себя, Артем открыл рот от удивления: зал, открывшийся перед ним, был такой просторный, что ни по каким законам физики не мог уместиться за столь узенькой дверцей. Здесь в три ряда стояли столы с включенными компьютерами. На некоторых мониторах шла демонстрация игр. Другие мерцали замысловатыми заставками. Сначала Артем подумал, что в комнате никого нет, но, сделав несколько шагов, заметил в дальнем углу толстяка. Тот приветливо помахал рукой.
   – Твои данные почти обработаны, – радостно сообщил он. – Значит, ты увлекаешься фэнтези и твой любимый период – эпоха Средневековья? Что ж, в твоей игре все будет в соответствии с твоими пожеланиями.
   Артем слушал его вполуха, все еще ошарашенный увиденным.
   – Скажите, а как тут умещается эта комната? – не удержавшись, спросил он.
   – Согласно теории ломаного пространства. Если учесть угол отражения квантовых пучков, скорость вращения Земли и влияние их на трехмерное пространство, то можно любое малое пространство расширить до невероятных масштабов. Именно в этом и заключается виртуальная реальность. Иными словами, ты не попадаешь в другие миры, а расширяешь пространство, в котором находишься до такой степени, что оно начинает вмещать в себя целые миры, – объяснил толстяк.
   – Понятно, – кивнул Артем.
   На самом деле объяснение было для него слишком мудреным, но он не стал вдаваться в подробности, решив, что его скудных знаний физики все равно не хватит, чтобы уловить научную сторону. В отличие от Дениса в точных науках он звезд с неба не хватал и давно смирился с этим.
   Толстяк достал из процессора диск и, вложив его в яркую фирменную коробочку, протянул Артему.
   – Это диск с паролем. Завтра в любое удобное для тебя время представитель фирмы доставит компьютер.
   Артем подумал, как объяснить появление компьютера отцу. Наверняка это вызовет множество вопросов. Будто прочитав его мысли, толстяк сказал:
   – Тебе не надо ничего придумывать. Ты ведь был на выставке вычислительной техники?
   Вопрос прозвучал скорее как утверждение. Артем действительно на днях ходил на открывшуюся выставку поглазеть на новые машины. Не сказать, чтобы ему самому это было интересно. Его потащил туда Дениска, который был помешан на компьютерах.
   – А откуда вы знаете про выставку?
   – Из твоей анкеты.
   В самом деле, теперь Артем вспомнил, что в анкете был вопрос про посещение выставок.
   – На одном из стендов там разыгрывали компьютер. Будем считать, что удача улыбнулась тебе.
   – Но ведь для этого нужно было заполнить вопросник и выбрать правильные ответы, – возразил Артем.
   – Лотерея. Всего лишь лотерея, которую может выиграть каждый, – улыбнулся толстяк и протянул обескураженному парню купон на получение призового компьютера.

Глава 3

   На улице висела все та же морось. Свет фонарей тускло отражался в лужах и серебрил тротуар. Пока Артем добрался до дома, он совсем продрог. В прежние времена он забрался бы с книжкой на тахту, включил старенький торшер с потертым абажуром – и никаких проблем. Но теперь идти домой не хотелось. Предстояло нелегкое объяснение: он никогда не возвращался так поздно. В глубине души его глодало чувство вины за то, что заставил отца волноваться, но потом Артем подумал, что если бы отец не привел в дом чужих, ничего бы этого не случилось, и вину вытеснила горечь обиды. Во всяком случае, он решил не подавать виду, что раскаивается. Прежде чем позвонить, Артем нарочно постарался придать лицу нагловато-безразличное выражение. Дверь открылась. На пороге стоял отец.
   За этот день Виктор Юрьевич много пережил. Они с Артемом всегда были друзьями, и он не предполагал, что сын может так быстро отдалиться. Он считал, что проблемы переходного возраста его не коснутся. Как неудачно все совпало: взросление сына и женитьба. Пока Артема не было дома, Виктор Юрьевич во всем произошедшем винил себя. В последнее время он уделял ему слишком мало внимания. В голове всплывали разные эпизоды из их жизни. Он растил Тёмку с пеленок, и на свете не было человека дороже.
   «Только бы с ним ничего не случилось! Только бы он вернулся, и тогда все будет по-новому», – думал отец.
   Открыв дверь, он хотел обнять Артема, прижать к себе, однако взгляд сына, в котором не было ни капли раскаяния, охладил его, и вместо горячих приветствий Виктор Юрьевич строго спросил:
   – Ты где был?
   – Гулял, – небрежно бросил Артем.
   – Гулял, значит?! Мы тут уже собирались больницы обзванивать, с ума сходили от беспокойства, а он, видите ли, гулял.
   – Нечего беспокоиться. У вас тут и без меня теплая компания, – ухмыльнулся Артем.
   Наглый тон сына вывел Виктора Юрьевича из себя. Кровь бросилась ему в голову, и все напряжение дня вырвалось наружу, точно сжатая пружина.
   – Ты еще хамишь?! – Он кинулся на Артема.
   Артем испугался, что перегнул палку. Он никогда не видел отца таким сердитым. Неожиданно ему на помощь пришла мачеха. Оттеснив мужа, она загородила Артема, встав между отцом и сыном.
   – Витя, успокойся. Ничего сгоряча не решается. Смотри, мальчик совсем закоченел. Ему надо срочно выпить чаю. Пусть сначала поужинает, а потом поговорите, – примирительно сказала она.
   Отец отступил. Женщина повернулась к Артему:
   – А ты зачем зря отца злишь? Он из-за тебя весь на нервах. Пойдем, я тебя покормлю, наверное, голодный.
   – Я поел, – буркнул Артем, уставившись в пол, чтобы не встречаться с ней глазами. Ему не хотелось выказывать благодарность за то, что она разрядила обстановку.
   – Ты тут фортели не выкидывай. Ты еще пока ноль без палочки, – прикрикнул отец, но уже не так сердито.
   Основной накал прошел, и Артем снова осмелел. «Ноль без палочки» задел его за живое.
   Он вспомнил про компьютер, который должны были привезти завтра, и ему захотелось доказать, что он тоже чего-то стоит, поэтому он брякнул:
   – Я, между прочим, сегодня на выставке компьютер выиграл.
   Его слова произвели должный эффект. Все на мгновение смолкли, а потом отец переспросил:
   – На какой еще выставке?
   – Электронной техники.
   – Сегодня? Ты вроде позавчера туда с Денисом ходил? – удивился Виктор Юрьевич.
   – Ну и что? Я еще раз пошел… из-за компьютера. Розыгрыш был сегодня, – соврал Артем.
   – И где же твой приз? – язвительно вставила Вика.
   – У тебя на бороде. После доставят, – зло огрызнулся Артем.
   – Как же ты умудрился его выиграть? – сказал отец, обрадованный успехом сына.
   – Надо было в анкете выбрать правильные ответы.
   – Я и не подозревал, что ты силен в информатике.
   Вика тоже сомневалась в способностях Артема. В отличие от нее он учился очень неровно. Конечно, надо признать, в истории и литературе он разбирался лучше всех в классе, зато в точных науках перебивался с двойки на тройку.
   – Дуракам везет. Лучше бы на уроках как следует отвечал, – буркнула она.
   – Вика, перестань сейчас же! Зависть – ужасное чувство, – одернула ее мать.
   Вика осеклась. Как мама могла подумать, что она завидует? И кому? Этому наглому, эгоистичному мальчишке! Ей было противно смотреть, как мама унижается перед этим ничтожеством, а он от этого еще больше наглеет.
   – Тут нечему завидовать. Врет он все, – вырвалось у нее.
   – Я вру?! Вот сейчас посмотришь, как я вру! – крикнул раззадоренный Артем и полез в карман за купоном.
   Он был так возмущен, что готов был с пеной у рта отстаивать свою правоту. У него вылетело из головы, что на самом деле никакой компьютер он на выставке не выиграл. Артем обшарил все карманы и наконец выудил из них бумажку. Это был билет на выставку с оторванным контролем.
   – И где тут написано, что ты выиграл компьютер? – насмешливо спросила Вика.
   – Мне дали купон. Он должен быть в кармане, – пролепетал Артем, чувствуя как краснеет, и от этого еще больше стушевываясь. Теперь уж точно подумают, что он натрепался. Вспомнив, что, помимо купона, должен быть еще и диск с игрой, Артем в другой раз лихорадочно обыскал все карманы и даже проверил за подкладкой куртки, куда иногда через дырку заваливалась мелочь. Диск исчез так же, как и купон.
   – Хватит комедию разыгрывать. Тоже мне гений! Таблицу умножения и то без запинки не ответит, а туда же! – подлила масла в огонь Вика.
   Виктор Юрьевич решил свести все на нет. Он с самого начала сомневался в способности Артема ответить на вопросы лотереи. Наверняка Артем солгал из-за ущемленного самолюбия. Незачем было говорить про «ноль без палочки».
   – Ладно, пошутил и хватит. Мог бы просто сказать, что был на выставке. Я тебя только очень прошу, не устраивай больше таких побегов, – примирительно сказал он.
   Неловкость, обида и злость сплелись в душе у Артема в тесный клубок. С отчаянием человека, загнанного в угол, он понимал, что, если рассказать правду, ему все равно не поверят. К тому же теперь, в будничной обстановке, все произошедшее казалось нереальным: современный офис в заброшенном доме и компьютерный зал, умещающийся в клозете. Все доказательства его посещения фирмы магических услуг будто испарились, а что касается билета, он вполне мог остаться в куртке после посещения выставки. Если на самом деле ничего не произошло, то что же это было: сон или наваждение? Случись с ним такое раньше, он рассказал бы обо всем отцу, но теперь тот был на стороне врагов. Так Артем окрестил про себя мачеху и ее дочку.

   В школу Артем с Викой демонстративно приходили порознь. Вика по старой привычке являлась в первых рядах самых ретивых отличников. Сводный брат все больше злил ее. Вчера она из-за него повздорила с мамой. Прежде они никогда не ругались. Казалось, этот желчный мальчишка всех заражал неприязнью. А она еще мечтала о брате!
   Вика твердо решила назло ему завоевать в классе лидирующее положение и уже делала в этом успехи. Учение давалось ей легко, и при ее усидчивости она, как и в прежней школе, быстро стяжала славу лучшей ученицы. Мальчишки стали оказывать симпатичной новенькой знаки внимания, а девчонки разделились на два лагеря. Прежняя красавица класса Людка Степанова и ее ближайшее окружение приняли Вику в штыки. Зато все, кто не входил в этот избранный узкий круг, с радостью примкнули к ней в пику воображале Людке.
   Класс уже наполовину заполнился ребятами, когда вошел Денис.
   – Привет! – крикнула Вика и помахала ему рукой со своей парты.
   – Привет.
   Увидев, что Вика направляется к нему, Денис смутился, не зная, как себя вести. Вчера, когда она позвонила ему, он очень удивился. Оказалось, она хотела узнать, нет ли у него Артема, а потом, рассказав, что тот ушел из дома, попросила помочь поискать его. Он никогда не смог бы признаться в этом Артему, но это был один из самых счастливых дней в его жизни. Он и не мечтал, что когда-нибудь удостоится чести идти рядом с такой красивой девчонкой.
   Сначала Денис боялся, что может показаться занудой и ей с ним станет скучно, но Вика быстро разговорила его. В поисках Артема они обошли всю округу, а потом еще долго стояли и болтали возле Викиного подъезда. Денис даже не предполагал, что с девчонкой можно найти столько тем для разговора. И чего Артем не поделил с ней? Сам бы он для нее в лепешку расшибся! Впрочем, Артем ему никогда не простил бы этого. К тому же Денис не обманывался на свой счет. Он понимал, что вчерашняя встреча для Вики ничего не значит. В школе она на него и не посмотрит. Кто он – и кто она. За ней каждый побежит, только кивнет. Однако вопреки его ожиданиям Вика обратилась к нему, как к старому другу.
   – Представляешь, нашелся пропащий, – сказала она.
   Сердце Дениса радостно заколотилось, оттого что она подошла к нему первой, но тут же сжалось при мысли, что Артем не одобрит их дружбы.
   – И где он был? – спросил Денис, разрываясь между симпатией к Вике и преданностью другу.
   – Вроде на выставке. Говорит, что выиграл компьютер.
   – Нет, это слабо! – вырвалось у Дениса. – Для этого надо на вопросы лотереи ответить. Я смотрел. Заморочка еще та.
   – Вот и я говорю, треплется.

   Ночью Артема мучили кошмары. Он несколько раз просыпался и снова проваливался в тяжелый сон: то его преследовал вчерашний фирмач, то он бежал по бесконечно длинному коридору подвала и никак не мог добраться до выхода, то его затягивало, словно в воронку, в экран компьютера. Артем сопротивлялся, цепляясь руками за края монитора, но пальцы соскальзывали, и он падал в черную бездну.
   Хмурый и невыспавшийся, Артем влетел в класс почти со звонком. На уроке ему влепили двояк за невыполненное задание, но и после этого он не смог сосредоточиться на задачах. Мысли его были далеки от математических формул. Артем считал минуты до перемены, когда наконец он сможет сбросить бремя мучившей его мистики, раскрывшись перед другом. Прозвеневший звонок был для него лучшей музыкой.
   – Поговорить надо, – сказал Артем, обернувшись к сидевшему за ним Денису.
   – Ты что, правда компьютер выиграл? – спросил Денис и по вытянувшемуся лицу Артема понял, что сболтнул лишнее.
   – А ты откуда знаешь? – насторожился Артем.
   Денис не был мастером по части выдумки. К тому же он не мог лгать лучшему другу и напрямик признался:
   – Вика сказала.
   Вика, у которой, видно, были не уши, а локаторы, услышав свое имя, насмешливо крикнула через ряд:
   – Это ты от радости двойку схватил? Хотя к чему тебе учиться, ты у нас уже законченный программист.
   – Замерзни! Зачем натрепала, что я выиграл компьютер? – сердито зыркнул на нее Артем.
   – Ошибаешься, если кто и натрепал, так это ты, – парировала девчонка.
   – Чё, правда, что ли, выиграл? – встрял в перепалку Сёмка по прозвищу Пирожок.
   – А ты вообще молчи, в каждой бочке затычка, – оборвал его Артем.
   – Да ладно тебе, гений недоделанный, – обиделся Пирожок.
   Артем понял, в какую ловушку попал. У него не было никаких доказательств вчерашнего посещения фирмы, и все будут считать его трепачом. Из-за какой-то болтливой выскочки он станет всеобщим посмешищем. Теперь, в привычной школьной обстановке, среди будничной сутолоки и знакомых лиц, он и сам понимал, что никто ему компьютер за здорово живешь не подарит. Чем дальше, тем более нелепыми казались вчерашние чудеса.
   – Трепло, я тебе еще покажу! – крикнул Артем и бросился к Вике.
   – Вот так смельчак. Может, ты со мной еще и драться будешь? – усмехнулась девчонка и прямо по партам побежала от него.
   Парень кинулся вдогонку. Вдруг Вика резко остановилась и повернулась лицом к преследователю.
   От неожиданности Артем не удержал равновесия и грохнулся между рядами. В этот момент в класс вошла Валентина Петровна.
   – Кононова, ты почему бегаешь по партам? Сегодня останешься после уроков вместо дежурных и все вымоешь, – строго сказала учительница.
   Вика спрыгнула с парты, бросив сердитый взгляд в сторону Артема.
   – Бог шельму метит, – мстительно произнес он.
   До конца уроков у Артема не было возможности переговорить с Денисом с глазу на глаз, а рассказывать про фирму магических услуг, когда вокруг столько ушей, ему не хотелось, особенно сейчас. И без того Вика выставила его всем на посмешище.
   После уроков все с гамом запихивали книжки в сумки и рюкзаки, и только Вика угрюмо доставала из шкафа ведро со шваброй. Надо же было так глупо напроситься на уборку класса. И все из-за Артема. Он был причиной всех ее несчастий. Артем и Денис вместе направились из класса. Проходя мимо Вики, Артем, не удержавшись, съязвил:
   – Помахай тряпкой, все полезнее, чем языком.
   – Слушай, Денис, как ты терпишь этого зануду? – Вика обратилась к Денису, будто Артем был пустым местом.
   – Не с тобой же гулять, – усмехнулся Артем.
   – А почему бы и нет? Мы вчера без тебя неплохо прошлись, – сказала Вика.
   – Не понял? – Артем вопросительно посмотрел на друга.
   – Мы тебя искали. Вика сказала, что ты пропал и твои на ушах стоят, вот мы и пошли тебя разыскивать, – оправдывался Денис, чувствуя неловкость оттого, что был так счастлив бродить с Викой по вечернему городу и что сразу не рассказал обо всем Артему.
   – Кто это – мои? Выражайся яснее.
   – Ну родители, – промямлил Денис.
   – У меня есть только отец, понял? И не ее свинячье дело вмешиваться в наши отношения, – кивнув в сторону Вики, зло сказал Артем. – Интересно, и долго вы меня искали?
   – Чего ты сразу волну гонишь? – попытался отмахнуться от расспросов Денис.
   – Нет, просто интересно, – усмехнулся Артем, хотя на душе у него скребли котики.
   – Пока не начало темнеть, – вставила Вика, которой хотелось как следует врезать этому самонадеянному нахалу.
   – Искали, значит, – с ехидцей повторил Артем. – И где же можно бродить до темноты?
   – Между прочим, всю рощу за пять минут не обшаришь, – в тон ему сказала Вика.
   Слова про рощу прозвучали как пощечина. Неужели Денис водил ее к дубам. Небольшая поляна, окруженная раскидистыми дубами, находилась в дальнем конце рощи и считалась у них заповедным местом. Ребята с детства убегали туда, когда хотели спрятаться от остальных. Маленькими они воображали, что об этом уголке известно только им двоим во всем белом свете. Водить туда чужих считалось предательством.
   – Ты водил ее к дубам? – спросил Артем, пытливо глядя на друга.
   Тот, потупившись, глядел в пол, готовый провалиться на месте.
   – Ты водил ее к дубам, – обреченно повторил Артем голосом человека, святыню которого осквернили. Такого удара он не ожидал. Надо же было случиться, что из всех чужаков Дениска показал их потаенное место именно этой выскочке.
   – Просто я подумал, что ты можешь быть там, – проговорил Денис, понимая, что Артем сейчас глух к объяснениям.
   – Предатель, – презрительно процедил Артем и бросился прочь из класса.
   – Подожди, – Денис кинулся следом, но Артем припустил быстрее, показывая, что говорить им больше не о чем. У него не осталось друга, которому можно доверить тайну.

Глава 4

   Ему вспомнились слова услужливого толстяка из Службы виртуальной реальности, что фирма поможет решить все проблемы. Однако вопреки обещанию, проблем стало еще больше, и, вдобавок ко всему, он приобрел славу трепача. Угораздило же его сболтнуть про компьютер! Ничего удивительного, что ему не поверили. Теперь он и сам сомневался, что незнакомый дядя стал бы раздавать компьютеры направо и налево.
   Идти домой не хотелось, и Артем внезапно решил еще раз наведаться в СВР и убедиться, что произошедшее вчера – не бред и не помешательство.
   К счастью, моросить перестало, хотя, как и накануне, было пасмурно. Солнце забыло дорогу в мир, где царит предательство и обман. Тучи, будто грязная вата, обложили небо, не оставив солнечным лучам ни малейшего шанса пробиться сквозь их волглую толщу.
   Старенький, обшарпанный автобус, каких остались считанные единицы, подкатил к остановке. Артему чудом удалось втиснуться в салон. Народу было битком, но, может, и к лучшему: в толпе легче затеряться среди пассажиров. Ехать было далеко, почти до конечной, а денег на билет не было.
   Выйдя на нужной остановке, Артем свернул в переулок, бодрым шагом прошел положенные два квартала и, обогнув высотку, в растерянности остановился. Место оказалось незнакомым. Может, он пошел не в ту сторону? Вернувшись к остановке, Артем отправился обследовать соседние переулки. Пропетляв часа полтора по незнакомым дворам, он совсем отчаялся. Мистика какая-то! Как он мог позабыть дорогу? И рекламный листок зачем-то выбросил. Все, как нарочно, складывалось против него. Теперь уж точно никто не поверит в существование таинственной фирмы.
   Раздосадованный, он побрел к остановке, как вдруг вышел на пустырь, спрятавшийся между домами. При виде сиротливой пятиэтажки у Артема от волнения забилось сердце, как будто он обнаружил клад. Парень торопливо подошел к зданию, но нигде не заметил признаков жизни. Вместо железной двери с домофоном в подвал вела обыкновенная полуразбитая дверь, испещренная нецензурными надписями. Артем на всякий случай спустился по ступенькам и толкнул ее. К его удивлению, дверь приоткрылась. Не задумываясь, зачем он это делает, он шагнул в полутемный подвал и вдруг услышал за спиной грозный окрик:
   – Тебе что тут надо?
   Артем обернулся и увидел милиционера.
   – Ничего. Я фирму ищу, – сказал Артем, испытывая при появлении стража порядка непонятное волнение.
   – Фирму, значит? – Милиционер с неприязнью посмотрел на паренька.
   – Да, вчера здесь была фирма, – проговорил Артем, осознавая, что со стороны это звучит как полная чушь.
   – Пойдем-ка в отделение. Там разберемся, что за фирма тебе нужна.
   – Зачем?
   – А затем, что у меня уже давно руки чешутся добраться до твоих дружков. Притон тут устроили. Придумали же – фирма! – криво усмехнулся милиционер и схватил Артема за рукав.
   – Я не знаю никаких дружков. Я вообще не здешний. Просто ошибся адресом. Отпустите меня, пожалуйста, – попросил Артем, пытаясь высвободиться.
   – Ты адресом раньше ошибся, когда сюда таскаться начал. Говори, чем вы тут занимаетесь? Пьянки или чего похуже? Травку покуриваете? Иди, не упирайся! Был бы ты мой сын, я бы тебе так зад надрал, что неделю сидеть бы не мог. – Милиционер грубо подтолкнул парня вперед.
   Мозг Артема лихорадочно работал. Ну и влип! Для полного счастья не хватало только, чтобы в милицию забрали и позвонили домой и в школу. Раньше он объяснил бы отцу все как есть и они бы вместе посмеялись, но сейчас дело обстояло иначе. Какие еще сюрпризы готовила ему жизнь? Раз за разом он оказывался все в более безвыходной ситуации. В том, что он ошибся домом, сомневаться не приходилось. Не могла же фирма съехать за одну ночь, не оставив и следа? К тому же участковый наверняка должен был знать о ее существовании. Артем попытался расспросить у милиционера, нет ли в районе другого пустыря с пятиэтажкой, но это было все равно что разговаривать с глухим. Оставался только один выход – бежать.
   Они вышли дворами на оживленную улицу, где стояла милицейская машина. Время от времени Артем пытался освободить руку от цепкой хватки блюстителя закона, но тот лишь крепче сжимал ее. И тут удача улыбнулась Артему. Какая-то девчонка стала перебегать дорогу, едва не угодив под машину. На мгновение позабыв про задержанного, милиционер пронзительно засвистел в свисток. Почувствовав себя на свободе, Артем рванулся и побежал прочь.
   – Стой! Кому говорю! – крикнул милиционер и кинулся вдогонку.
   Беглец юркнул в подъезд жилого дома и увидел перед собой сквозной выход. Он уже хотел выскочить во двор, но тут дверь лифта распахнулась. Повинуясь интуиции, Артем заскочил в кабину и нажал на кнопку. Поднявшись на верхний этаж, он вышел. Чердак, как и следовало ожидать, был закрыт на замок. Через замызганную дверь с разбитым стеклом Артем вышел на лестничную площадку. Окна лестничных пролетов выходили во двор. Артем выглянул через мутное, немытое с момента постройки дома стекло и увидел, как милиционер мечется, не зная, в какой стороне скрылся беглец. Осмотревшись, он вернулся в подъезд. Артем напрягся, в животе возникло неприятное чувство пустоты. Вдруг милиционер решит проверить все этажи? Забившись за трубу мусоропровода, парень сидел, с замиранием сердца ожидая появления представителя власти. Сердце гулко билось, отсчитывая долгие секунды.
   Артему казалось, что прошло, по меньшей мере, полчаса, когда он наконец решился выйти из укрытия. Он осторожно спустился по лестнице с двенадцатого этажа вниз, останавливаясь и прислушиваясь на каждой площадке. Убедившись, что милиционер ушел, он выбежал из дома и опрометью помчался к автобусной остановке. К счастью, автобус подошел сразу.
   Артем, не раздумывая, поехал домой. У него пропало всякое желание разыскивать фирму, из-за которой у него были только неприятности.
   Отец с мачехой были еще на работе, а Вика, поджав под себя ноги, сидела на диване и читала параграф по истории. Всем своим видом показывая, что он не обязан перед ней отчитываться, где был и почему пришел поздно, Артем прошествовал на кухню. Возиться с супом не хотелось. Бросив холодную котлету прямо на хлеб, чтобы не мыть тарелку, он уединился в своей комнате, демонстративно закрыв за собой дверь.
   Не успел он дожевать бутерброд, как в дверь позвонили. Вика прошлепала в прихожую.
   – Артем, это к тебе, – позвала она.
   «Явился-таки», – подумал Артем, решив, что пришел Денис. Он нарочито не спеша вышел из комнаты и увидел незнакомого мужчину в форменной куртке.
   – Артем Тарасов? – уточнил незнакомец.
   – Да.
   – Я доставил компьютер.
   После всех сегодняшних злоключений Артем окончательно и бесповоротно распрощался с мыслью о компьютере и не сразу осознал услышанную новость. Он был удивлен не меньше Вики, но все же успел заметить, как вытянулась у нее физиономия. Это был его звездный час. С видом превосходства он посмотрел на так называемую сестру и, повернувшись к курьеру, сказал:
   – Спасибо. А я уже и не ожидал.
   – Мы работаем четко. Доставка запланирована на сегодня, – бесстрастно отрапортовал представитель фирмы.
   Впервые за последние дни Артем почувствовал, что и на его улице праздник, но оказалось, что радоваться рано.
   – Пожалуйста, купон, – попросил курьер.
   – Ой, а я это… я его потерял, – в растерянности пролепетал Артем.
   Глупо! Все рушилось из-за пустяковой небрежности. Как можно было потерять такой важный документ?! Вот увезут компьютер, и больше он его как собственных ушей не увидит. Ну почему все, как назло, складывалось против него?
   – Разрешите позвонить на фирму? – спросил мужчина.
   – Пожалуйста. – Вика услужливо притащила телефонную трубку.
   Переговоры длились недолго. Мужчина повернулся к Артему и сказал:
   – Все в порядке. Вы забыли купон на выставке, на стенде. Куда устанавливать?
   Артем помог компьютерщику перенести коробки в свою комнату. Вика с горящими от восторга глазами крутилась возле, услужливо расчищая для машины место на столе.
   «Ишь как суетится. Думает, ей тоже обломится. Фигушки», – про себя усмехнулся Артем. Он вполне мог бы выпроводить ее из комнаты, но не стал делать этого. В конце концов, он оказался на высоте и мог позволить себе проявить великодушие.
   Перед уходом, когда все было подключено и налажено, мужчина попросил Артема расписаться в документах и вручил ему диск, на котором было начертано «Путь героя».
   – Это ваш личный диск. Желаем приятного времяпрепровождения, – улыбнулся он дежурной улыбкой и, попрощавшись, ушел.
   – Супер! Ну ты даешь! Вот здорово! А я сначала не поверила, – как ни в чем не бывало воскликнула Вика, когда за курьером закрылась дверь.
   – Интересное кино, перед всем классом опустила меня ниже плинтуса, а теперь подлизываешься? – ухмыльнулся Артем.
   – Ну хочешь, я перед тобой извинюсь? Перед всем классом, – предложила Вика, которой искренне хотелось загладить свою вину.
   – Хочу, – кивнул Артем. – Только если ты думаешь, что за это получишь доступ к машине, то ошибаешься.
   – По-твоему, я извиняюсь из-за своей выгоды? Пошел ты вместе со своим компьютером! Я думала, ты человек!
   – А я не человек. Я трепло, – язвительно проговорил Артем.
   – Почему ты такой злой? С тобой нельзя по-хорошему! – в сердцах воскликнула Вика.
   – Зато ты у нас сама доброта. И главное, совесть тебя не мучает. Она у тебя что, искусственная, как у роботов? – не унимался Артем.
   – Я ведь извинилась, – мрачно напомнила ему Вика.
   – Ой, знаешь, мне от этого так полегчало, – шутовски промолвил Артем, приложив руки к сердцу, и с издевкой предложил: – А может, индульгенцию купишь? Знаешь, во времена инквизиторов продавали. Сильная вещь. Один раз купил и подличай сколько душе угодно.
   – Себе купи, от хамства, – бросила Вика и выскочила из комнаты.
   Артем нарочито плотно прикрыл за ней дверь и тотчас выбросил из головы глупую перебранку. У него было дело поважнее выяснения отношений с сестрицей.
   Подойдя к письменному столу, Артем с благоговейным трепетом погладил рукой накрытую прозрачным пластиком клавиатуру. Прежде чем запустить компьютер, он некоторое время сидел, всем своим существом ощущая торжественность момента, будто собирался открыть в своей жизни новую страницу. Он и не подозревал, насколько это было верно.
   Он нажал на кнопку включения. Процессор издал мелодичный звук. На темном экране замелькали строчки параметров, а потом высветилось меню. Артем пробежал по нему глазами и узнал несколько знакомых игр, но сейчас они не интересовали его. Артем подвел курсор к ярлыку с надписью «Путь героя» и нажал на клавишу мыши.
   Экран монитора высветился густым синим цветом. Из-за горизонта взошла луна и осветила бухту, зажатую между скал, которые, будто две руки, простирались в море. Лунные блики вымостили серебром дорожку, бегущую по воде. Зазвучала органная музыка. Торжественная и возвышенная, она слышалась все громче. В мелодию стали вплетаться голоса. Слаженный, многоголосый хор пел на незнакомом языке. От скал отделились фигуры в черных плащах. Низко надвинутые капюшоны скрывали их лица. Фигуры сошлись в круг и воздели руки к небу. Тут песнопение оборвалось, и на середине экрана высветилась табличка:


   Артем вставил в дисковод серебристый диск. Он не подозревал, что входит в новый мир, живущий по своим законам.

Глава 5

   Внезапно Артем почувствовал недомогание. У него закружилась голова. Он зажмурился, но головокружение не прошло. Напротив, когда он снова открыл глаза, комната перед ним поплыла, точно он находился не на твердой земле, а на палубе корабля, захваченного штормом. Монитор стал размытым, будто изображению было тесно в границах экрана и оно пыталось вырваться на волю. Артем испугался, что у него в самом деле не все в порядке с головой. Он поднялся открыть форточку, чтобы глотнуть свежего воздуха, и… вскрикнул от неожиданности.
   Его родная, знакомая комната исчезла. Головокружение отступило так же внезапно, как и началось. Он очутился на тропе, огибающей гигантское дерево. Вокруг непроходимой стеной стоял лес. Вековые вязы, покрытые мхом и лишайником, обступали его со всех сторон, как древние великаны. Разинув дупла ртов, они глазели на нежданного путника. Артему показалось, что деревья живые, и он невольно попятился.
   – Ой! Ой-ой! – в ужасе завопил он, в панике озираясь по сторонам, пытаясь понять, куда подевалась его комната, где он только что находился, и как он оказался в этих дебрях.
   – Чего орать-то? – услышал он откуда-то сверху надтреснутый голос.
   Артем задрал голову. Над ним нависал тот самый живописный шалаш-гнездо, который он видел на экране монитора. Наяву постройка выглядела еще более экзотично. Дырки между прутьями были законопачены мхом и увиты цепким плющом с темными, будто восковыми, листьями. Вдруг из шалаша свесилась длинная, гибкая лиана, кто-то с гиканьем съехал по ней, как по канату, вниз и бухнулся об землю прямо рядом с Артемом. Парень в страхе отпрянул.
   Перед ним стояла сутулая, сухопарая старуха. Ее сморщенное, обветренное лицо напоминало печеное яблоко, а душегрейка из вытершегося темно-зеленого плюша местами походила на бархатистый мох. На голове у нее была черная островерхая шляпа с полями, из-под которой выбивались всклокоченные седые пряди.
   «Ну и ведьма. Куда же это меня занесло?» – лихорадочно соображал Артем.
   Между тем старуха беззастенчиво оглядела гостя и поцокала языком:
   – Ишь какой пужливый попался. И то сказать, маловат да не больно казист.
   Несмотря на смятение, Артема все-таки уколола столь нелестная оценка его внешних данных, а ведьма продолжала:
   – Да ты охолонись. Тут и не такие бывали. Поначалу все пужаются, потом пообвыкнешь.
   «Бред какой-то, – подумал Артем. – Почему я должен тут пообвыкать? Как мне вернуться домой? И вообще, что все это значит?»
   – Куда я попал? – спросил он вслух.
   – В Сетап, куда же еще. Можно подумать, впервые слышишь, – сказала старуха так, будто это была прописная истина, которую стыдно не знать.
   – Но я правда никогда не слышал о таком месте.
   – Врешь. Все начинается с Сетапа, – возразила она.
   – Как мне отсюда выбраться?
   – Получишь что тебе причитается, и скатертью дорога. Тут тебя никто держать не собирается, – прошамкала ведьма.
   – А что я должен получить? – заинтересовался Артем.
   – Щас по списку сверю. Все не упомнишь, – пробормотала она, ухватилась за лиану и, даже не перебирая руками, в одно мгновение, будто на реактивном моторчике, взмыла по ней наверх в шалаш.
   Пока Артем, открыв рот, взирал на это чудо акробатики, старуха успела вернуться тем же способом. Под мышкой она держала огромный фолиант в кожаном переплете с медными застежками. Положив книгу на пенек, старуха кинула в сторону Артема лукавый взгляд и ехидно заметила:
   – Ишь как оживился, когда прослышал, что ему что-то причитается. На дармовщинку-то и уксус сладок.
   – Не надо мне ничего. Я хочу только попасть назад домой, – безразлично передернул плечами Артем.
   – Ух-ух, взъерепенился. Гордый какой, от добра отказывается. Домой его, вишь ли, тянет. А чего дома хорошего? Названая сестрица, что ли? Змеюка подколодная.
   – Откуда вы про это знаете?
   Артем обескураженно уставился на старуху, а она как ни в чем не бывало отрапортовала:
   – Как откуда? У меня твое дело подшито. Все чин по чину, листочек к листочку.
   Она отряхнула пыль с обложки книги и, послюнявив указательный палец, стала листать, пока не открыла на нужной странице. Артем заглянул в книгу через ее плечо и обомлел. Вверху на странице готическим шрифтом было выведено: Артем Викторович Тарасов. Дальше желтые листы старинного пергамента были испещрены мелко набранным текстом, в котором Артем без труда узнал анкету, которую он заполнял в Службе виртуальной реальности. Компьютерный шрифт и его собственные каракули в древнем фолианте смотрелись неуместно и нелепо.
   «Этого не может быть. Этого просто не может быть», – в который раз подумал Артем, но вопреки здравому смыслу он находился в лесу, напоминающем декорации фэнтезийного фильма, и беседовал с настоящей ведьмой.
   Старуха, беззвучно шевеля губами, прочла то, что ее интересовало и, с шумом захлопнув книгу, сказала:
   – Значит, так, по разнарядке тебе для начала причитается маленько живой водицы и кой-чего из амуниции. Пошли.
   Она кивком пригласила посетителя следовать за ней.
   Мало-помалу Артем успокоился, и любопытство пересилило в нем страх. В конце концов, старуха обещала, что не будет его здесь задерживать, так почему бы не посмотреть, чем все это кончится?
   Скоро они подошли к здоровенному валуну, из которого торчал медный кран со старомодным круглым вентилем. Вокруг пышным цветом разросся папоротник. Старуха пошарила под раскидистым кустом с резными, перистыми листьями и выудила небольшой флакон из темно-зеленого стекла. Достав из кармана душегрейки медную монету, она сунула ее в трещину на валуне, подставила под кран флакон и открыла вентиль. В недрах камня что-то щелкнуло, из крана полилась тонкая струйка воды и почти тотчас иссякла.
   Ведьма стукнула по валуну кулаком и сердито проворчала:
   – Эй, недолив. Надобно три глотка.
   После чего из краника выцедилось еще несколько капель. Старуха посмотрела флакон на свет, удовлетворенно кивнула и протянула его Артему.
   – Что это? – спросил парень, принимая флакон.
   – Живая вода. Тебе положены три жизни. Тут тютелька-в-тютельку. Главное, не профукай, а то приходят молодцы вроде тебя, транжирят жизни по пустякам, всю живую воду израсходуют, а потом на дело не хватает, – поучала старуха.
   Она отправилась дальше по тропинке. Сунув флакон в карман джинсов, Артем поспешил за своей проводницей. Три жизни звучало неплохо. Приключение начинало ему нравиться.
   – А куда мы теперь идем? – поинтересовался он.
   – За амуницией.
   – За какой?
   – Какую выберешь, такую и спроворю, – пообещала ведьма.
   Дойдя до насыпи в виде небольшого холма, поросшего травой и крупными, как лопухи, кустами мать-и-мачехи, ведьма обогнула его и остановилась возле небольшой дверцы с кольцом вместо ручки. Старуха ухватилась за кольцо, пару раз стукнула и прикрикнула:
   – Отпирай, лежебока! Дело имеется.
   Некоторое время стояла тишина. Артем подумал, что они не застали обитателя землянки дома.
   – Совсем распоясались. Весь Сетап на мне, только успевай поворачиваться да за каждым следить, – проворчала старуха.
   В это время дверца открылась, и из-за нее показался заспанный гоблин. Небольшого росточка, Артему по пояс, с по-обезьяньи длинными руками и тощими кривыми ножками, он выглядел угловатым и несоразмерным. На нем была засаленная замшевая безрукавка, надетая прямо на голое тело, и такие же штаны. На шее, на кожаном шнурке болтался клык какого-то животного. При виде гостя островерхие, похожие на звериные, уши гоблина встопорщились, а и без того круглые глаза еще сильнее вылезли из орбит. Он, принюхиваясь, втянул носом воздух.
   – Здрасьте! – Артем кивком поприветствовал гоблина, но в ответ тот лишь беззвучно захихикал и шустро скрылся в своем жилище.
   – С ним говорить что воду в ступе толочь. Он немой, – пояснила ведьма, пропустила Артема вперед и следом за ним зашла внутрь земляной насыпи.
   Она пошарила у входа, нашла факел и запалила просмоленный конец. Тусклый свет залил узкий коридор, похожий на огромную заячью нору с земляным сводом и стенами.
   – Как он тут без света сидит? – Артем кивнул в сторону гоблина.
   – А на что ему свет? У него глаза, аки у котики. Он, почитай, впотьмах ишо лучше видит, – прошамкала старуха и подтолкнула Артема в глубину норы.
   Противоположный конец коридора выходил в просторную пещеру, отдаленно напоминающую склад. Возле стен громоздились грубо сколоченные полки, где были свалены проржавевшие кольчуги, части лат и прочего обмундирования и какие-то штуковины непонятного назначения. Артем остановился возле довольно сносно сохранившейся кирасы. Гоблин тотчас подскочил к вещице, схватил ее с полки и, протерев о штанину, услужливо протянул гостю, но ведьма цыкнула, и щедрый хозяин смущенно юркнул в темноту. Старуха доверительно сказала:
   – Барахло. Тут одна рухлядь. За этим мошенником глаз да глаз. Чуть недоглядишь, так и норовит всучить что не гоже.
   Она подвела Артема к стене с четырьмя встроенными, одно под другим, окошками, с кнопкой возле каждого. Они высветились наподобие витрин в музее. В верхнем отсеке за стеклом красовался меч, чуть пониже лук со стрелами, потом копье и в самом нижнем – лазерный пистолет. Эта картина что-то отдаленно напоминала Артему. Он пытался вспомнить, где он мог видеть подобное, но мысль ускользала. Озарение пришло внезапно: да ведь это смахивает на выбор оружия в начале компьютерной игры. Ну конечно! Сетап – то есть Set up, установка изначальных параметров, с которой начинается любая игра. Догадка ошарашила Артема.
   – Так ведь это же Set up! – воскликнул он, не в силах сдержать радости открытия.
   – А я тебе о чем толкую? Выбирай, – поторопила ведьма.
   – Лазерный пистолет, – не задумываясь, выпалил Артем.
   – Не заряжен.
   – Почему?
   – По кочану. Лазера ишо не изобрели. Ты же в Средневековье, – пояснила старуха.
   – А как же тогда пистолет? – спросил Артем.
   – А кто его знает? Занес кто-то. Мало ли тут обормотов болтается, – пожала плечами ведьма.
   Чем дальше, тем больше Артем входил во вкус предстоящей игры. Он оценивающе оглядел предлагаемое оружие и спросил:
   – А все остальное настоящее или тоже бутафорское?
   – Какое-какое? – не поняла ведьма.
   – Из фанеры и картона, вроде лазерного пистолета без лазера.
   – Обижаешь. Я тебе не шарлатанка какая. Вещи добротные. Оружие зачарованное, всегда при тебе будет. Его ни утерять, ни украсть нельзя. Разве что сам по доброй воле отдашь. Меч легкий как перышко. Лук стреляет без промаха. Копье за версту разит.
   – Да я в жизни такого оружия в руках не держал.
   – Вот заодно и подержишь. Выбирай и жми на кнопку. Мне тут с тобой цельный день торчать недосуг, – поторопила она нерешительного игрока.
   – Ну давайте меч, – после непродолжительного раздумья решился Артем и нажал на кнопку возле экрана с мечом.
   Стекло бесшумно поднялось, и перед Артемом предстал меч во всей своей красе с инкрустированной рукоятью, в украшенных серебряной сканью ножнах.
   – Бери, чего попусту пялиться. Чего вас всех на мечи тянет? Что ни герой, то меч подавай. Самый ходовой товар, – беззлобно проворчала ведьма.
   Артем с трепетом взял оружие и осторожно потянул за рукоять. С металлическим присвистом меч с удивительной легкостью выскочил из ножен. В свете факела сталь сверкнула, как молния. На клинке, возле рукояти, проступила витиеватая надпись.
   – Что здесь написано? – спросил Артем, указывая на замысловатую вязь.
   – Придет время – узнаешь. Магические руны открываются только посвященному, – загадочно проговорила старуха.
   Артем картинно размахнулся, пробуя оружие в руке. Он не мог похвастаться умением бывалого рубаки. До сих пор ему доводилось орудовать только деревянным мечом, каким он играл, будучи малышом, но сейчас внезапно, неведомо откуда к нему пришло мастерство. Меч в самом деле был почти невесомым и, казалось, сам направлял руку бойца.
   Глядя, как Артем, увлеченный новой игрушкой, разыгрывает пантомиму сражения с воображаемым противником, ведьма предостерегающе покачала головой.
   – Ты мечом-то не дюже увлекайся. Без нужды не маши. А то, может статься, до поры до времени ты им владеешь, а потом он тобой владеть начнет, – сказала она.
   – Как это? – поинтересовался Артем, нехотя возвращая оружие в ножны.
   – А так, что не все сражения мечом выигрываются.
   Гоблин стал лихо жестикулировать, пытаясь что-то объяснить ведьме, но та лишь небрежно отмахнулась от него:
   – Нет, на сегодня всё. Магия непосвященным не полагается.
   Они попрощались с гоблином и снова вышли в лес.
   – А как стать посвященным? – спросил Артем.
   – Шустер ты больно. Не разобрался, что к чему, нулевого уровня не прошел, а уже в посвященные метишь, – неодобрительно заметила старуха, и Артем прикусил язык.
   Ведьма довела его до развилки и напутствовала:
   – Ежели на сегодня ишо не натешился, то по левой тропке аккурат на нулевой уровень попадешь.
   – А по правой?
   – По правой – выход, – сказала ведьма, гикнула и в мгновение ока пулей умчалась по тропинке в сторону дома на дереве.
   Артем остался на перепутье один и вдруг понял, что устал от лавины пережитых приключений и сейчас ему больше всего хочется вернуться домой, чтобы впечатления улеглись и он мог собраться с мыслями. В конце концов, если это игра, он в любой момент может попасть сюда снова. К тому же не мешало проверить, куда ведет выход и можно ли с такой же легкостью вернуться домой. Он направился по дорожке и увидел обыкновенную дверь с табличкой «выход». Между стволов причудливых деревьев она смотрелась более чем странно. Артем подергал дверь за ручку, потолкал, но она не открывалась. Тогда он навалился на дверь что есть силы – безрезультатно. Артем занервничал. Он хотел уже вернуться к ведьме, как его осенила догадка. Он нажал ладонью на табличку с надписью. Щелкнул замок, и дверь тотчас открылась. Артем шагнул и обнаружил, что снова находится у себя дома.

   Он в изнеможении опустился на диван. Все было так, будто ничего не произошло. На экране включенного компьютера мелькал абстрактный рисунок заставки. Артем бросил взгляд на часы. Его не было минут сорок. Интересно, обнаружила ли Вика его отсутствие? Он подошел на цыпочках к двери и, слегка приоткрыв ее, посмотрел в щелку. Девчонка по обыкновению сидела на диване, поджав под себя ноги, и старательно путала нитки крючком, увлеченная этим занятием.
   «Наверняка ничего не заметила», – с облегчением подумал Артем и вернулся к столу.
   Если бы ему пришлось объяснять свое исчезновение, вряд ли он мог бы рассказать, что с ним произошло на самом деле. В эту историю никто не поверит, потому что это похлеще, чем выиграть компьютер. Этому не было никаких научных объяснений. Впрочем, наверное, были. Он вспомнил, как толстяк из фирмы упоминал что-то о теории ломаного пространства. Может быть, согласно этой теории целый неведомый мир вдруг уместился в комнате обычной типовой квартиры?
   Он хотел позвонить Денису и поделиться своим открытием, но вспомнил о предательстве. Его кольнула жалость, что он не может показать другу открывшийся мир. Как было бы хорошо, если бы они могли путешествовать вместе. Но Артем выкинул мысль о Денисе из головы. В конце концов, можно обойтись и без него.
   Толстяк оказался прав: эта удивительная игра действительно помогала забыть о несчастьях реальной жизни. Виртуальный мир завораживал, не позволял думать ни о чем другом, все проблемы отходили на задний план и казались мелкими и ничтожными. Теперь даже присутствие чужих в доме было не так невыносимо, ведь у него появилось место, куда он мог уйти и где его не достанут никакие Вики и мачехи.

Глава 6

   Вечером за ужином Артема чествовали как героя дня. Отец, как в прежние времена, был веселым и много шутил. Он ужасно гордился сыном, хотя и понимал, что тому просто повезло и он совершенно случайно угадал правильные ответы. Однако факт оставался фактом – в его комнате стоял новенький, честно заработанный компьютер. Мачеха по такому случаю испекла торт. За семейным ужином все старательно пытались создать впечатление благополучной семьи с ее маленькими радостями и торжествами.
   Артема одновременно и забавляла, и злила эта суета. Ему претило играть роль удачливого вундеркинда. Он лучше, чем кто-либо другой, знал, что ему не пришлось проявлять эрудицию, отвечая на каверзные вопросы лотереи. Его заслуги в том, что он получил компьютер, практически не было. Чувство вины, оттого что он обманул отца, не отпускало его. Не то чтобы ложь была ему вовсе чужда. Он был мастером лихо приврать или выдумывать всякие байки. Но то была невинная ложь. Теперь же в глубине души всплыла мысль о расплате за дорогую игрушку. Что если ему не удастся выиграть призовую игру, ведь он даже не знает правил? Пятьдесят на пятьдесят – не слишком высокий коэффициент вероятности. Тогда придется платить по полной разметке, и обман раскроется. Отец с него три шкуры спустит. Невеселые размышления омрачали настроение Артема.
   – А ты что такой понурый, будто вовсе не рад? – спросил отец, заметив его озабоченность.
   Артем попытался выдавить из себя улыбку, отметив, что ему трудно скрыть что-либо от отца, и это еще сильнее разозлило его. Он уже достаточно взрослый и самостоятельный, чтобы кто-то лез к нему в душу.
   – Рад, только… – Он передернул плечами, не зная, что сказать в оправдание своего плохого настроения.
   – Слишком неожиданно? – закончил за него отец.
   – Угу, – угрюмо кивнул Артем, довольный, что больше ничего не нужно объяснять.
   – Ничего, скоро привыкнешь. С такой техникой, может, ты посерьезнее математикой и информатикой займешься. Глядишь, из тебя выйдет толковый программист, – размечтался Виктор Юрьевич, который считал математику вершиной всех наук и втайне огорчался отсутствию у сына каких-либо склонностей к точным наукам.
   – Давай-ка я тебе еще тортика подложу. – Софья Петровна суетливо наполнила тарелку Артема, выбрав лучший кусок торта с большим шматком крема.
   Она искренне радовалась, что мальчику повезло, и надеялась, что удача сделает его мягче и покладистее. Он был слишком ершистым. Она до сих пор не могла подобрать к нему ключик и наладить с пасынком добрые отношения, но это не обескураживало ее, и она изо всех сил старалась угодить Артему. Софья Петровна была из тех, кто считал, что капля и камень точит, постепенно все наладится и войдет в свою колею, главное – терпение.
   – Хватит есть. Давайте посмотрим на это чудо техники, – предложил отец, выходя из-за стола. – Ну показывай свое богатство.
   Артем поплелся в комнату, и вдруг его пронзила неожиданная мысль: что если они все сейчас попадут в виртуальный мир? Конечно, это было бы круто. Массовый психоз. Он улыбнулся, представив себе ошарашенные физиономии родственников, но стоило ему подумать, что Вика может оказаться в его неприкосновенном, заповедном мире, как улыбка сошла с его лица. Нет, он ни за что не допустит ее туда. Достаточно того, что она отравляет ему жизнь здесь.
   Опасения Артема оказались напрасными. В компьютере оказалось множество разных игр, начиная с «Тетриса» и кончая всякими «мотогонками». Усевшись перед монитором, отец попробовал сыграть в «Арканоид». Он радовался, как ребенок, когда ему удавалось перейти на очередной уровень, и шумно выражал огорчение, когда проигрывал. Его жена примостилась на краешке стула и рьяно болела за него.
   Артем не следил за ходом игры. Подобные пустяки его не интересовали. Он был хранителем тайны, допуска к которой не было никому. Конечно, прежде он непременно поделился бы с отцом своим секретом, но теперь все люки в его душе были наглухо задраены.
   Артем был не единственный, кто не получал удовольствия от праздника. В душе у Вики клокотал вулкан, готовый извергнуть из своих недр лавину ярости. Ее бесило, когда она видела, как мать и отчим носятся с этим новоявленным «гением», а он сидит, надменный и самодовольный, и с высоты своего положения взирает, как вокруг него пляшут. Корчит из себя невесть что, даже порадоваться по-настоящему не может. Почему из всех мальчишек ей в братья достался именно он? И мама пресмыкается перед этим хамом! А он выпендривается, как принц какой. Кто он такой, чтобы так относиться к людям? Неужели не ясно, что его заслуги в том, что он получил компьютер, нет? Это просто-напросто лотерея. На этот раз выиграл он, но на его месте мог быть кто угодно.
   – Вика, смотри, как интересно! – подозвала дочь Софья Петровна.
   – Я уже сто раз видела, – отмахнулась Вика.
   – Молодежь у нас сегодня не в духе, – сказал Виктор Юрьевич.
   Вика натянуто улыбнулась.
   – Никак завидуешь?! – пошутила Софья Петровна, но дочь не восприняла шутливый тон матери.
   – Тут нечему завидовать! Подумаешь, лотерею выиграл, а из него уже гения делают. Лучше бы этот гений в школе тройки исправил, – взвилась девочка и тотчас пожалела о своей несдержанности.
   В комнате повисла тишина. Вика поняла, что теперь все наверняка решат, что она в самом деле завидует. Как объяснить, что это вовсе не так? Она ведь искренне радовалась днем, когда Артему привезли компьютер, но он убил радость и незаслуженно унизил ее. Артем сам делал невозможным, чтобы кто-то радовался его удачам. Он нарочно отталкивал от себя людей. Но разве родители поймут?
   Артем со злорадством отметил, что впервые за все это время отец и мачеха оказались на его стороне, а их любимица осталась в меньшинстве. От этой мысли у него даже поднялось настроение. Еще один плюс Службе виртуальной реальности. Он с тайной радостью наблюдал, как Вика злится, но не может ничего возразить. Пускай побесится. Он больше пережил, пусть теперь она почувствует себя в шкуре человека, от которого отвернулись и не хотят понять.
   – Вика, нельзя быть такой злой, детка, – нарушила молчание Софья Петровна.
   У Вики сжалось сердце. Неужели это говорит ее мама, которая всегда понимала ее? Как она могла даже подумать такое! Значит, она считает ее завистливой и злой?
   Артем решил вставить свое слово, чтобы нанести последний удар по пошатнувшейся позиции противника.
   – Ничего, Софья Петровна, я на нее не обижаюсь, – примирительно сказал он и улыбнулся.
   У женщины радостно подпрыгнуло сердце. Впервые Артем ей улыбнулся. Неужели все наладится, мальчик примет ее и у них будет настоящая семья? В порыве радости она не заметила, что в ее отношениях с Викой появилась трещина и она обретает сомнительное расположение пасынка за счет доверия дочери.

   Перед сном все мысли Артема были поглощены компьютером и удивительной игрой. Квартира погрузилась в сон, а он все лежал и смотрел, как в темноте слегка фосфоресцирует экран монитора. Ему хотелось снова уйти в фэнтезийный мир, но, к сожалению, это было невозможно. Его ночное бдение могли обнаружить и поднять бучу. Во всяком случае, прежде предстояло выяснить, что происходит здесь, в реальности, пока он путешествует по виртуальному миру, и останется ли его отсутствие незамеченным. Так или иначе, следовало быть осторожнее и играть, только когда этому не могут помешать, решил Артем и тут же понял, что сделать это непросто. Вика – домоседка, после школы почти безвылазно торчит дома. А вечером возвращаются с работы отец и мачеха.
   Он ломал голову над возникшей проблемой. Придется, пока взрослых нет дома, закрываться в комнате на стул, чтобы «любопытная Варвара» невзначай не сунула туда нос. И вдруг Артема осенило: зачем вообще запираться? Если Вика заметит его отсутствие и наябедничает, то кто же ей поверит, что человек улетучился из собственной комнаты на седьмом этаже, а потом неизвестно как туда же вернулся? Он же не Карлсон с пропеллером. Останется ее слово против его, а уж он расстарается, чтобы доказать, будто у нее крыша поехала. Мысль о том, что хваленую Вику все станут считать шизой, окончательно развеселила его. Пускай почувствует, каково это – когда говоришь правду, а тебя считают трепачом.
   Он улыбнулся компьютеру и прошептал:
   – Ничего, мы с тобой еще таких дел наделаем.
   Он был благодарен этому чуду техники, которое, появившись в его доме, вдруг переменило жизнь к лучшему. Компьютер был точно живой, помогал противостоять невзгодам, делая их не такими тяжкими. Это был единственный и по-настоящему преданный друг.
   В доме напротив погасли все окна. Артем отвернулся к стене и накрылся с головой одеялом, но сон по-прежнему не шел к нему. Он снова в деталях вспоминал свое посещение Сетапа, беседу с ведьмой. Вдруг его точно током ударила шальная мысль: а куда же делся меч и бутылочка с живой водой? И что если в следующий раз игра окажется обыкновенной ходилкой на экране монитора? Ему стало не по себе. Он убеждал себя, что такого произойти не может, но с другой стороны, не исключено, что у него была галлюцинация и все ему просто привиделось. Ведь у него как раз перед этим кружилась голова.
   Артем понял, что не заснет, пока не проверит, сможет ли снова попасть в виртуальный мир. Он на цыпочках встал с постели и вышел в гостиную, где на диване спала Вика. Тишину нарушало только мерное тиканье будильника. Вика сопела, уткнувшись носом в длинноухого матерчатого зайца.
   «Здоровая дурища, а до сих пор с игрушечками спит», – презрительно усмехнулся Артем. Он вообще не мог понять ее пристрастия к мягким игрушкам, которые заполонили всю гостиную. Вернувшись к себе в комнату, он плотно прикрыт за собой дверь, подошел к письменному столу и, немного помедлив, нажал кнопку включения. В ночи звук показался слишком резким, и Артем замер, но никто не проснулся.
   

комментариев нет  

Отпишись
Ваш лимит — 2000 букв

Включите отображение картинок в браузере  →