Интеллектуальные развлечения. Интересные иллюзии, логические игры и загадки.

Добро пожаловать В МИР ЗАГАДОК, ОПТИЧЕСКИХ
ИЛЛЮЗИЙ И ИНТЕЛЛЕКТУАЛЬНЫХ РАЗВЛЕЧЕНИЙ
Стоит ли доверять всему, что вы видите? Можно ли увидеть то, что никто не видел? Правда ли, что неподвижные предметы могут двигаться? Почему взрослые и дети видят один и тот же предмет по разному? На этом сайте вы найдете ответы на эти и многие другие вопросы.

Log-in.ru© - мир необычных и интеллектуальных развлечений. Интересные оптические иллюзии, обманы зрения, логические флеш-игры.

Привет! Хочешь стать одним из нас? Определись…    
Если ты уже один из нас, то вход тут.

 

 

Амнезия?   Я новичок 
Это факт...

Интересно

Энди Уорхол всегда носил зеленые трусы.

Еще   [X]

 0 

Гений поневоле (Крюкова Тамара)

Герой повести «Гений поневоле» известной российской писательницы, лауреата многих премий Тамары Крюковой Артём Тарасов, наигравшись в компьютерную игру, обнаруживает у себя необычайные математические способности. Однако это не радует его. Прочитав научную статью о возможности создания биоробота, он понимает, что стал жертвой чудовищного эксперимента.

Год издания: 2015

Цена: 149 руб.



С книгой «Гений поневоле» также читают:

Предпросмотр книги «Гений поневоле»

Гений поневоле

   Герой повести «Гений поневоле» известной российской писательницы, лауреата многих премий Тамары Крюковой Артём Тарасов, наигравшись в компьютерную игру, обнаруживает у себя необычайные математические способности. Однако это не радует его. Прочитав научную статью о возможности создания биоробота, он понимает, что стал жертвой чудовищного эксперимента.


Тамара Крюкова Гений поневоле

Глава 1

   Начало тирады настораживало. Впрочем, после того как отец побывал на родительском собрании и побеседовал с учителями, ничего хорошего ждать не приходилось. Можно представить, что ему наговорила математичка. Артем приготовился к отповеди, но отец молчал.
   Артем подумал, что за последнее время их отношения сильно изменились. Прежде, если отец был чем-то недоволен, он безо всякой дипломатии задал бы ему хорошую взбучку, но теперь он будто боялся, что любое неверно сказанное слово воздвигнет между ними стену непонимания.
   Все началось с женитьбы отца. С тех пор минуло всего полгода, но за это время произошло столько событий, что казалось, это случилось давным-давно. Мама у Артема умерла, когда он был еще маленьким, и они жили вдвоем с отцом. Артем не хотел впускать в свой мир ни мачеху, ни ее дочь Вику, но по иронии судьбы сводная сестра оказалась его ровесницей и после переезда в их квартиру стала учиться в том же классе, что и Артем.
   Это были трудные времена. Артему пришлось многое пережить и по-новому осмыслить, прежде чем он понял, что жизнь не кончилась. К счастью, семейные ссоры остались позади. Артем неплохо ладил со своей мачехой, Софьей Петровной, и довольно мирно сосуществовал с Викой. Все вроде бы наладилось, но нерешительное молчание отца красноречивее слов говорило о его опасениях, что обретенное перемирие рухнет и сын снова отдалится от него.
   Артему стало жалко отца. Ему хотелось сказать, что он тоже не желает возвращения к ссорам, отчуждению и одиночеству. Но он боялся, что мысли и чувства потеряются за шелухой слов, поэтому просто бросил:
   – Все нормально, па.
   Артем ободряюще улыбнулся, будто не он, а отец сбегал с уроков, нахватал двоек и теперь должен оправдываться в школьных грехах.
   – Ты ведь неглупый малый, – осторожно начал Виктор Юрьевич, но Артем перебил его:
   – Па, не надо предисловий. Я понимаю, что вел себя, как идиот. Но я тебе обещаю, что исправлюсь, ну и, в общем… все будет путем.
   – Ты отдаешь себе отчет, что в четверти у тебя может быть двойка по математике?
   Слова отца прозвучали без осуждения, а как-то особенно печально. Артем отвел глаза и буркнул:
   – Я постараюсь натянуть на тройку.
   – Я знаю, что математика тебе дается с трудом, и решил взять тебе репетитора, – вынес приговор Виктор Юрьевич.
   – Что?! Зачем это? – вскинулся Артем. Такого поворота он никак не ожидал. Только репетитора ему не хватало!
   – Мне посоветовала твоя учительница. Ты все так запустил, что сам не справишься.
   – Не надо мне никакого репетитора, – наотрез отказался Артем.
   – Учителю лучше знать: надо или не надо, – категорично возразил отец.
   – Я не буду с ним заниматься! И пусть математичка не сует нос не в свое дело! – выкрикнул Артем.
   Виктор Юрьевич пристально поглядел на сына. Как он все-таки изменился! Прежде он никогда бы не позволил хамить учителям. Что это? Переходный возраст? Но почему тогда с Викой нет подобных проблем? Или у мальчиков и девочек взросление проходит по-разному? Упрямство Артема и нежелание слушать никакие доводы разозлили его, и он в тон сыну прикрикнул:
   – А что же ты сам не позаботишься о своих делах? Докатился! Раньше хоть тройку имел, а теперь просто не считаешь нужным решать контрольные, сдаешь пустой лист. Это что – протест?
   Распалившись, Виктор Юрьевич забыл о дипломатии. Как ни странно, когда отец сердился, он был ближе Артему, чем когда пытался сдерживать свои эмоции. Отсутствие у сына математических способностей больно задевало его. Виктор Юрьевич был инженером и считал технику более подходящим занятием для мужчины, чем гуманитарные науки. Оседлав своего конька, он уже не мог остановиться:
   – Что значит твоя выходка на уроке математики? Стал корчить из себя умника. Хотел унизить учительницу?
   – Я ее не унижал. Я дал ей решение, которое она должна была знать. Надо было в институте учиться, а не спать в одном валенке, – не сдержался Артем.
   – Смотри-ка, знаток великий заговорил! Ты бы лучше школьную программу освоил, хоть с горем пополам, а то выискал где-то одно решение и давай строить из себя профессора. Мол, учительница – дура, не знает того, что для простого двоечника пустяковое дело. Так, что ли? По-моему, это тебя недостойно, – с осуждением сказал отец.
   Артем, насупившись, молчал. На самом деле все было иначе, но, к сожалению, он не мог объяснить причин своего поступка.
   – Молчишь? И правильно делаешь. Значит, совесть у тебя еще есть, – продолжал отец. – Я надеялся, что хотя бы твое увлечение компьютером заставит тебя подтянуться. Другой на твоем месте был бы счастлив, имей он дома такую машину, а ты в последнее время к нему даже не подходишь. В общем, дело решенное. Пока не подтянешься, будешь заниматься с репетитором, – подытожил он.
   – Нет! Я справлюсь сам, – тихо, но твердо произнес Артем.
   – Раньше надо было думать, – устало отмахнулся Виктор Юрьевич, но неожиданно Артему на помощь пришла Вика.
   – Может, правда обойдемся без репетитора? Я ему помогу, – пообещала она.
   Артем с благодарностью посмотрел на сводную сестру и поспешно поддержал эту идею:
   – Точно. Мне Вика поможет.
   – Не знаю, справишься ли. Раньше, худо-бедно, хоть на тройки перебивался, а теперь вообще ноль, – с сомнением покачал головой Виктор Юрьевич.
   – Да ладно, па, не тупее других, – сказал Артем, видя, что отец готов уступить.
   – Конечно, справится, – поддакнула Вика.
   – В самом деле, пускай вдвоем позанимаются, – подхватила Софья Петровна. В последнее время Вика и Артем не ссорились, и ей подумалось, что совместные занятия их еще больше сдружат.
   – Вас не переспоришь, – сдался отец. – Но если не исправишь двойку, будешь заниматься с репетитором как миленький.

   – С чего начнем? – открыв учебник, спросила Вика.
   – Ни с чего, – обезоруживающе улыбнулся Артем и с шумом захлопнул книгу. Его забавляло, что Вика так серьезно восприняла вчерашний разговор про совместные занятия математикой. Если бы она знала, почему он так упорно отказывался от репетитора, она бы не стала предлагать свои услуги. Но Артем предпочитал хранить правду в тайне.
   – Артем, хватит шутить. Вот вкатят двойку в четверти, будешь знать, – покачала головой Вика. Она сделала вторую попытку открыть учебник, но Артем шутливо выхватил книгу у нее из рук и забросил на шкаф.
   – Забудь. Все будет нормально. Получу я свою тройку, обещаю. Мне Дениска поможет. Он в математике здорово сечет.
   Отказ Артема от занятий задел Вику. Конечно, в математике она не могла состязаться с Денисом, но тоже кое-что понимала. Как-никак она была отличницей и к тому же умела доходчиво объяснять. Все в один голос твердили, что у нее педагогический дар.
   – Ты что, считаешь ниже своего достоинства, чтобы тебе математику объясняла девчонка? – обиделась она.
   – Ничего я не считаю. Ты отлично справилась бы с обучением такого балбеса, как я. Просто мы с Дэном знаем друг друга сто лет. Я его с полуслова понимаю.
   Артем вложил в свою тираду все обаяние, на какое был способен, и сердиться на него было просто невозможно. Вика махнула рукой:
   – Ладно. Но ты хоть учебник со шкафа достань.

   Зима стояла на редкость пушистая. Даже город с его копотью, мусором и выхлопными газами не мог испортить ее ослепительной красоты. Каждый день шел снег. Он припудривал сугробы искрящимся перламутром и заживлял на тротуарах язвы, проеденные солью. Покрытые инеем ветви деревьев переплетались, точно фантастические кораллы из морских глубин, и превращали бульвары и аллеи в загадочные рифы. До Нового года оставались считанные дни.
   Вторая четверть подходила к концу, и беспечность Артема беспокоила Вику. Он по-прежнему не брал учебника математики в руки, и говорить с ним на эту тему было бесполезно, он все сводил к шутке. Оставалась лишь одна надежда на Дениса. Он обещал ей, что позанимается с Артемом, и уж четвертную контрольную тот напишет как надо. Вика верила Денису. Он с самого начала показался ей обстоятельным и надежным. Может быть, именно поэтому из всех парней, которые искали с ней дружбы, она выбрала именно его.
   Денис не отличался атлетическим сложением и не был душой компании. На первый взгляд он казался неповоротливым увальнем и тугодумом, хотя в математике и физике разбирался лучше всех в классе. Он нравился Вике тем, что был непохож на пустоголовых сверстников, вся взрослость которых сводилась к тому, чтобы курнуть под лестницей тайком от учителей и хлебнуть пивка. На него можно было положиться. До сегодняшнего дня Вика думала именно так, и поэтому прозрение было болезненным.
   Она вдруг увидела Дениса в другом свете. Он поступил непорядочно. И с кем? Со своим лучшим другом! Он оказался мелким, ничтожным человеком. После школы они обычно шли домой втроем, но сегодня Вике претило идти вместе с ребятами. Она знала, что не сумеет скрыть своего отношения к Денису, а ей не хотелось вбивать клин между ним и Артемом. Лучше высказать ему все наедине. Если он не совсем потерял совесть, то сам должен объяснить Артему свой низкий поступок.
   После уроков Вика нарочно задержалась в классе, солгав Артему, что обещала пойти прогуляться с девчонками. Она спустилась в раздевалку, когда ребята уже разбежались по домам. К ее удивлению, Денис в полной экипировке одиноко сидел на низкой скамейке.
   – А где Артем? – спросила она.
   – Книжку посеял. Положил где-то в парту и забыл. Пошел по кабинетам искать, – ответил Денис.
   – Тем лучше. Я как раз хотела поговорить с тобой, – сказала Вика. Она никогда прежде не разговаривала таким тоном.
   – Что-нибудь случилось? – обеспокоенно спросил Денис.
   – Я все знаю про то, как ты помогаешь Артему с математикой, – выпалила Вика. Она ожидала, что Денис смутится и попытается объяснить свой сегодняшний поступок, но в его лице не читалось ни капли раскаяния.
   – В каком смысле? – спросил он.
   – В самом прямом. Вместо того чтобы научить его решать, ты подсовываешь ему на контрольной шпаргалку.
   – Ну и что? За такой короткий срок все равно ничего нельзя усвоить, – спокойно возразил Денис.
   – Вот как? Тогда объясни, почему ты дал ему решение с ошибками? Для себя-то правильно написал. Это по-товарищески, да? – распалилась Вика. Ей было противно, что Денис ничуть не раскаивается в своем гадком поступке.
   – Тройку он получит, а больше ему и не надо, – равнодушно заявил Денис.
   – Вот так друг, называется! У тебя по математике одни пятерочки. А ему и тройбан сойдет. Он на большее не способен, да? Пускай и за это будет благодарен, как особо тупой. Вот как ты к нему относишься? Двуликий врун! – выкрикнула Вика.
   – Эй, вы чего? – услышала она за спиной голос Артема.
   – Ничего, – передернула плечами Вика и махнула рукой в сторону Дениса: – Пускай сам тебе расскажет. Если захочет.
   Денис вздохнул и мрачно произнес:
   – Это насчет контрольной. Напала на меня, что я тебя ничему не учу да еще и решение дал с ошибками.
   – Ну и что тут такого? – удивился Артем.
   Вику поразила его наивность. Как он не понимает, что Денис его просто подставил?
   – Как это что! Если бы он был настоящим другом, он бы тебе действительно помог, – выпалила Вика.
   – Он мне и помог. Я обещал, что у меня будет по математике тройка. Она у меня будет. И все довольны, – улыбнулся Артем.
   – Нет, не все, – решительно заявила Вика. – Я не буду стоять в стороне и спокойно наблюдать, как ты скатываешься. Если ты считаешь ниже своего достоинства заниматься со мной, тогда пусть тебе возьмут репетитора.
   Вика повернулась, чтобы уйти, но Артем схватил ее за запястье:
   – Вика, не смей!
   – Пусти. Мне больно, – она попыталась высвободиться, но он еще крепче сжал ее руку.
   – Я тебя прошу, не вмешивайся в это. Так нужно.
   Они в упор смотрели друг на друга. Наконец Вика не выдержала его пронизывающего взгляда и отвела глаза.
   – Я могу надеяться, что ничего не изменится? – как ни в чем не бывало спросил Артем.
   Его голос звучал абсолютно бесстрастно, но почему-то именно от этого Вике стало не по себе. Ей не хотелось давать брату обещаний, но, почувствовав, как его пальцы еще сильнее сдавили ее запястье, она нехотя произнесла:
   – Хорошо.
   – Ну вот и славно, – резко повеселел Артем и одарил Вику лучезарной улыбкой.
   – Объясни, что происходит, – попросила девочка.
   Артем недоуменно вскинул брови и в шутливом изумлении обратился к Денису:
   – Дэн, разве что-нибудь происходит? Ты что-нибудь заметил?
   Денис молчал. Он завидовал Артему: как у него все легко получается! Из-за него он только что чуть не поссорился с Викой. Впрочем, Денис не был уверен, что Вика до конца простила ему злополучную шпаргалку. Как объяснить ей, что он не виноват? Артему что, с него как с гуся вода. А тут отдувайся. Ну почему одни идут по жизни легко, а у других вечные проблемы?
   Когда Артем и Вика враждовали, Денис чувствовал себя меж двух огней. С одной стороны был друг, с которым они не расставались с песочницы. С другой – любимая девушка, красивая и умная. За ней бегало полшколы, а она предпочла его, невзрачного и ничем не выдающегося. Другие девчонки на него и внимания не обращали.
   Денис надеялся, что с наступлением между Артемом и Викой перемирия все утрясется и жизнь войдет в спокойное русло, но тайна, в которую Артем посвятил только его, уже сейчас вносила разлад между ним и Викой. Он не мог открыться Вике, потому что это была не его тайна, и понимал, что, если так будет продолжаться, Вика перестанет доверять ему. Он может потерять ее, и все из-за Артема. Сквозь свои грустные размышления он слышал бодрый голос друга:
   – Вот видишь, и Денис ничего не заметил.
   Вика понимала, что ребята от нее что-то скрывают. Ей было обидно. Она не давала повода считать себя болтушкой.
   – Да ну вас! – она махнула рукой и выбежала из раздевалки.
   В темном чреве почтового ящика смутно белел прямоугольник конверта. Перед Новым годом письма не были редкостью. Почтальоны по два раза в день обходили дома и разносили кипы корреспонденции. Люди, не писавшие друг другу месяцами, спешили одарить родственников и знакомых пожеланиями счастья и заверениями в любви. Пусть потом записная книжка с адресами будет пылиться на полке двенадцать долгих месяцев, в Новый год люди желали всего наилучшего своим близким, друзьям и знакомым, и почтальоны без устали разносили по домам бумажные пакетики поздравлений.
   Артем стоял возле почтового ящика, не решаясь взять конверт. Он понял, откуда пришло послание, еще до того, как вытащил его и увидел витиеватый вензель СВР. Служба виртуальной реальности не забыла о нем. Еще бы! Глупо было надеяться, что, выключив компьютер из сети, он стал для них недосягаем. Рано или поздно ему все равно пришлось бы столкнуться с таинственной фирмой. Более того, он знал, что продолжит игру, и не только потому, что этого хотели они. После того что с ним сделали, он был обязан принять вызов, а случится ему победить или проиграть – покажет будущее.
   Артем знал, что Служба виртуальной реальности неизбежно доберется до него, несмотря на то что он выдернул шнур компьютера из розетки. Зачем он это сделал? Наверное, просто хотел передышки, чтобы отойти от пережитых приключений, свыкнуться с теперешним положением и решить, что делать дальше. Сегодня кратковременный отдых закончился. Может, оно и к лучшему.
   Сбросив в прихожей куртку и ботинки, он окликнул Вику. Никто не отозвался. Вика говорила, что после школы собирается зайти к Светке. На всякий случай Артем заглянул в гостиную и на кухню, чтобы убедиться, что он дома один. Ему не хотелось, чтобы кто-то был свидетелем его телефонного разговора с Денисом.
   Вика слышала, как Артем позвал ее, но нарочно не отозвалась. Она стояла возле зеркала в спальне родителей. Это была самая бестолковая комната. Днем она всегда была закрыта. Даже родители предпочитали коротать вечера на диване в гостиной. Если бы у Вики не сломалась заколка, она бы и не подумала зайти в спальню, но все заколки и шпильки лежали в ящике трюмо.
   Мелодично тренькнула побрякушка над кухонной дверью. Вика мстительно подумала: «Сам обед разогреешь. У нас сегодня самообслуживание, чтобы знал. Я же для него стараюсь, а он с насмешечками. Ну ничего, я тебе покажу козу в сарафане».
   Раздались тихие щелчки. Артем набирал телефонный номер.
   – Денис…
   Голос Артема звучал взволнованно, и его беспокойство передалось Вике. Что-то произошло, иначе зачем бы ему звонить Денису, если они расстались пять минут назад. Она на цыпочках подошла к двери и прислушалась.
   – Они объявились снова. Я получил по почте конверт.
   Вика понимала, что подслушивать нехорошо, но любопытство было сильнее, чем вдолбленные с детства правила поведения. К тому же она справедливо полагала, что со стороны Артема и Дениса нечестно держать что-то от нее в секрете. Она ни разу не давала им повода считать себя болтуньей. К сожалению, она могла судить о разговоре только по репликам Артема.
   – Новый диск… Нет, еще не включал… Если честно, я боюсь, – Артем отрывисто засмеялся, но смех получился каким-то неестественным и жалким, как будто брат хотел подбодрить себя.
   Вика больше не могла оставаться в стороне. Ей до смерти хотелось узнать тайну, которую скрывают мальчишки, но она понимала, что Артем никогда не простит ее, если застанет за подслушиванием. Тогда он ни за что на свете не станет доверять ей. Вика нарочито громко распахнула дверь и решительно вышла из комнаты.
   Увидев сестру, Артем побледнел и поспешно бросил в трубку:
   – Я тебе перезвоню.
   Вика и Артем молча смотрели друг на друга. Его лицо было непроницаемым. По нему нельзя было понять, что он сейчас чувствует. Злость? Обиду? Презрение? Вике стало стыдно. Ей было бы легче вынести его возмущение. Пускай бы накричал на нее, только бы не молчал. Не выдержав напряжения, Вика робко произнесла:
   – Я не нарочно. Я не хотела подслушивать. Я заколку искала. Правда.
   Артем не проронил ни слова. Он лихорадочно соображал. Как быть? Оставить все без объяснений? Это лишь сильнее подстегнет Викино любопытство. Она станет допытываться дальше, и неизвестно, к чему это приведет. Попросить, чтобы она не совалась не в свое дело? Может быть, на какое-то время это ее остановит, но не надолго. Рассказать все как есть? Где гарантии, что завтра же об этом не узнают другие? Впрочем, прежде бывали моменты, когда Вика вполне могла накапать на него родителям, но никогда так не поступала. Возможно, будет безопаснее удовлетворить ее любопытство.
   – Вы с Денисом что-то от меня скрываете. Боитесь, что я проболтаюсь? – первой начала разговор Вика.
   – А ты уверена, что сумеешь молчать? – спросил Артем, неотрывно глядя на нее.
   От его тяжелого, пронизывающего взгляда Вике сделалось не по себе, и она не на шутку заволновалась:
   – Тебя кто-то ищет? Не бойся, я тебя не выдам, даже если… даже если ты совершил что-то ужасное, – выпалила она.
   Ее искренность тронула Артема. Пожалуй, стоило рискнуть и довериться ей, хотя что еще ему оставалось делать?
   – Успокойся, я не натворил ничего, что карается законом. Тем не менее ни одна живая душа не должна узнать о том, что я тебе расскажу. Поняла?
   – Я умею молчать не хуже Дениса, – с ноткой обиды в голосе сказала Вика.
   – Хорошо. Тогда начнем с математики. Ты зря сегодня напала на Дэна. Это я попросил его написать за меня контрольную и налепить ошибок, чтобы снова не сдавать пустой лист. Я не умею делать ошибки. Я могу решить только правильно.
   – Ну и в чем же дело? Решай, – удивилась Вика.
   – Один раз я попробовал. Помнишь, когда училка подумала, что я над ней издеваюсь?
   Вика обиженно посмотрела на Артема. Что у него за манера всегда все сводить к шутке?
   – Я с тобой серьезно говорю, а ты из меня дуру делаешь. Можно подумать, ты тогда сам задачу решил! Школьной программы не знаешь, а высшую математику щелкаешь, как орешек!
   – Не веришь? Давай попробуем. – Артем протянул Вике учебник. – Выбери любую задачку, какую хочешь.
   Вика понимала, что Артем опять задумал какой-то розыгрыш, чтобы отвлечь ее внимание от телефонного разговора, но все же взяла учебник, нарочно открыла его в самом конце и наугад ткнула пальцем в задачу. Все равно они еще этой темы не проходили.
   Через пару минут Артем, отбросив ручку в сторону, протянул ей листок с решением. Вика сверилась с ответом, и ее брови удивленно поползли вверх.
   – Сошлось.
   – Хочешь продолжить? Давай, не стесняйся. Можешь найти на антресолях старые институтские учебники отца, чтобы проверить меня в высшей математике.
   – Так что же ты скрывал! Не понимаю. И когда ты все успел выучить? С ума сойти можно! Ты же просто гений! В школе обалдеют, – наконец обретя дар речи, воскликнула Вика.
   – В школе об этом никто не узнает. Ты обещала, – сурово напомнил Артем.
   – Но почему?! Зачем корчить из себя двоечника, когда ты все это знаешь? – недоумевала Вика.
   – Потому что я… – Артем запнулся, словно не решаясь облечь свою мысль в слова.
   – Что ты? – переспросила Вика.
   В это время раздался звонок в дверь.

Глава 2

   Немного помедлив, Артем приник к глазку. Линза, как кривое зеркало, деформировала фигуру нежданного гостя, но в бочонке, увенчанном спортивной шапочкой, безошибочно угадывался Денис. Артем распахнул дверь.
   Денис раскраснелся и запыхался, видимо, всю дорогу бежал. Спорт не принадлежал к его любимым занятиям, и только нечто особенное могло подвигнуть его на физические упражнения.
   – Ты в порядке? – выдохнул он, вваливаясь в прихожую.
   Артема тронула забота друга. Приятно осознавать, что рядом есть человек, готовый в любой момент броситься тебе на помощь. Артем уже хлебнул одиночества сполна и научился ценить преданность. Его мысли вернулись к Вике. Она тоже претендовала на дружбу. Но стоит ли ей доверять? Или он совершает ошибку? Может быть, судьба неспроста послала Дениса в тот миг, когда он собирался ей обо всем рассказать, чтобы удержать его от этого поступка. Вопрос занозой засел в мозгу, но времени на то, чтобы взвесить все «за» и «против», не оставалось.
   Увидев Вику, Денис вопросительно уставился на Артема.
   – Я решил ей рассказать, – после некоторой заминки сказал тот.
   У Дениса словно гора с плеч свалилась. Он был рад, что не придется ничего скрывать от Вики и снова лавировать между ней и Артемом. Вести двойную игру было не по его части. На лице Дениса явственно читалось облегчение. Вика еще раз убедилась, что он не умеет скрытничать. Денис был весь как на ладони в отличие от Артема, который до сих пор оставался для нее загадкой. Глядя на него, порой было трудно понять, когда он разыгрывает, а когда говорит серьезно.
   Ребята прошли к Артему. Так сложилось, что после переезда Софьи Петровны с Викой комната Артема осталась за ним, а Вика обитала в гостиной. Сначала в семье не хотели обижать Артема, который и без того считал, что все настроены против него, а потом в силу привычки ни у кого уже не возникало вопроса, почему у него была своя комната, а у Вики – нет. Артем намеренно не нарушал сложившейся традиции и не предлагал Вике поменяться местами. На то были веские причины. Он знал, что придет время, когда ему понадобится место уединения, и это время наступило.
   Постель с утра оставалась неприбранной, и от этого на фоне опрятной гостиной комната казалась захламленной. Скомканное одеяло и смятая подушка немым укором лежали на тахте. Впрочем, Артем был даже рад, что утром не успел убрать постель. Это хоть ненадолго оттянуло разговор. Он принялся наводить порядок и застилать тахту пледом, лихорадочно соображая, с чего начать. То, в чем он хотел признаться, звучало слишком неправдоподобно, чтобы в это поверить.
   – Прошу садиться, господа, – он отвесил шутовской поклон и широким жестом пригласил гостей усаживаться.
   Бравада помогала ему скрыть страхи и сомнения. Она стала почти его второй натурой. Но к чему эта напускная бесшабашность? Кого он пытается обмануть? Дениса с Викой или самого себя?
   Ребята расположились на тахте. За окном шел снег. Он лепил крупными хлопьями, и от этого казалось, что с той стороны стекло занавешено белой кисеей. Было светло, но совсем по-особенному, не так, как в ясный солнечный день, когда по комнате разбросаны теплые золотистые блики. Зимний свет был рассеянным и каким-то фантастическим, сродни лунному сиянию.
   – Так ты объяснишь, почему скрываешь свои способности? – первой не выдержала Вика.
   Артем посмотрел на монитор, как будто искал там подсказку. Выключенный из сети компьютер уставился на него мутным, мертвым глазом. Ждать от него поддержки не приходилось.
   – Не знаю, как сказать… – вымолвил Артем.
   – Как есть, так и скажи, – Вике надоело, что он ломается и набивает себе цену. Если бы она своими ушами не слышала обрывков телефонного разговора, то решила бы, что никакой тайны вовсе нет, а он нарочно напускает туману.
   – Я не совсем человек, а что-то вроде киборга, – на одном дыхании выпалил Артем.
   Он выжидающе смотрел на Вику, стараясь понять, какое впечатление произвели его слова, но на ее лице не отразилось ни удивления, ни испуга.
   На этот раз Вика обиделась по-настоящему. Она-то испугалась, что у Артема в самом деле неприятности, а он придумал очередной прикол. Вполне в его духе! Вика сердито сощурилась и отчеканила:
   – В таком случае я инопланетянка. И если захотите поговорить со мной, вы оба, то сначала выучите инопланетный язык.
   Она поднялась с тахты, собираясь уходить.
   – Подожди! – остановил ее Артем. – Я знаю, в это трудно поверить, но это правда. Я ведь доказал тебе, что могу решить любую задачу. А сначала ты тоже сомневалась.
   Вика не нашлась, что возразить. Она не могла найти объяснения необычайным способностям Артема. Если бы она не сама выбирала для него задания, то заподозрила бы, что это очередной фокус и все нарочно подстроено. Она и сейчас была уверена, что Артем каким-то образом разыгрывает ее. Не робот же он, в самом деле. Нужно быть круглой дурой, чтобы попасться на эту удочку.
   – Какое у тебя в классе прозвище? Фантаст? Оно тебе подходит, – с сарказмом сказала девочка.
   Артем побледнел. Вика ударила его в самое больное место. Раньше всевозможные фантастические истории сами собой рождались у него в голове. Он мог часами развлекать ребят рассказами и ни разу не повториться. Сочинять было для него настолько легко, что он считал эту способность чем-то самым обыденным. Он просто не мог не фантазировать. Но в последнее время фантазии отступили перед цифрами, которые, точно зловредные насекомые, роились у него в голове. Цифры преследовали его повсюду. Чем больше он старался отвлечься от них, тем упорнее его мозг производил миллионы, миллиарды бесполезных вычислений. Артем точно знал, сколько шагов проделывал от дома до школы и обратно, сколько окон в домах, мимо которых он шествовал. Окружающий его мир втиснулся в узкие и четкие рамки параметров: длина, ширина, высота, вес… Он считал со скоростью калькулятора, постоянно делая ненужные, ничего не значащие для него расчеты. Он стал гением вычисления, но способность фантазировать была погребена под завалом бессмысленных цифр.
   Вика не понимала, отчего Артем так отреагировал на ее слова. Он никогда прежде не обижался на свое прозвище и даже гордился им. Пытаясь загладить неловкость, она неуверенно произнесла:
   – Ты ведь пошутил?
   По ее интонации было не понятно, то ли она спрашивала, то ли утверждала. Вместо ответа Артем кивнул на компьютер и резко спросил:
   – Помнишь, как я его выиграл?
   Вопрос прозвучал зло, как обвинение, будто выигрыш компьютера был ужасным проступком, в котором Вика была повинна. Не понимая, при чем тут компьютер, Вика кивнула. Артем продолжал:
   – Это машина нового поколения. Она может перенести в виртуальный мир.
   – Как в кино? Со шлемом? – удивилась Вика.
   – Круче. Здесь даже шлем не нужен. Теория ломаного пространства. Долго объяснять. Сначала кажется, что это клево, но все совсем не так, как с обычными игрушками. Виртуальный мир и реальность связаны между собой. В жизни начинается полный обвал, и выйти из игры нельзя. В общем, я здорово завяз. Пришлось проходить все уровни. В начале игры у меня было три жизни. На последнем уровне мне пришлось одной пожертвовать. Я думал, что победил. Радовался, идиот. Я и подумать не мог, что означает потеря жизни. Я потерял часть себя, понимаешь? У меня такое ощущение, будто в меня вживили компьютерный чип, датчик или какую-то штуковину в этом роде. Я ничего не помню. Ясно одно: из меня сделали счетную машину, ходячий калькулятор.
   Вика не знала, как реагировать на слова Артема. Он говорил довольно убедительно, но его признание походило скорее на фантастический рассказ. К тому же, при его даре сочинительства он умел правдоподобно нести любую чушь. С другой стороны, если бы это был розыгрыш, Денис уже давно не выдержал бы и раскололся.
   – Но зачем кому-то делать из тебя робота? – с сомнением спросила Вика.
   – Хороший вопрос, – усмехнулся Артем и обратился к Денису: – Достань из нижнего ящика статью.
   Денис вытащил из стола журнал и, пролистав его, открыл на нужной странице.
   – Можешь все не читать. Там заумь, все равно сразу не врубишься. Главное подчеркнуто. Мы думаем, что причина в этом.
   Вика пробежала глазами отмеченные строки, «…разработка искусственного интеллекта… единение искусственного интеллекта с биологическим организмом…
   …привить искусственному разуму отдельные способности, присущие людям, но чуждые машинам, например, чувство страха. В случае если киборг научится адекватно оценивать ситуацию с точки зрения опасности для его жизнедеятельности, он будет способен к самозащите.
   …самовоспроизводиться, как биологические организмы, рождая себе подобных… Роботы будущего станут развиваться так же, как люди, обретая в течение жизни определенный опыт. Таким образом, их не придется перепрограммировать, потому что они сами будут стремиться к самоусовершенствованию.
   В результате мутации появится возможность создания сверхкиборга, который соединит в себе свойства машины и человека…»
   – Ты думаешь, на тебе проводят эксперимент? – обескураженно спросила Вика.
   – У тебя есть другие идеи?
   Вика посмотрела на сводного брата другими глазами. Ей стало не по себе.
   – Но ведь это ужасно, – прошептала она.
   – Да уж, веселиться не с чего, – вздохнул Артем.
   От него не ускользнула перемена, происшедшая в Вике, и ее настороженный взгляд, и он с усмешкой продолжал:
   – Жалеешь, что все это узнала? Нервишки сдают? Я предупреждал. Слабо жить рядом с мутантом?
   Он скорчил страшную рожу, чтобы за шутовством скрыть боль и обиду. Зря он ей обо всем рассказал.
   – Перестань паясничать! – оборвала его девочка. – Думаешь, легко вот так сразу все это принять? Что бы ты почувствовал на моем месте?
   – Не ссорьтесь. Нашли время, – примирительно вставил Денис.
   – Я и не ссорюсь, – отмахнулась Вика и обратилась к Артему: – Но если я в вашей команде, ты должен мне доверять. Терпеть не могу, когда мальчишки строят из себя пуп земли и держат девчонок за второй сорт. Если я обещала, что буду с тобой, то мое слово значит ничуть не меньше, чем его, – она кивнула на Дениса.
   Ее вспышка гнева подействовала на Артема странно успокаивающе. В самом деле, чего он на нее взъелся? Даже хорошо, что Вика обо всем узнала. Теперь, отправляясь в виртуальность, не придется запираться в комнате, скрываться и придумывать всякие немыслимые объяснения.
   – Принято, – сказал Артем. – Теперь ты понимаешь, почему я не хочу никому открывать своих способностей? Это не мои способности, усекла? Не мои! Думаешь, мне в кайф, если на меня будут смотреть как на подопытную обезьяну и тыкать пальцем?
   – Но что же делать? Ты ведь не можешь всю жизнь скрываться? Может, обратиться к каким-нибудь специалистам? – предложила Вика.
   – К каким? К терапевту? Или к программисту? «Проверьте меня на наличие вирусов и почистите винчестер». А самое подходящее – психушка. Роботов у них, наверное, еще не бывало. Все больше чайники и Наполеоны. Как ты не понимаешь, со мной это проделали те самые спецы, которые в этом секут. Для них важно создать биологического робота. Неужели ты думаешь, если я попрошу, то добрые дяди ради меня завалят эксперимент? – с горячностью сказал Артем.
   – Значит, нужно обратиться в милицию или в суд, чтобы им запретили ставить опыты над людьми, – не унималась Вика.
   – Для начала хорошо бы их разыскать и узнать, кто они такие, – мрачно заметил Артем.
   – Разве ты не знаешь, что это за организация и где у них офис? – удивилась девочка.
   – Только название. Служба виртуальной реальности.
   – Как же ты с ними связываешься?
   – Через сеть. А когда я отрубил компьютер, мне прислали послание по почте.
   Артем достал нестандартный конверт и вытряхнул из него серебристый диск.
   – Что это?
   – Наверное, новая игра.
   В тишине тиканье будильника казалось особенно громким. Он отсчитывал секунды, будто напоминая, что время не остановилось.
   Денис протянул руку и с благоговением взял диск. Кто бы мог подумать, что в этой маленькой коробочке заключено сжатое пространство? Целый фантастический мир! Как бы ему хотелось отправиться туда! Он был уверен, что на этот раз Артем не оставит его вне игры.
   – Ты станешь играть? – с надеждой спросил он.
   – У меня нет выбора, – мрачно буркнул Артем. – Я должен докопаться, что со мной сделали. Я хочу снова стать нормальным человеком, таким, как все.
   Денис не понимал, почему Артем относится к математическому дару как к болезни и стремится избавиться от него. Сам он любил математику и мечтал заниматься программированием. Если бы ему была дана хотя бы сотая доля способностей Артема, он бы знал, где их применить.
   Неожиданно Вика спросила:
   – А что будет, если ты потеряешь еще одну жизнь?
   Артем гнал от себя эту мысль, но теперь, когда она была облечена в слова, он больше не мог отмахиваться от нее. Он немного помолчал, а потом тихо произнес:
   – Значит, их опыт удастся.
   Денису вдруг стало стыдно, что он думал лишь о себе и о том, как бы поскорее отправиться в виртуальность, и совсем забыл, что для Артема это не просто игра. Он поспешно положил диск, словно тот обжег ему пальцы и, точно оправдываясь, смущенно пролепетал:
   – Но отказаться от игры нельзя, так ведь?
   – В том-то и фишка! – Артем с ненавистью посмотрел на диск. – Они знают, что я вынужден играть. Они двигают мной, как хотят. Я – никто, пешка в их игре!
   Вика положила свою руку поверх руки Артема и твердо сказала:
   – Я не оставлю тебя одного. Если ты должен играть, то я с тобой.
   – Вика права. Лучше держаться вместе, – подхватил Денис, и его теплая ладонь легла на Викину руку.
   От нахлынувших чувств у Артема встал в горле комок. Он был не одинок. Но тут же, словно клейкая пена, всплыла мысль: имеет ли он право втягивать в игру других людей? Никто лучше него не знал, что это не детские забавы и все может обернуться бедой. Артем высвободил свою руку и нехотя сказал:
   – Я должен отправиться туда один.
   – Ты же обещал, – с обидой напомнил Денис.
   – Вы не понимаете, во что хотите ввязаться. Там все жестко, – отрезал Артем.
   – Это из-за меня, да? Ты думаешь, что я буду только мешаться? А я, между прочим, два года ходила на каратэ, – заявила Вика.
   Артема тронула ее наивность. Она рассуждала, как ребенок. Впрочем, еще недавно он был таким же, но теперь он не понаслышке знал, что такое страх за чужую жизнь, когда ты держишь в руках эту тонкую нить и каждую минуту боишься, что она оборвется, и ты будешь виновен в гибели близких людей. Он не хотел взваливать на себя ответственность за Дениса и Вику.
   – Дело вовсе не в тебе. В виртуальности действуют другие законы. Даже если бы у тебя был черный пояс, толку от этого мало. Я не хочу, чтобы с вами что-нибудь случилось. За вас же беспокоюсь, – разозлился Артем.
   – А мы, думаешь, ради удовольствия к тебе навязываемся? Мы не беспокоимся? – с вызовом спросила Вика.
   На это Артему было нечего возразить.
   – Ладно, – примирительно сказал он.
   Штепсельная вилка со щелчком вошла в розетку. На мониторе хищным зеленым глазом вспыхнула крошечная лампочка и, не мигая, уставилась на Артема. Компьютер будто ждал, когда по его проводам-жилам потечет ток и вдохнет в него жизнь. Артем вдруг почувствовал необычайное воодушевление, как будто после долгой разлуки встретился со старым другом. Он даже удивился, как мог все это время жить без компьютера.
   Артем утопил кнопку включения.

Глава 3



   Наконец инсталляция игры завершилась. Экран на мгновение погас, а потом под звук патетических аккордов на нем появилась картинка, напоминающая компьютерную плату Она отдаленно походила на вид города с высоты птичьего полета. Плата стала стремительно приближаться, увеличиваясь в размерах. Она в самом деле оказалась городом. Диоды и резисторы превратились в крыши домов, а на улицах появились движущиеся прямоугольники машин. Все в этом городе было идеально выверено, ни единого отклонения или неверной линии. В каменно-стеклянных джунглях кое-где встречались деревья, но и они не нарушали геометрического рисунка. Синеватые ели стояли одинаковыми конусами, а кроны деревьев были аккуратно подстрижены в форме шаров. В застывшей листве не было дыхания жизни. Это была всего лишь искусная имитация растительности. Гармонией города была симметрия, но от этого он казался неживым, как гигантский макет.
   Изображение застыло, и на экране появилась знакомая табличка:


   Диск плавно скользнул в дисковод. Раздался негромкий щелчок и едва слышное жужжание. Через мгновение Артем почувствовал привычное головокружение, сопутствующее переходу из одного мира в другой.
   Внезапно его неудержимо потянуло в виртуальность. Страх, с которым он относился к началу второй игры, показался ему смешным. Чего он опасался? Это раньше компьютер был чем-то чуждым и непонятным, а теперь он стал другом и союзником. Опасения отошли на второй план, уступив место любопытству. Артему не терпелось узнать, куда программа занесет его на этот раз.
   Комната начала менять очертания. Предметы наплывали друг на друга, как это бывает, если слегка надавить на глаз. Окружающие вещи теряли четкость контуров, оплывали, словно стеариновые свечи, растворяясь в многоцветной дымке, но это длилось всего несколько секунд. Внезапно наваждение исчезло, очертания предметов вновь обрели четкость, а на мониторе появилась надпись:


   – Что это значит? – спросила Вика.
   – Втроем у нас ничего не получится, – догадался Артем.
   Он испытывал странную смесь облегчения и нарастающей тревоги. С одной стороны, все получилось так, как он хотел. Вика и Денис оставались в реальном мире, и ему не надо было взваливать на себя ответственность за их жизни. С другой – он оставался один на один с таинственными неведомыми изобретателями искусственного интеллекта.
   – Тебе что, жалко, если мы тоже попадем в виртуальность? – обиженно насупился Денис.
   – Да нет же! Как ты не поймешь? Я тут ни при чем. Параметры должен задавать один игрок, иначе каждый из нас выбирает свой ход игры и получается что-то вроде лебедя, рака и щуки из басни.
   Денис скептически пожал плечами, показывая, что он не слишком верит подобному объяснению. В Артеме всколыхнулось раздражение: неужели Денис не понимает, насколько это серьезно!
   – Ты думаешь, мне в кайф идти одному? Считаешь, что я отправляюсь на крутую тусовку? – с горечью сказал он.
   Денису стало неловко. Напрасно он подозревал Артема. Вряд ли он подстроил это нарочно. И все же было ужасно досадно, что виртуальный мир оставался для него недосягаемым.
   – Прости, – буркнул он, потупив глаза.
   – Ладно, проехали, – махнул рукой Артем и через силу улыбнулся, стараясь за бравадой скрыть свои страхи: – Расскажете потом, что здесь происходило, пока я слонялся по виртуальности.

   Оставшись в комнате один, Артем вдруг подумал о том, как странно устроен виртуальный мир. Для него не существует преград. Он ломает любые границы, и в то же время остается в пределах стен обыкновенного блочного дома. Артему вспомнился герой повести Гоголя «Вий», который прятался от нечистой силы в очерченном мелом круге. Может быть, это тоже была своего рода виртуальность? Где границы виртуального мира и как они соотносятся с границами реального пространства? Об этом стоило подумать, но не теперь.
   Палец привычно вдавил клавишу «мышки».
   На этот раз пространство не расширилось, а, напротив, стало стремительно сужаться. Воздух будто уплотнился, и Артему почудилось, что стены надвигаются на него, готовые раздавить, как букашку. Он впервые испытал страх перед замкнутым пространством. Дыхание перехватило. Он выставил перед собой обе руки и уперся в гладкую прохладную стену, обшитую металлическими листами. Переход в виртуальность завершился. Все застыло. Артем перевел дух и, оглядевшись, понял, что находится в кабине размером не больше чем метр на метр. Кабина освещалась бледным светом скрытых светильников. С правой стороны Артем увидел встроенную панель с вертикальной колонкой цифр.
   «Лифт», – пронеслось в голове. Возле самой нижней кнопки значилось: «База данных». Он, не задумываясь, нажал на нее и тотчас ощутил, как желудок ухнул куда-то вниз, а потом подскочил к горлу, как это бывает, когда катаешься на американских горках. На табло над дверью замелькали номера этажей. Наконец неоновые кубики цифр сменились словом «База». Лифт мягко остановился. Дверцы бесшумно разошлись в стороны.
   Артем вышел, лифт так же бесшумно закрылся. Впереди была толстая металлическая решетка.
   «Как в хранилище банка или в тюрьме», – мрачно подумал Артем. Эта мысль не придала ему бодрости духа. За решеткой тянулся бесконечно длинный коридор, освещенный ровным матовым светом. Артем подергал за металлические прутья и убедился, что вход заперт. Заметив на стене коробку детектора, он понял, что решетка запирается электронным замком, но проблема состояла в том, что ключа у него не было.
   Оглядевшись, Артем увидел автомат, похожий на те, что продают шоколадки, подошел к нему и смело нажал на кнопку «Вкл.». На панели загорелась зеленая лампочка, и надтреснутый металлический голос произнес:
   – Добро пожаловать в базу данных. Для оформления допуска приложите ладонь к окну ридера и нажмите на красную кнопку.
   – Нужны отпечатки пальцев? – догадался Артем.
   Как и следовало ожидать, автомат оставил вопрос без ответа. Когда процедура считки отпечатков была закончена, из щели выпала пластиковая карточка, размерами и внешним видом напоминающая кредитку.
   Артем подошел к металлической преграде и приложил карточку к дисплею детектора. Замок щелкнул, никелированные прутья решетки медленно поползли вверх.
   Конец унылого коридора терялся вдали. Облицованный такими же панелями, как и лифт, он был абсолютно пуст, если не считать встроенных в стены ящиков, на каждом из которых располагался ярлык с указанием содержимого. Чего в них только не было! Телефонные справочники и адресные книги больших и малых городов, всевозможные словари и энциклопедии, расписания прибытия и вылета самолетов, какие-то непонятные реестры.
   Артем попытался выдвинуть первый попавшийся ящик, но на абсолютно гладкой поверхности было не за что зацепиться. Значит, должен существовать какой-то другой способ. Недаром же он сюда попал. Пройдя несколько шагов, Артем обнаружил вмонтированный в стену компьютер. При приближении человека он автоматически включился. На экране высветилась панель управления. Артем без колебаний нажал на клавишу F1 – справка. Тотчас появилась надпись: «Для получения информации вставьте идентификационную карту».
   Артем осмотрел ближайший ящик и действительно различил возле ярлыка узкую щель, которую прежде не приметил. Он вставил карту, и ее плавно засосало внутрь. Артем подождал, но ничего не произошло. Супермашина проглотила карту, как самый допотопный, поломанный автоматишко. Артем похолодел. Что теперь делать? Дернуло же его сунуть карту куда попало! Но с другой стороны, так было велено.
   – Ну работнички! В виртуальном мире и то не могут автоматы в исправности держать, – крикнул он в тщетной надежде, что его возмущение будет услышано. Машина не реагировала. Тогда Артем применил испытанное средство: стукнул по автомату кулаком. Без результата. Злополучный ящик не открывался и по-прежнему не желал выплевывать карту. Артем вернулся к монитору и снова нажал на F1, рассчитывая на помощь, но тот издевательски предлагал вставить пластиковую карту в щель.
   – Себе ее вставь! – в отчаянии выкрикнул Артем. Ситуация складывалась хуже некуда. Он вернулся к ящику, обдумывая план взлома, но тут карточка без каких-либо усилий с его стороны выползла из щели.
   «Пронесло, – с облегчением подумал Артем, а в голове тут же мелькнула мысль: – Пронести. Переносное, безличное: об опасности, беде. Разговорное: миновать».
   Артема удивило, что его вдруг потянуло на толкование слов. Прежде он никогда особенно не задумывался над их значением.
   «Лезет в голову всякая чуть», – отмахнулся он от назойливой мысли, а в голове тотчас зазвучало: «Чушь. Женский род. Разговорное: ерунда, нелепость».
   Артему стало не по себе. Он глянул на ярлык ящика, который чуть не проглотил его пластиковую карточку, и глаза у него полезли на лоб от удивления. Там значилось: «С.И.Ожегов. Словарь русского языка».
   «Вот это да! Неужели я за одно мгновение выучил наизусть целый словарь?» – обескураженно подумал Артем. Между тем мозг услужливо предложил толкование каждого из слов. В другой раз такой наилегчайший способ получать знания показался бы Артему забавным, но сейчас открытие не радовало его. Прежде его мозг мучился постоянным мельтешением цифр, теперь к цифрам прибавилось еще и толкование слов. От всего этого можно было сойти с ума.
   И тут он увидел, что надпись на мониторе изменилась. Артем прочитал: «Чтобы архивировать информацию, дайте мысленную команду: отправить в буфер. В случае необходимости вновь получить доступ к информации дайте мысленную команду: активировать данные по интересующему вас файлу».
   Артем закрыл глаза и сосредоточился на словаре.
   – Отправить словарь в буфер, – скомандовал он. Мозг перестал цепляться за объяснение каждого слова. Следующим в буфер ушел калькулятор. Впервые за долгое время Артему ничто не мешало размышлять. В голове прояснилось, и он испытал необычайную легкость.
   «Вы хотите найти конкретную информацию?» – услужливо высветилось на мониторе.
   Артем на мгновение задумался, а потом напечатал: «каратэ».
   В фантастическом боевике он видел, как героя при помощи компьютера обучили восточному единоборству. Интересно было проверить, получится ли у него провернуть такую же штуку, ведь одно дело напичкать мозг информацией, и совсем другое – натренировать мышцы.
   Тотчас перед его взором с бешеной скоростью замелькали ящики. В глазах зарябило от проносящихся мимо ярлыков. Впрочем, видение длилось доли секунды, и он не мог с уверенностью сказать, не почудилось ли ему все это, потому что, едва движение прекратилось, он увидел, что по-прежнему стоит возле монитора.
   – Эй, а что дальше? – спросил Артем.
   «Для получения информации вставьте идентификационную карту в щель рядом с ярлыком папки», – высветилось на экране.
   Артем хотел обругать машину за тупость, но тут заметил, что на ярлыке ближайшего ящика значилось: «Каратэ». Не теряя времени даром, Артем последовал совету компьютера.
   Спустя несколько минут Артем знал, что каратэ – это прежде всего состояние ума. Однако ему хотелось проверить свои способности на практике. Не найдя подходящего объекта, он пошарил в карманах, но и там ничего стоящего не оказалось, разве что карандаш. Артем повертел его в руках, примеряясь, как можно испробовать вновь обретенный талант, потом подбросил карандаш в воздух. Из гортани непроизвольно вырвался боевой клич. Новоиспеченный каратист резко рубанул ребром ладони. Раздался треск. Артем ошеломленно смотрел, как на пол упали половинки карандаша. Некоторое время он не мог прийти в себя, не веря, что все получилось.
   «Интересно, а в жизни я тоже так сумею?» – подумал он, но тут же вспомнил про свои неординарные способности в математике, которые вынужден скрывать. Он не мог проявить себя ни эрудитом, ни суперменом. Это было все равно что рассказать всем, что он стал чем-то вроде мутанта. Продолжать самосовершенствование расхотелось. Пришло время выбираться из базы данных и по-настоящему начинать игру.
   Артем огляделся и ахнул. Коридору не было конца. Оставалось загадкой, каким образом его занесло так далеко от выхода. Он быстро зашагал по тоннелю, потом перешел на бег. От марафона закололо в боку, но знакомая решетка так и не появлялась. Время от времени между ящиками попадались компьютеры, похожие друг на друга как две капли воды. Артем засомневался, не ошибся ли направлением? Он повернул назад, но и этот маневр ни к чему не привел. Невольный узник с ужасом осознал, что виртуальный коридор, где собрана вся информация, накопленная человечеством, тянется бесконечно. Человеческой жизни не хватит, чтобы пройти его от начала до конца. Он был заперт в базе данных. Артем в бессилии опустился на пол.
   Озарение пришло внезапно, и он удивился простоте решения. Подойдя к компьютеру, Артем торопливо набрал на клавиатуре пять заветных букв.
   «Выход» появился неожиданно. Артем не мог предположить, что когда-нибудь металлическая решетка покажется ему столь приятным зрелищем. Он бодро направился к ней и уже через минуту стоял перед дверью, отделяющей его от лифта.
   Решетка позади него с тихим щелчком захлопнулась. Красная лампочка на детекторе погасла, указывая на то, что электрика отключена. Доступ в базу данных закрыт. Артема охватила досада. Он осознал, что перед началом игры ему был дан единственный шанс получить любую информацию и навыки, а он, поддавшись панике, так глупо упустил его. Он почти не сомневался, что другой возможности попасть в хранилище знаний у него не будет. Если бы это была обычная компьютерная игра, можно было бы остановить ее или переиграть заново, но гению не предоставлялось шанса играть дважды.

Глава 4

   Лифт открылся в просторный овальный зал. Здесь не было ни окон, ни дверей. Искусственный дневной свет лился из скрытых светильников. Посередине зала находилось круглое возвышение неизвестного назначения, а вдоль стены полукругом тянулась стойка, за которой сидела красивая брюнетка. Все было сделано из того же серебристо-серого материала, похожего на металл. Даже костюм на девушке был серый с металлическим отливом. В фальшивом свете неоновых ламп ее лицо казалось неживым, словно у манекена.
   – Здравствуйте, – поздоровался Артем, но его приветствие осталось без ответа.
   Девушка сидела абсолютно неподвижно, как резиновая кукла. Обойдя подиум, Артем подошел ближе. На стойке пестрело множество кнопок и рычажков. Видимо, это был пульт управления.
   – Добро пожаловать в Центр Обеспечения, – неожиданно произнесла брюнетка. Артем вздрогнул и в растерянности кивнул:
   – Здрассте.
   Губы брюнетки растянулись в стандартной улыбке.
   – Вашу идентификационную карточку, пожалуйста, – попросила она.
   За неимением какого-либо другого документа Артем извлек из кармана джинсов пластиковую карту и нерешительно протянул ее девушке. К его удивлению, она приняла ее как должное. Брюнетка вставила карточку в щель детектора, и на дисплее высветилось число с множеством нолей.
   – Вы пользуетесь неограниченным кредитом и можете заказать любой вид вооружения вплоть до ракетной установки типа «земля – воздух», – заметила девушка, возвращая карту.
   Она щелкнула клавишей на пульте. Артем услышал за спиной тихое гудение и обернулся.
   Возвышение в центре зала высветилось прямым лучом прожектора. Над ним в воздухе плавал ручной пульт, похожий на дистанционный переключатель телевизора.
   – Что это? – спросил Артем.
   – Пульт управления ядерной установкой.
   – Круто! И что я буду с ней делать? – усмехнулся Артем.
   – Мы не даем указаний клиентам, – бесстрастным голосом объяснила брюнетка. – Вы берете установку?
   – Да нет же! – воскликнул Артем.
   – Противоречивый ответ. Отвечайте четко: да или нет.
   «Интересно, она в самом деле такая тупая или придуривается?» – подумал Артем, а вслух сказал:
   – Нет.
   – Желаете взять огнемет? Вашему вниманию предлагается несколько моделей.
   Она нажала на другую клавишу. В столбе света появился огнемет. Несмотря на тяжелый вес, он завис над подиумом и стал медленно вращаться, чтобы его можно было рассмотреть со всех сторон. Сделав полный оборот, огнемет неподвижно застыл в воздухе.
   – Это сколько здоровья надо такую бандуру таскать! – обретя дар речи, пошутил Артем.
   Видимо, с чувством юмора у брюнетки было туго.
   – Эта модель вас устраивает? – поинтересовалась она.
   – Да нет, спасибо, – отказался Артем.
   – Противоречивый ответ. Отвечайте четко: да или нет, – заученно повторила девушка.
   – Нет.
   Брюнетка вдавила следующую кнопку, и в луче света появилась металлическая коробка. Крышка откинулась, и Артем увидел два ряда гранат.
   – Что это? Гранаты, что ли? – спросил он.
   – Плазменные взрыватели, – уточнила девушка. – Площадь взрыва до пятидесяти метров в диаметре.
   – Хорошенькое дельце! А если я не доброшу?
   – Мы не решаем проблем клиентов. Мы только обеспечиваем их вооружением, – сказала брюнетка.
   – Спасибо, успокоили, – съязвил Артем.
   – Неточный ответ. Уточните: да или нет.
   – Конечно, нет! Обойдусь без ваших взрывателей.
   Коробка захлопнулась и исчезла. Вместо нее появился пистолет, и девушка прокомментировала:
   – Электромагнитный излучатель новейшей модели. Встроенный оптический прицел. Удаленность от объекта не ограничена.
   Излучатель выглядел точь-в-точь как лазерные пистолеты в фантастических боевиках. Его хромированные бока поблескивали в луче света. Это было красивое оружие. Артему захотелось ощутить в руке его тяжесть и почувствовать себя отважным освободителем космоса. Искушение было столь велико, что он чуть было не сказал «да», но вовремя вспомнил, что любое неосторожное действие в этом мире может повлечь за собой катастрофу в реальном.
   – Нет, я не собираюсь никого убивать, – отказался он. – Знаю я эти игрушки. Я тут выстрелю, а дома кто-нибудь по-настоящему копыта откинет.
   – Центр Обеспечения обязан снабдить вас оружием, – упрямо повторила брюнетка.
   – Это ваши проблемы, – в тон девушке сказал Артем и повернулся к выходу.
   Лифта не было. Стены зала казались литыми: ни трещинки, ни намека на дверь. Второй раз Артем столкнулся с тем, что виртуальность удерживала его и не давала выйти. Что это? Случайность или закономерность?
   В душе вновь шевельнулось смутное чувство тревоги.
   – Это что же получается, если я не вооружусь до зубов, то не смогу отсюда уйти? – спросил Артем.
   – Мы обязаны выполнить свою миссию.
   – Хорошенькое дельце! А какова моя миссия?
   – За справками обращайтесь в справочное бюро. Центр Обеспечения обязан снабдить вас оружием, – как попугай повторила брюнетка.
   – Вот достали. Ладно, давайте ваш пистолет или, как его… излучатель, – нехотя согласился Артем и протянул руку к оружию, но тут же в ужасе отдернул ее. Круг света пронзили частые разряды электрического тока, похожие на молнии. Артем по чистому везению не попал под напряжение.
   – Ждите, пожалуйста. Идет материализация голографического объекта, – сообщила девушка.
   – Заранее предупреждать надо! – возмутился Артем, приходя в себя.
   Вспышки прекратились. Луч прожектора погас. Пистолет больше не витал в воздухе, а лежал на подиуме.
   – Ваш заказ готов, – объявила девушка.
   – Ничего себе заказ! Сами навязали, – для порядка проворчал Артем. Он и сам не знал, огорчился он или обрадовался. С одной стороны, необычный пистолет страшил его. Теперь нужно выверять каждый шаг. А с другой – Артем с трудом подавлял в себе желание испробовать оружие и ощутить себя суперменом.
   – Миссия Центра Обеспечения выполнена. Желаем удачи, – сказала брюнетка и, бездушно улыбнувшись, нажала на кнопку.
   Часть стены бесшумно отошла в сторону. За ней был холл, выходивший на улицу.
   – А кто тут у вас самый главный и где его найти? – спросил Артем, прежде чем покинул помещение.
   Брюнетка даже не пошевелилась, будто оглохла.
   – Неужели трудно сказать? – обиделся Артем, но тут, откуда ни возьмись, к нему подскочили два верзилы в униформах, похожие друг на друга как близнецы-братья и потащили к выходу.
   – Эй, что вы делаете? Вы не имеете права, – тщетно пытался сопротивляться Артем.
   – Парень, ты что, глухой? Тебе сказали, что в Центре Обеспечения тебе больше делать нечего, – строго сказал охранник.
   – Чихать я хотел на ваш центр. Я хочу узнать, где сидит ваш шеф.
   – Справок не даем, – рявкнул охранник, и Артема бесцеремонно вытолкали за дверь.
   Артем очутился на улице и оробел. Он впервые понял, что значит выражение «каменные джунгли». Высоченные дома из стекла, металла и камня огромными зубьями поднимались в небо, соревнуясь друг с другом в мощи и величии. Они будто стремились задавить город. Эти монстры, воздвигнутые людьми, хотели показать своим создателям, что те всего лишь жалкие, ничтожные существа. Солнце не проникало на улицы. Похожие на колодцы, они были сумрачными и холодными. Здесь ничего не росло, а искусственные деревья в кадках были жалким подобием растений. Люди давно забыли ощущение живого тепла. Лишь наверху солнечные лучи играли в намытых до блеска стеклах огромных окон, и от этого небоскребы казались нагромождением кварцевых кристаллов.
   Прохожие сосредоточенно шагали по улицам, погруженные в свои дела и заботы. Никто не разговаривал друг с другом. Здесь не было ни худых, ни толстых, ни детей, ни стариков. Женщины, как на подбор, походили на топ-моделей, а мужчины на суперменов, точно все были скроены по одной мерке. Из-за внешнего сходства люди в этом городе казались искусственными, как и растения. Может быть, в них тоже вживили компьютерный чип?
   Артема охватил страх. Неужели его хотят сделать таким же, как они? Нет! Он должен во что бы то ни стало победить в этой игре!
   Лавируя между прохожими, он подошел к регулировщику.
   – Скажите, где найти президента… Ну, в общем, самого главного шефа? – спросил он, но блюститель порядка продолжал следить за движением на перекрестке, не обращая никакого внимания на вопрос.
   – В этом городе все оглохли, что ли? – в сердцах проговорил Артем и услышал за спиной смешок.
   – Приятель, чего ты от него хочешь? Это же регулировщик. Он не запрограммирован давать ответы.
   Артем обернулся и увидел человека, явно отличавшегося от остальных. Он был неопределенного возраста и одет как бомж. Лицо покрывала неопрятная щетина, а давно не стриженные волосы клоками торчали из-под шляпы с отвислыми полями.
   – То есть как запрограммирован? Он что, робот? – удивленно спросил Артем.
   – Ты что, с луны свалился? Кто же не знает, что все, кто находится на службе, – роботы, – сказал незнакомец.
   – Вот это да! А я-то думаю, почему они такие одинаковые! – воскликнул Артем.
   – Клонирование. С наиболее подходящих образцов делают множество копий, – пояснил бомж.
   Артем опасливо покосился на собеседника и спросил:
   – А ты не робот?
   – Еще чего! Разве сразу не видно, что я не из Сети? Я не подчиняюсь их законам и живу, как хочу, – ответил тот и гордо стукнул кулаком себя в грудь.
   Это обнадеживало. Значит, в этом городе существуют не только машины.
   – Здорово! А как тебе это удалось? – поинтересовался Артем, но бродяга схватил его за грудки и спросил:
   – Чего это ты допытываешься? Вздумал на меня настучать?
   – Нет. Я тоже не хочу никому подчиняться, но не знаю, как это сделать. Да отпусти же меня!
   Некоторое время мужчина молчал, будто обдумывал слова Артема, а потом его хватка ослабла, и он примирительно сказал:
   – Так и быть, я тебя научу.
   Он огляделся, как будто кто-то мог подсматривать за ними и, приоткрыв полу пиджака, показал бутылку.
   – Вот! Она дает мне свободу.
   Артем подумал, что такая свобода ему не годится. От бомжа вряд ли можно было ожидать полезного совета. И все же Артем был благодарен судьбе за эту встречу и за то, что можно поговорить хотя бы с одним нормальным человеком.
   – А кто тут самый главный, который всех программирует? – поинтересовался Артем.
   – Тебе нужен Основатель Мира? Он в Центре Управления, – бродяга махнул рукой в сторону самого высокого небоскреба и добавил: – Только тебя туда не пустят.
   – Это мы еще посмотрим, – самонадеянно заявил Артем, вспомнив про свою магическую карточку.
   – А тут и смотреть нечего. Спорим, ты к Центру Управления близко не подойдешь? Если я выиграю, с тебя бутылка горячительного, – хитро прищурился бродяга.
   – У меня ни копейки.
   – Чего, чего?
   – Денег нет, чтобы заплатить, – пояснил Артем.
   – Ха! Ну ты и шутник! Кому вообще нужен этот антиквариат? Есть, конечно, чудаки, которые их собирают. Только в приличном месте тебе на них не продадут ни шиша. Теперь в ходу кредитные карточки. Кредитка у тебя есть?
   – Эта? – спросил Артем, вынимая заветную пластиковую карточку.
   – Ну да, а еще придуривался, – бродяга шутливо погрозил пальцем. – Боишься проспорить? Жмотничаешь? Только учти, без моей помощи тебе все равно не обойтись. Ну что, спорим?
   – Идет, – согласился Артем.
   Экстравагантная парочка направилась по улице. Они были так непохожи на остальных прохожих, что Артем думал, все будут таращиться на них. Однако людской поток безразлично обтекал их и струился дальше, поглощенный в свои запрограммированные мысли. Никому не было до них дела.
   – Тебя как зовут? – спросил Артем.
   – По, – ответил бомж.
   Артем вспомнил про знаменитого американского писателя Эдгара По, который первым придумал ужастики, и поинтересовался:
   – Это имя или фамилия?
   – А кто его знает? – пожал плечами бродяга. – По и все тут. Сколько помню, меня всегда звали так и не иначе.
   – А у тебя нет в родне писателей?
   – Опять вынюхиваешь? Какие еще родственники? Сказано тебе, я сам по себе! – разозлился По, и Артем благоразумно решил больше не приставать к нему с вопросами.
   Скоро они вышли на площадь, где стоял гигантский небоскреб, целиком сделанный из зеркального стекла. Устремившейся в небо стелой он высился над остальными строениями, заявляя о своем главенстве.
   Покосившись на бродягу, Артем бодро направился к зданию, но, не доходя несколько шагов, остановился перед невидимой преградой, которая не пускала его дальше.
   – Что это? – отступил Артем.
   – Поле. Пока его не отключат, к входу не пройти. Так что, приятель, за тобой горючее.
   – Согласен. А когда отключают поле? – спросил Артем.
   – Ты задаешь слишком много вопросов. Информация стоит денег, а ты еще не расплатился по счету, – усмехнулся По.
   – Ладно. Где взять бутылку? – вздохнул Артем.
   – Этот вопрос мне нравится, и я отвечу на него. По правде говоря, сейчас нелегко найти стоящее пойло, но я знаю одно местечко.

Глава 5

   Под ногами вкрадчиво шелестели рваные полиэтиленовые пакеты, оберточная бумага и хрустели осколки битого стекла. Даже не верилось, что рядом, на параллельной улице, ходят толпы людей. Артем следовал за странным проводником, все больше сомневаясь в правильности своего поступка. Место смахивало на декорацию к фильму ужасов.
   Артем все острее чувствовал опасность. Ни пустынный двор, ни неожиданный провожатый не вызывали доверия. Здесь ничего не стоило пристукнуть человека, и никто даже следов не найдет. При этой мысли Артем невольно поежился, но тут же напомнил себе, что это всего лишь игра. Если он хотел узнать ее правила, то следовало идти до конца. Недаром из всех прохожих на улице с ним заговорил только этот опустившийся бродяга.
   Пробравшись между мусорными баками, По указал Артему на узкую лестницу, ведущую в подвал. Дюжина ступеней упиралась в обшарпанную дверь. В потемках Артем поскользнулся и чуть не упал, но вовремя ухватился за перила и удержался.
   – Ну и свинарник, – проворчал он.
   – Зато ищейки сюда носа не кажут, – заверил его По.
   Нельзя сказать, чтобы эти слова внушали оптимизм, но отступать было поздно. Бродяга дробно постучал, подавая условный сигнал. Дверь отворилась. Из сизого дыма возник гориллоподобный охранник. Скрестив на груди волосатые ручищи, он оглядел пришедших:
   – Это ты, Ум? А я думаю, кто это притащился.
   – Меня зовут По? – сказал бомж, гордо вскинув подбородок, но охранник схватил его за грудки, как пушинку, поднял в воздух и, припечатав к стенке, спросил:
   – Как тебя зовут? Я что-то не расслышал.
   – Ум, – покорно пискнул бродяга.
   – То-то, – загоготал горилла, довольный своей шуткой. Водворив беднягу на землю, он беззлобно продолжил: – С твоего прошлого посещения правила тут не изменились. В кредит не наливают, так что проваливай.
   – Убери свои лапы. Меня угощает приятель, – сказал По, кивнув на Артема.
   Громила вперился в Артема взглядом. Красноватые неоновые сполохи, озарявшие его свирепую рожу, не делали охранника привлекательнее, а доносившиеся из бара истошные, пронзительные звуки музыки лишь усиливали чувство тревоги. Местечко явно не подходило для послушных мальчиков. Прежде Артем видел подобные заведения только в кино и не предполагал, что сам очутится в одном из них. Он мысленно поблагодарил брюнетку из Центра Обеспечения за то, что заставила его вооружиться. Пистолет-излучатель, спрятанный в кобуре под курткой, как-то сразу перестал мешать и придал уверенности. Наконец охранник отступил в сторону, пропуская пришедших в бар, и угрожающе прорычал:
   – Проходите. Но если вы вздумали надуть меня и вам нечем платить, то пеняйте на себя.
   Внутри бар походил на пещеру. В воздухе плавали сизые клубы дыма, и от этого низкие нависающие своды помещения, казалось, дышали, то скрываясь в тумане, то нехотя выползая из него. С потолка свешивался светильник в виде шара, похожего на шлем водолаза. Он медленно вращался, точно плыл в дымных волнах, и в дырках-иллюминаторах тревожно вспыхивали красные и синие лучи. Они отражались в бутылках за стойкой бара, и те как будто подмигивали.
   Завсегдатаи заведения не походили на публику, заполнявшую улицы и проспекты, но между собой их тоже роднило сходство. Большинство были одеты в кожаные брюки и жилеты с множеством заклепок. «Похожи на байкеров», – определил Артем, исподтишка разглядывая собравшихся. Стойкий запах бензина, витавший в воздухе, подтверждал его догадку.
   По подтрусил к бару. Заметив новых посетителей, стоящий за стойкой толстяк оживился:
   – Эй, Ум, кого это ты приволок?
   – Меня зовут По, – поправил его бродяга и с видом хозяина скомандовал: – Подай-ка бутылку лучшего горючего из старых погребов.
   – Чем будешь платить? – поинтересовался бармен.
   – Расплатится мой приятель, – По кивнул в сторону Артема.
   Толстяк смерил парня недоверчивым взглядом и, обращаясь к По, сказал:
   – Где ты откопал этого пай-мальчика? Он наверняка из Сети.
   – Не дрейфь, он не из таковских. Сейчас он тебе покажет такой фокус, что, ручаюсь, ты от удивления стакан сожрешь, – заверил его По и обратился к Артему: – Эй, покажи-ка ему кредитку.
   Чем дольше Артем находился в баре, тем меньше ему нравилась здешняя обстановка. Показывать пластиковую карту в подобном месте было рискованно. Может, повернуться и уйти, пока не поздно? Но это значило бы не использовать всех возможностей игры. Не случайно же он оказался в этом баре. В любом случае других вариантов у него не предвиделось. По улице бродили сплошные зомби, от которых ничего не добьешься.
   – Эй, приятель, не спи – замерзнешь. Или ты забыл, что кое-что мне должен? – потеребил его По, и Артем решился.
   Он вытащил пластиковую карточку и протянул ее бармену. Тот схватил ее похожими на сосиски пальцами и громко присвистнул.
   – Видал? Что я говорил! – По гордо выпятил грудь, будто сам являлся счастливым обладателем кредитки.
   – Золотая карта? – изумился бармен. – Ты что, ограбил банк? Я должен проверить, не фальшивка ли это.
   Он сунул карточку в карман жилета и собрался покинуть стойку. Артем с запозданием понял, что поступил опрометчиво, отдав свою кредитку. Внутренний голос подсказывал, что если позволить бармену уйти, то с кредиткой придется распрощаться навсегда.
   – Верните мою карту, – сказал Артем.
   – Какую карту? – невинно заморгал толстяк и обратился к спутнику Артема: – Ум, ты видел какую-нибудь карту?
   – Меня зовут По, сколько раз говорить! Не наглей, Сэм. Я первый его нашел. Он моя дойная корова. Отдай ему карту и гони пару бутылок, – возмутился бродяга.
   – Слушай, Ум, я выдам тебе бутылку, но только по доброте душевной, и чтобы тут больше твоего духа не было, – сказал бармен, вытаскивая из-под стойки бутыль.
   – Одну жалкую бутылку? Ты смеешься! – воскликнул По, не обращая внимания на ненавистную ему кличку.
   – Договорились. Две.
   – Десять. Не меньше десяти, – заявил По, для наглядности растопырив пальцы обеих рук.
   Артем смотрел, как эти двое торгуются за его счет, и в нем закипало возмущение. Лихо же они решили меж собой судьбу его кредитки, будто его мнение не имело никакого значения. Он понял, что по доброй воле эти мошенники карту не вернут. Что ж, придется преподнести им сюрприз.
   Артем прикрыл глаза и сконцентрировался на знаниях, полученных в базе данных. Через мгновение он издал воинственный клич и, сделав в воздухе сальто, вскочил на стойку. Бармен не успел опомниться, как Артем двинул его ногой в челюсть. Толстяк глухо крякнул и мешком рухнул за прилавок.
   Публика в баре оживилась, одобрительно приветствуя начало многообещающего зрелища. Артем соскочил со стойки и бросился к распростертой туше, чтобы вернуть свою кредитку, но в это время в дверь вбежал звероподобный охранник. Громила, набычившись, пошел на возмутителей спокойствия. По взвизгнул и, насколько это было возможно, вжался в стену, пытаясь слиться с ней, как жучок при виде птицы прикидывается листом или сучком, на котором сидит.
   Артем остался с верзилой один на один. Отступать было некуда. Сидевшие за столами подтянулись к прилавку и образовали круг, в котором должна была произойти схватка. Рядом с гигантом Артем будто съежился и казался совсем щупленьким. Вышибала с грациозностью бульдозера неумолимо надвигался на него.
   Когда казалось, что исход схватки уже предрешен, зажатый в угол каратист издал устрашающий вопль, подпрыгнул и припечатал громилу ногой в живот. Воздух с шумом вырвался у верзилы из легких, и он согнулся пополам. Артем с быстротой молнии подскочил к нему и с двух сторон стукнул по бычьей шее ребрами ладоней.
   Охранник рухнул на колени и ошарашенно замотал головой. Немного придя в себя, он взревел, как взбешенный зверь, и собирался вскочить, но тут его взгляд остекленел и уставился в одну точку. Очевидно, зрелище не доставило ему удовольствия. Глаза у громилы округлились, как дуло направленного на него электромагнитного излучателя.
   На несколько секунд воцарилась тишина, а потом из-за стойки раздался голос бармена:
   – Я должен был сразу догадаться, что ты не прост, парень. Возьми свою кредитку, – предложил толстяк и с восхищением добавил: – Надо сказать, ты дерешься, как чумовой!
   – Я же говорил, что он не из Сети. Свой парень, – тотчас материализовался По и как ни в чем не бывало по-приятельски похлопал Артема по плечу.
   Между тем охранник успел подняться на ноги и, стараясь скрыть свое смущение, заорал на ротозеев:
   – Чего вылупились? Гребите отсюда за свои столы. Нашли развлечение.
   Посетители бара послушно разошлись по местам, как будто никакой потасовки вовсе не было.
   – Ну что, приятель, здорово мы отстояли нашу кредитку? – подмигнул Артему По.
   – Мы? Отстояли? Уж не ты ли хотел только что продать меня за пару бутылок? – возмущенно напомнил бродяге Артем.
   – Я?! Да как ты можешь такое говорить?! Я бы ни за что не сделал этого. Продать друга за две бутылки!! – презрительно скривился бомж и решительно заявил: – Как минимум за десять. И ни бутылкой меньше.
   Глядя на искреннюю физиономию По, Артем даже не мог на него сердиться.
   По взял бутылку, смачно хлебнул из горлышка, вытер рот тыльной стороной ладони и сказал:
   – А теперь я готов ответить на другие вопросы.
   – Как отключить защитное поле вокруг Центра Управления? – спросил Артем.
   – Ты что, шпион? – громко произнес По.
   В это время музыка на минуту стихла, и его слова прозвучали на весь бар. Артем с опаской огляделся, но никто не обращал на них внимания. Завсегдатаи продолжали потягивать выпивку, а бармен за стойкой протирать и без того сверкающие стаканы.
   – Испугался? Это шутка такая, – улыбнулся По, обнажив щербатый рот.
   – Может, поговорим на улице? – предложил Артем.
   – Ха! Вот чудак! Ты что, спятил? – воскликнул По и, стукнув себя по ляжкам, хрипло расхохотался.
   – Разве я сказал что-то смешное? – разозлился Артем.
   Смех внезапно оборвался, и бродяга доверительно произнес:
   – На твоем месте я бы не спешил отсюда уходить. Ты думаешь, на улице будешь в безопасности? Как бы не так! Там все опутано Сетью, каждый друг за другом шпионит.
   – А здесь?
   – Тут совсем другое дело. Сейчас осталось не так много мест, которые сохранили свою свободу.
   – Значит, в баре нет никого из Сети? – осторожно поинтересовался Артем, нарочно избегая слова «робот».
   – Попробовали бы они сюда сунуться! Послушай моего совета и не рыпайся. Положись на старика По. Лучшего друга и помощника тебе не сыскать, – усмехнулся бродяга.
   – И почем сегодня твоя дружба? – язвительно спросил Артем, вспомнив, как новый союзник чуть не продал его за десяток бутылок. Однако По, ничуть не смутившись, сказал:
   – Я бескорыстен, как рождественский гусь. Я борюсь за идею. Ты ведь не желаешь стать одним из Сети? Но если тебе захочется меня отблагодарить, я не стану обижать тебя отказом. Надеюсь, ты не являешься неблагодарной свиньей и не станешь экономить на своем верном помощнике.
   Слушая эту тираду, Артем невольно улыбнулся. На По решительно невозможно было злиться, хотя с ним нужно было держать ухо востро. В любом случае встреча с человеком в виртуальном мире была везением.
   – Ты поможешь мне проникнуть в Центр Управления? – Артем снова вернулся к волнующему его вопросу.
   – Дался тебе этот центр. Чего тебя туда тянет?
   – Мне нужно встретиться с Основателем Мира. У меня к нему есть вопрос.
   – Тогда это не по адресу. Основатель Мира – не справочное бюро. Я знаю, у кого можно получить любую информацию, но… – бродяга замолк.
   – Что «но»? – насторожился Артем.
   – Но стоит ли это делать? Знаешь пословицу? Будешь много знать, ну и так далее… – По неопределенно покрутил рукой.
   – В смысле скоро состаришься? – закончил Артем.
   – Нет, у нас говорят иначе: будешь много знать, не успеешь состариться, – мрачно заметил По.
   – Звучит обнадеживающе, – усмехнулся Артем.
   Теперь, когда в его арсенале было каратэ и пистолет, он чувствовал себя более уверенно. Уж если удалось справиться с громилой-охранником, то, возможно, новое испытание пройдет легче.
   – Думаю, я сумею постоять за себя, – сказал он, как заправский супермен, но По покачал головой:
   – Не перед Эпи.
   – Кто это? – спросил Артем.
   – Медиум. Она умеет предвидеть многое. Если пользоваться ее предсказаниями, то можно даже изменить ход судьбы. Только это мало кому удается.
   Артем почувствовал привычное возбуждение охотника, напавшего на след. Он был уверен, что оказался на верном пути. Эпи подскажет ему, как повернуть вспять ход судьбы и снова стать обычным человеком.
   – Я должен с ней встретиться, – решительно заявил он.
   Бродяга вздохнул, задумчиво почесал затылок, а потом сказал:
   – Ящик горючего, и я подскажу тебе, где ее искать.
   – А как же твое бескорыстие? – поддел его Артем.
   – Это не плата, а утешение, когда ты не вернешься назад, – с оттенком скорби в голосе сказал бродяга.
   – Она что – монстр? – с напускной бравадой спросил Артем.
   Уверенности у него поубавилось. Прежде чем соваться к таинственной предсказательнице, стоило вызнать о ней побольше. Однако По лишь пожал плечами:
   – А леший ее знает? Те, кто от нее возвращаются, могут рассказать не больше тыквы. Говорят, она дорого берет за свои услуги. Если с ней не расплатиться, то взамен она высасывает из мозга всю информацию, подчистую. После беднягу приходится всему учить заново. Это вроде как переформатировать винчестер, – пояснил он.
   Артем заколебался. С одной стороны, он не мог вести игру вслепую, не зная, кто его враг и в чем состоит его миссия. Но с другой – не рискует ли он потерять человеческий разум? Что если его «переформатируют», как компьютер? Артем уже готов был отказаться от своей затеи, но вовремя вспомнил, как в Центре Обеспечения сказали, что он пользуется неограниченным кредитом. Решение пришло мгновенно: если потребуется, он отдаст золотую пластиковую карту
   – Веди меня к Эпи, – скомандовал он.

Глава 6

   Уже около часа Вика с Денисом сидели в гостиной, поминутно прислушиваясь к тому, что происходило в комнате Артема. Впрочем, слушать было нечего. За закрытой дверью стояла мертвая тишина. Несмотря на то что ребята думали об одном и том же, разговор не клеился. В безмолвии квартиры мерно тикал будильник, как часовая бомба, словно механизм был уже запущен и ничего нельзя изменить.
   Ожидание тянулось бесконечно. Казалось, время замедлило свой бег. Чтобы отвлечься, Вика приготовила чай и бутерброды. Перекусив на кухне, они опять вернулись в гостиную. Наступали ранние зимние сумерки, но ребята не включали свет, как будто это могло нарушить таинственный ритуал ожидания. Наконец Денис не выдержал:
   – Может, посмотрим, что с Артемом?
   У Вики на языке уже давно вертелась эта мысль, но она не решалась высказать ее вслух. Ей хотелось доказать, что у нее тоже есть выдержка.
   Подойдя к двери, ведущей в комнату Артема, Денис приник к ней ухом, стараясь уловить хоть какие-то звуки. Тишина. Вика взялась за дверную ручку, но Денис отстранил ее:
   – Давай сначала я посмотрю. Мало ли что там такое. Может, комнаты вообще нет, а за дверью – бездна.
   – Тоже мне, сеанс Дэвида Копперфилда. Комната просто так не исчезнет, – насмешливо произнесла Вика.
   – Зря смеешься. Там может быть все, что угодно. К примеру, пустыня или джунгли. Это же виртуальность, – многозначительно протянул Денис.
   – Виртуальность или нет, а законов физики никто не отменял, – возразила Вика.
   – Сейчас сама убедишься, – пообещал Денис и осторожно потянул за дверную ручку.
   Дверь с легкостью приоткрылась. Он просунул голову и заглянул внутрь. В комнате все было как обычно. Артем, поглощенный игрой, сидел перед монитором спиной к двери. Денис почувствовал легкую досаду.
   – Ну ты даешь! Мы там с ума сходим, волнуемся, а ты тут спокойненько поигрываешь. Мог бы и нас позвать, – укорил он Артема, но тот даже не обернулся.
   У Вики отлегло от сердца. Значит, мальчишки разыграли ее и все рассказы об экспериментах над людьми и о грозившей Артему опасности – простой треп. В другой раз она бы обиделась, но после пережитого волнения испытала такое облегчение, что у нее даже не осталось сил злиться на их розыгрыш.
   – И где же ваша хваленая виртуальность? – усмехнулась она, глядя на экран.
   Денис и сам был разочарован. Он чувствовал себя обманутым. Он ожидал чего угодно, но не того, что увидел. Игра оказалась самой что ни на есть заурядной. На экране была картинка бара. Какие-то человечки сидели за столиками, потягивая напитки. Толстяк за стойкой протирал стаканы.
   – Графика так себе. Бывает и получше, – презрительно фыркнул Денис. – В чем тут фишка?
   Артем не отреагировал на вопрос. Он по-прежнему, не отрываясь, смотрел на экран, где какой-то мужик потертого вида что-то беззвучно говорил, шевеля губами.
   – Эй, а как врубить звук? – поинтересовался Денис.
   Он мог бы с таким же успехом говорить с портретом Ван Дамма на стене. Артем не обращал на него ни малейшего внимания.
   – Чего ты, в конце концов? Нам же тоже хочется послушать, – обиделся Денис, но Вика схватила его за рукав. Глаза у нее округлились от страха, и она испуганно прошептала:
   – Он тебя не слышит.
   Только теперь Денис оторвал взгляд от монитора и посмотрел на Артема. В полумраке комнаты его лицо, как безжизненная маска, белело в бледном свете экрана. Глаза будто остекленели. Зрачки сузились и превратились в почти невидимые точки. Артем сидел перед компьютером и в то же время витал в неведомых мирах. Денис помахал рукой у него перед носом. Артем не пошевелился.
   – Что с ним? – спросила Вика.
   – Наверное, находится в другом измерении, – предположил Денис.
   – Мне страшно, – Вика поежилась.
   Откровенно говоря, Денису тоже было не по себе. На экране бродили какие-то фигурки. Можно было подумать, что Артем смотрит демонстрацию игры, если бы не его пустой, отсутствующий взгляд.
   – Что будем делать? – забеспокоилась Вика.
   – Ждать.
   – Он уже часа полтора так сидит. Скоро родители придут. Что мы им скажем?
   – Ничего. Он должен очнуться. Он ведь и раньше играл, и все было нормально.
   – Если бы все было нормально, над ним не проводили бы эксперимент, – возразила Вика.
   – А по-моему, глупо отказываться от способностей, которые на тебя свалились, – вырвалось у Дениса.
   – Но ведь он как подопытная обезьяна! Ты бы хотел оказаться на его месте? – с вызовом спросила девочка.
   «Еще бы! Я бы много отдал за то, чтобы обрести такие способности», – подумал Денис, но промолчал. Что толку объяснять Вике, если она не понимает, что ради гениальности можно кое-чем поступиться. Вместо того чтобы возмущаться, Артем мог бы направить свои усилия на науку, совершить разные открытия. Да что там говорить! Мало ли для чего можно использовать такой дар. Ну почему талант дается тем, кто этого не ценит?
   Вика по-своему истолковала его молчание.
   – Вот видишь, легко говорить, когда это случилось не с тобой. Мне кажется, его все-таки надо разбудить.
   Она потеребила Артема за плечо и окликнула – без результата.
   – Зря стараешься. Он же не спит. Думаю, он очнется, только если прервать игру, – предположил Денис.
   – А как?
   – Ну не знаю. Может, компьютер выключить?
   В это время на экране появился выход, ведущий из бара в подсобные помещения. Ребята прервали разговор и вместе с игроком мысленно проследовали по длинному коридору в дальний угол, к неприметной дверце.
   – Как найти Эпи? Это далеко? – спросил Артем.
   – Расстояние не имеет значения. В эносферу можно попасть откуда угодно, – пожал плечами По.
   – Что такое эносфера?
   – Видишь вон ту дверцу в конце коридора? Открой и сам узнаешь, – бродяга загадочно подмигнул.
   Не подозревая подвоха, Артем направился, куда указал По, но остановился на полпути. На двери висела красноречивая табличка с черепом и костями. Ниже было написано: «Осторожно! Высокое напряжение!»
   – Это что – очередная шутка? – сердито спросил Артем семенившего за ним По.
   – Какие уж тут шутки! Я предупреждал тебя, что к Эпи решится идти не каждый, – напомнил бродяга. – Энергетическая сфера находится за электрическим щитом, так что умение размахивать кулаками тебе вряд ли поможет.
   Артем отступил. Встреча с Эпи уже не казалась такой желанной. Она могла оказаться ловушкой. Соваться под высокое напряжение было равносильно самоубийству.
   – А что еще я могу сделать? – поинтересовался он.
   – Вернуться на улицу, но я думал, что ты хочешь попасть на другой уровень, – безразлично передернул плечами По.
   Артем с сомнением посмотрел на дверцу и невесело усмехнулся:
   – Я этот прикол знаю. Я открою дверь, а меня шарахнет током, и конец игре?
   – А ты считал, что переход на более высокий уровень – простая забава? – Артем уловил в голосе бомжа насмешку.
   – Почему я должен тебе верить, что это путь на другой уровень?
   – Потому что больше тебе верить некому, – резонно заметил По. – Нравится тебе это или нет, но я единственный, кто тебе может здесь помочь. Это стоит отметить. Эй, Сэм, принеси-ка еще бутылку!
   Он сделал знак бармену, при этом его потертое пальто распахнулось и под замызганным шарфом что-то блеснуло.
   «Не может быть. Мне померещилось», – подумал Артем и, ткнув бродягу в грудь, спросил:
   – Что у тебя там?
   – А разве я тебе не показывал? Занятная вещица, – улыбнулся во весь щербатый рот По и достал из-под пальто позолоченный медальон, сделанный в виде сцепленных знаков: F1.
   – Кажется, я уже видел эту штуку. Ты не случайно оказался на моем пути. F1 – значит справка, помощь, – с волнением проговорил Артем.
   – Верно. Я знал, что мы поладим. Всегда к твоим услугам, – По по-дружески похлопал Артема по плечу.
   – А почему ты не помог мне попасть в Центр Управления? – с укоризной спросил Артем.
   – Еще ни одного уровня не прошел, а уже Центр Управления ему подавай. Надо же соображать, о чем можно просить, а о чем нет.
   – А как насчет того, чтобы преодолеть электрический щит? – поинтересовался Артем.
   – Включи мозги. С такой простенькой задачей справится и младенец. Надо только видеть очевидное.
   – Допустим, я тупой.
   – Тогда поясняю. В электрической цепи есть выключатель. Но учти, он вырубает цепь только на пару секунд, а потом срабатывает автоматика и система вновь включается.
   Это было в самом деле до смешного просто.
   – По, ты гений! – радостно воскликнул Артем.
   Минуту назад он был на грани отчаяния, и вот ему опять улыбалась удача. Все складывалось не так уж скверно. Во-первых, в виртуальном мире он встретился с людьми. А во-вторых, у него появился помощник.
   – Кто тут гений, станет ясно, если ты сумеешь успешно выйти из этой переделки, – загадочно произнес По.
   Впрочем, у Артема не было времени анализировать его слова. Перед ним стояла задача поважнее. Он решительно подошел к дверце и открыл ее. Раздался сигнал тревоги, и над дверцей загорелась красная лампа с надписью «Опасно для жизни!»

   «Опасно для жизни!» – тревожно пульсировало во весь экран.
   – Смотри, он в опасности! – воскликнула Вика.
   – Вижу. Но что мы можем сделать? – растерялся Денис.
   – Выключай компьютер, быстро, – скомандовала Вика.
   Денис нажал на кнопку выключателя.

   Артем рванул рубильник. На мгновение ему показалось, что мир вокруг рушится. Земля содрогнулась. Стены корежились и деформировались, как будто были сделаны из картона. Артем рванулся. Он хотел вздохнуть, но воздуха не было.
   «Это ловушка. По солгал», – пронеслось у него в голове. Все окутала чернота, и он потерял сознание.

   – Ой, он не дышит! – едва не плача, пролепетала Вика.
   Денис приник ухом к груди Артема. Сердце не билось.
   «Нет, только не это. Только бы он очнулся», – взмолился Денис, и, словно в ответ на его мольбу, он услышал слабое «тук». Долгая пауза, и опять слабый звук сердцебиения.
   – Сердце бьется, но очень медленно.
   – Надо вызвать «скорую», – сообразила Вика. Зачем только она послушала мальчишек и позволила Артему ввязаться в эту игру? Что теперь будет? Что они скажут родителям?
   

комментариев нет  

Отпишись
Ваш лимит — 2000 букв

Включите отображение картинок в браузере  →