Интеллектуальные развлечения. Интересные иллюзии, логические игры и загадки.

Добро пожаловать В МИР ЗАГАДОК, ОПТИЧЕСКИХ
ИЛЛЮЗИЙ И ИНТЕЛЛЕКТУАЛЬНЫХ РАЗВЛЕЧЕНИЙ
Стоит ли доверять всему, что вы видите? Можно ли увидеть то, что никто не видел? Правда ли, что неподвижные предметы могут двигаться? Почему взрослые и дети видят один и тот же предмет по разному? На этом сайте вы найдете ответы на эти и многие другие вопросы.

Log-in.ru© - мир необычных и интеллектуальных развлечений. Интересные оптические иллюзии, обманы зрения, логические флеш-игры.

Привет! Хочешь стать одним из нас? Определись…    
Если ты уже один из нас, то вход тут.

 

 

Амнезия?   Я новичок 
Это факт...

Интересно

Zinzulation — сущ., звук мотопилы.

Еще   [X]

 0 

Противостояние (Рин Ай)

Можно ли два раза войти в одну и ту же реку? Нужно ли помогать тем, кто тебя об этом не просит? Как остаться в хороших отношениях с подругой, если она выходит замуж за твоего возлюбленного, потерявшего память? На эти и другие вопросы Анжелика получит ответы, лишь вернувшись в Королевство Ночи. Она вновь погрузится в водоворот интригующих и опасных событий. Попутно девушка узнает о существовании некой тайны, связанной с ее рождением. Но чтобы докопаться до истины придется вступить в контакт с Высшими Силами…

Год издания: 2013

Цена: 69.9 руб.



С книгой «Противостояние» также читают:

Предпросмотр книги «Противостояние»

Противостояние

   Можно ли два раза войти в одну и ту же реку? Нужно ли помогать тем, кто тебя об этом не просит? Как остаться в хороших отношениях с подругой, если она выходит замуж за твоего возлюбленного, потерявшего память? На эти и другие вопросы Анжелика получит ответы, лишь вернувшись в Королевство Ночи. Она вновь погрузится в водоворот интригующих и опасных событий. Попутно девушка узнает о существовании некой тайны, связанной с ее рождением. Но чтобы докопаться до истины придется вступить в контакт с Высшими Силами…


Ай Рин Противостояние

Часть 1

Заговор

   – Я, это… – замялась девушка, – еще ничего не надумала!
   – Вот и получается, что верна пословица: «Дурень думкой богатеет!» – усмехнулась колдунья. – Но ты не обижайся, я это не со зла сказала. Я сама много думала о тебе, об Эдуарде, о Свейне и его невесте, о князе вампиров. Я помню, что вернуть души королю гоблинов и Принцу Ночи ты смогла, только поцеловав их обоих. И я видела, как на тебя смотрит Артур – князь вампиров. Не знаю, девочка, как тебе это удается, но похоже, что ты на самом деле любишь одновременно нескольких мужчин, и они отвечают тебе взаимностью. Однако я уже неоднократно просила тебя определиться с выбором. Ты медлила, и что же из этого вышло? Свейн вовсю готовится к свадьбе, уже назначена дата церемонии бракосочетания. Он попросил Эдуарда стать его свидетелем, но принц отказался, сославшись на неотложные государственные дела. Хотя всем ясно, что причина вовсе не в этом, а в Веронике – бывшей возлюбленной принца. Время идет, никто ничего не предпринимает, а ты сидишь и думаешь!
   – Но что я могу сделать?! – в отчаянии воскликнула Лика.
   – Ты любишь Эдуарда? – в упор глядя на девушку, спросила колдунья.
   – Да, – тихо произнесла Анжелика. – Но в последнее время мне стало казаться, что я люблю его скорее как брата, а не как мужчину своей мечты.
   – Уже легче, – заметила Марго. – Осталось определиться со Свейном и Артуром.
   – Тут сложнее, – честно призналась девушка. – Оба мне очень дороги, обоих я не променяла бы ни на кого другого. Но они оба разные! И я с каждым из них разная! Со Свейном я постоянно чувствую себя как на вулкане. Мы часто ссоримся, и я не знаю, что от него ожидать в следующий момент. Но меня тянет к нему, как магнитом. И по его глазам я вижу, что он любит меня. Вернее, любил… А с Артуром… Здесь все по-другому! С ним я ощущаю себя очень уверенной, как за каменной стеной. Я знаю, как он поступит в том или ином случае. И еще…
   Тут девушка запнулась и покраснела, но потом все-таки договорила:
   – …он сильно притягивает меня… как мужчина!
   – Интересно, – задумчиво произнесла колдунья.
   Она несколько минут молча смотрела в потолок, а затем сказала:
   – Возможно, в будущем я смогу помочь тебе в решении этого вопроса. Но сейчас самое важное для нас всех – это расстроить свадьбу короля гоблинов!
   – Почему? – удивилась Анжелика.
   – Да потому, что эта женитьба невыгодна всем нам! Тебе, мне, Эдуарду, да и самому Свейну тоже!
   – Ну ладно, мне и Эдуарду, а при чем здесь вы и молодой король?
   – Мы с Вероникой не сходимся характерами, и вряд ли сможем долго терпеть друг друга под одной крышей. Принцесса заметила, что я могу оказывать большое влияние на отца Свейна, и это ей пришлось не по нраву. Уже несколько раз она намекала, чтобы я «не совала нос» в их «семейные дела»! Каково, а?!
   Марго даже фыркнула от возмущения. Затем продолжила:
   – А король гоблинов просто не помнит того, что жениться-то он решил назло тебе!
   Лика улыбнулась и сказала:
   – Ну а я-то чем могу помочь? Ведь вы же сами только что сказали, что Свейн даже не помнит меня.
   – Вот! – многозначительно подняла вверх указательный палец колдунья. – Именно! Он не помнит тебя. Отсюда и исходит решение сей задачи! Нужно, чтобы к королю гоблинов вернулась память!
   – Да, но я не врач!
   – Я тоже не врач, но, как я предполагаю, Свейн потерял память в результате сильного эмоционального шока либо в результате травмы головы, когда он сражался с монстрами в потустороннем мире. А клин, как известно, вышибают клином. То есть королю гоблинов нужен еще один сильный стресс.
   – А может, еще одна травма головы? – съехидничала Анжелика.
   – Нет, ограничимся пока стрессом! – отрезала Марго. – Мальчик нужен мне живым и здоровым. Как ты помнишь, мы еще не совершили обряд по возвращению гоблинов на их исконные земли.
   – Да помню, помню… – махнула рукой девушка. – Только вдруг ваш метод не сработает, что тогда?
   – Тогда у меня есть еще одно решение данной проблемы, а именно – вернуть Веронику Эдуарду!
   – М-да… Пожалуй, это будет еще сложнее, чем восстановить Свейну память.
   – Но попробовать все же стоит! Ну как? Ты со мной в одной лодке?
   Лика задумалась на несколько секунд. Она вспомнила светлые веселые глаза короля гоблинов и решительно произнесла:
   – Да!
   – Браво! – сказала колдунья. – Ты никогда не пасуешь перед трудностями!
   – Но что от меня требуется, Марго?
   – Сущий пустяк! Поедешь во дворец к Свейну, поживешь у него и поможешь ему и Веронике подготовиться к свадьбе.
   От удивления девушка даже не нашлась, что сказать.
   Увидев ее выражение лица, колдунья тихонько рассмеялась.
   – Да успокойся ты! – произнесла она сквозь смех. – Свейн совершенно тебя не помнит и думает, что ты – девушка Эдуарда. А Вероника считает тебя своей подругой. Так что все – честь по чести! Я поговорю с отцом короля гоблинов, и тебе выделят роскошные апартаменты. А там дело останется только за тобой! Действуй, как говорится!
   – Но как-то это нехорошо – отбивать жениха, тем более у подруги, – замялась Анжелика.
   – А ты посмотри на все под другим углом зрения… Ведь Свейн не любит принцессу! Он делает все это назло тебе. К тому же, может быть, и Вероника выходит замуж назло принцу Эдуарду?
   – Как-то я не подумала об этом, – пробормотала девушка.
   – Так подумай и ответь мне, когда ты сможешь отправиться в Королевство Ночи? Только учти, что свадьба короля и принцессы уже скоро, через две недели. Чем больше ты проведешь времени здесь, тем меньше у тебя его останется на осуществление нашего плана.
   – Вероятнее всего, я смогу быть у вас уже завтра, – произнесла Лика. – В университете у меня все спокойно. Остается только договориться с родителями, что несколько дней я поживу у подруги-Светы, а ее предупредить, чтобы она меня не выдала, если что!
   – Ты можешь этого не делать! Просто я опять немного приторможу время, и тебя никто не хватится до твоего возвращения.
   – Отлично!
   – Тогда прямо сейчас я отправлюсь к отцу Свейна и обговорю с ним твой приезд. Скажу, что ты поможешь Веронике освоиться с новой для нее ролью невесты короля гоблинов, поскольку хорошо знаешь и принцессу, и Свейна. А потом я буду ждать тебя у себя в пещере завтра вечером.
   Колдунья встала, но Анжелика неожиданно попросила ее еще ненадолго задержаться.
   – Марго, – проговорила девушка, – незадолго до вашего прихода мне приснился странный сон. Может, вы объясните, что он означает?
   И Лика рассказала колдунье о белом голубе и черном вороне.
   – Н-да… – задумчиво произнесла Марго. – Весьма символично! Возможно, ты и есть та, о которой я подумала…
   Тут колдунья внезапно замолчала.
   – Какая-такая «та»? – переспросила Анжелика.
   – Всему свое время! – улыбнулась Марго.
   Она подошла к зеркалу, стоящему в комнате.
   – Не забудь, жду тебя завтра, – еще раз напомнила колдунья девушке.
   Затем она провела рукой по поверхности стекла, и та затуманилась. Женщина шагнула вперед и… исчезла!
   – Надо же, как просто! – восхитилась Лика. – Не надо никаких стилетов. Раз – и ты уже в другом месте. Здорово!
   После этого девушка вернулась в постель, но еще долго лежала с открытыми глазами, глядя в потолок. Лишь под утро она заснула.
   Весь следующий день Лика настраивалась на предстоящее путешествие. Она представляла разные варианты своей встречи со Свейном и Вероникой и думала о том, как поведет себя в той или иной ситуации. Вечером девушка поужинала и, пожелав родителям спокойной ночи, «отправилась спать». Она дождалась, пока мама и папа ушли к себе в комнату, затем тихонько встала и оделась. Стараясь не шуметь, Анжелика достала из стола стилет, вставила его между зеркальным стеклом и деревянной основой, а когда поверхность стекла затуманилась, девушка решительно шагнула вперед…
   Она увидела себя стоящей на призеркальной тумбочке в жилище Марго. Лика вынула стилет и спрыгнула на пол. Самой колдуньи в зале не было. Анжелика прошла и села в кресло. Она ждала еще не менее часа, прежде чем в коридоре раздались шаги хозяйки пещеры. Марго вошла в залу и радостно произнесла:
   – Анжелика, как я рада, что ты здесь!
   – Добрый вечер!
   – Добрый! А я как раз только что вернулась из города гоблинов. Я разговаривала с отцом Свейна и Вероникой о тебе и, как ни странно, на этот раз принцесса не стала мне перечить, а, наоборот, с воодушевлением приняла новость о твоем приезде во дворец.
   – Она считает меня подругой, – мрачно заметила Лика. – А я готовлю ей свинью!
   – Глупости! Ты, наоборот, помогаешь ей разобраться в ситуации.
   – Хорошо. Когда мне отправляться?
   – Можешь ехать хоть сейчас. Но жить почти две недели во дворце в таком виде (Марго указала на одежду девушки) неприемлемо! Нужно подобрать тебе гардероб. Затем ты отправишься в город гоблинов, а следом я пришлю Эльзу, которая привезет тебе одежду.
   Колдунья хлопнула несколько раз в ладоши, и на пороге залы появилась гоблинка. Она улыбнулась и поздоровалась с Анжеликой.
   – Эльза, – обратилась к ней Марго, – сейчас вы отправитель в нашу гардеробную и подберете Анжелике одежду на все случаи жизни, будь то обычный будний день или бал, конная поездка или прогулка в парке… Я ясно изъясняюсь?
   Служанка кивнула и показала Лике жестом следовать за ней.
   Они вдвоем вышли в коридор, и тут уже Эльза не стала сдерживаться и с объятиями кинулась к девушке.
   – Какая ты умница! – воскликнула гоблинка. – Брат госпожи рассказал, что если бы не ты, нашему королевству пришел бы конец. Ты такая смелая! Я просто горжусь тобой!
   – Что ты, что ты, Эльза! – улыбнулась девушка. – Сама бы я ничего не смогла сделать. Это мы все вместе справились с первобытным злом. Кстати, а где сейчас Гурон? Что-то его не видно.
   – На днях он отбыл к себе домой. Сказал, что ему нужно обо всем поговорить с дочерью.
   – Понятно.
   Служанка Марго немного успокоилась, и они вместе с Ликой прошли по коридору вперед. Дойдя до развилки, гоблинка первая свернула в комнату, в которой хранились вещи ее госпожи. Она зажгла факелы, и Анжелика уверенно шагнула в гардеробную.
   – Сегодня перед нами стоит важная задача! – сказала Эльза. – Мы должны подобрать тебе одежду на все случаи жизни, при этом она должна на тебе еще и хорошо сидеть.
   И гоблинка принялась открывать огромные шкафы и просматривать их. Ей достаточно было бросить один беглый взгляд на вещь, чтобы понять, подойдет она девушке или нет. Те наряды, которые Эльзе нравились, она вынимала из шкафов и бросала на диван. Вскоре там уже лежала большая груда платьев. Гоблинка остановилась, обернулась к Лике и сказала:
   – Теперь начинай все мерить, а я пока принесу зеркало.
   Анжелика тяжело вздохнула и взяла в руки первый наряд…

   Спустя несколько часов девушка совсем выбилась из сил, примеряя то платья, то костюмы.
   – Эльза, миленькая, может, хватит? – умоляющим тоном произнесла она.
   – Ты будешь жить в королевском дворце. Неужели ты хочешь быть похожа на бедную родственницу?! – парировала гоблинка.
   И она принесла из шкафов еще несколько нарядов.
   – Но я не смогу это все сносить и за год!
   – Госпожа велела, чтобы я поехала с тобой и проследила, чтобы каждый день ты меняла одежду.
   Лика скорчила несчастную физиономию, но Эльза была неумолима…
   Еще несколько часов прошли в гардеробной. Вконец измученная Анжелика грозно заявила:
   – Ну все, еще несколько костюмов, и я никуда не поеду!
   Гоблинка расхохоталась.
   – Ладно, – сквозь смех произнесла она. – Сразу видно, что ты – не принцесса! Те могут сутками наряды примерять.
   – Я не спала всю ночь! Я примеряла столько часов эти платья! Теперь ты просто обязана дать мне возможность немного отдохнуть! – с отчаянием воскликнула Анжелика.
   – Конечно, можешь пойти поспать. Мне все равно придется подбирать к каждому платью и костюму еще и туфли. Так что время у тебя есть.
   Лика улыбнулась, обняла гоблинку и вышла из гардеробной. Она добралась до залы, где обычно отдыхала на диване. Марго в комнате не было, и девушка с удовольствием прилегла, обняв подушку. Через несколько часов ее разбудила колдунья.
   – Вещи упакованы, экипаж подан! – заметила она. – Эльза пока поедет с тобой, а там будет видно!
   Лика сонно потянулась и села на диване.
   – Есть хочешь? – поинтересовалась Марго.
   – От чая бы не отказалась.
   Колдунья позвала Эльзу, и через некоторое время та принесла поднос с небольшим чайником, чашкой и аппетитными булочками. Затем гоблинка удалилась. Анжелика с удовольствием подкрепилась, после чего произнесла:
   – Ну вот, теперь и ехать можно!
   – Не забывай о своей миссии! – напомнила колдунья. – В конце концов, если два наших пункта не сработают, просто влюби в себя Свейна заново!
   – Война план покажет!
   Девушка и Марго вышли из пещеры, и Лика ахнула от удивления.
   Чуть ниже, на узкой дороге, стояла великолепная карета!
   – Как в сказке! – восхитилась Анжелика.
   – Ну я же немного волшебница, – улыбнулась колдунья. – И потом, как бы вы иначе везли все твои вещи?
   И Марго указала на несколько массивных сундуков, закрепленных на карете.
   – Об этом я как-то не подумала, – рассмеялась девушка.
   Она прошла и села в карету, а Эльза заняла место кучера. Через пять минут наши героини отправились в сторону города гоблинов…
   Анжелика не привыкла ездить в каретах, поэтому вскоре она перебралась к Эльзе. Две женщины разговорились и не заметили, как добрались до городских стен. Гоблинка уверенно управляла лошадьми и сворачивала на нужные улицы, и Лика порадовалась, что у нее такая опытная проводница. Примерно спустя час их путешествия по городу Эльза, наконец, выехала на широкую дорогу, в конце которой был виден великолепный дворец.
   – Я бы сама никогда сюда не добралась, – заметила девушка. – Так далеко!
   – Так я же всю жизнь здесь живу, – улыбнулась служанка Марго. – Дорогу знаю, как свои пять пальцев.
   Еще минут через двадцать карета подъехала к дворцовой ограде, окружающей великолепный парк. Слуги-гоблины были предупреждены о приезде «подруги невесты», поэтому немедленно открыли ворота и впустили карету на территорию дворца.
   – Спускайся и садись в карету, – сказала Эльза. – Негоже «подругам невест» вместе со служанками разъезжать!
   Анжелика кивнула и немедленно перебралась в карету. Гоблинка дернула поводья, и экипаж двинулся к виднеющейся впереди лестнице, ведущей во дворец…
   Когда карета остановилась у ступенек, из дворца выбежала и бросилась вниз по лестнице принцесса Вероника.
   – Анжелика! – закричала она. – Как я рада, что вы приехали! Я совсем измучилась вас ждать!
   У Лики кольнуло сердце. Ей стало очень совестно, хотя она сама не знала, почему.
   Слуги открыли дверцу кареты, и девушка шагнула навстречу невесте короля гоблинов. Вероника взвизгнула и бросилась к Лике с объятиями. Анжелика тоже от души обняла принцессу.
   – Эй, слуги! – приказала Вероника. – Немедленно перенесите вещи моей подруги в приготовленные для нее апартаменты! И приготовьте комнату для ее служанки!
   Лика хотела было возразить, что и одной комнаты им с Эльзой вполне достаточно, но гоблинка показала ей жестом, чтобы она молчала. Девушка кивнула и обратилась к принцессе:
   – Как поживаете, Ваше Высочество?
   – Великолепно! – улыбнулась Вероника. – Но идемте! Мне столько нужно вам всего рассказать!
   И она буквально потащила Анжелику за собой. Девушке ничего не оставалось, как быстро идти следом за принцессой. Они забежали в просторный зал, из которого Вероника увлекла Лику в небольшую комнату с мягким диваном и резным камином.
   – Садитесь! – воскликнула она.
   Затем принцесса позвонила в колокольчик. Появился гоблин-слуга, которому Вероника приказала немедленно накрыть стол для ее подруги. Анжелика села на краешек дивана и молча ждала, что же будет дальше. Она привыкла к импульсивному характеру Вероники и прекрасно знала, что пока та не выскажется, она не даст ей самой произнести ни слова. Когда слуга ушел, принцесса обернулась к Лике и затараторила:
   – Анжелика, дорогая! Если бы вы знали, как мне было тут скучно без вас! Ну куда вы пропали после нашей со Свейном помолвки? Я так надеялась, что вы составите мне компанию. Но увы… Сначала я даже хотела вернуться в свое королевство, но отец моего жениха настоял, чтобы я осталась во дворце до свадьбы. Только подумайте, как мне было здесь одиноко! Но потом Свейн возвратился из похода, и все встало на свои места. Правда, периодически появлялась возлюбленная его отца, эта… Марго… Вы не представляете, как мне тяжело выносить эту женщину! Она всеми командует, причем не только отцом, но и Свейном! Туда не ходи, сюда не ходи! То не делай, это не делай!
   Лика хотела было сказать, что колдунья просто волнуется за короля гоблинов, но вовремя спохватилась и прикусила язык.
   – Но, оказывается, и у Марго случаются проблески разума! – улыбнулась принцесса. – Я так рада, что она предложила вас в качестве моей компаньонки! Кстати, как оказалось, вы хорошо знаете не только меня и Эдуарда, но и Свейна. Я так рада этому! Правда, Марго сказала, что у моего жениха частичная потеря памяти после военных действий и что он забыл вас. Но ведь это неважно! Главное, что вы помните его!
   С этими словами Вероника рассмеялась. В этот момент двери в комнату открылись, и слуги-гоблины начали заносить различные изысканные яства. Девушки подождали, пока они все занесут, а потом принцесса присела в кресло напротив Анжелики и заговорщически прошептала:
   – Вы ведь расскажете мне о Свейне?!
   – Что именно? – растерялась девушка.
   – Все! Я хочу знать о своем женихе все! Что он любит, а что нет, какие у него основные черты характера, какие у него любимые блюда, какие девушки ему нравятся… В общем, хочу знать все, что вы о нем знаете. Он такой загадочный, этот Свейн! И такой красивый!
   Принцесса вздохнула и мечтательно прищурила глаза.
   – Ах, Анжелика, вы не представляете себе, как я в него влюбилась! Я и дня не могу прожить без него, а он со мной всегда подчеркнуто вежлив и холоден. Мне хочется изучить его и найти к его сердцу ключик. Клянусь, тогда я уже никуда не отпущу его от себя!
   Вероника рассмеялась, вскочила из кресла и начала кружиться по комнате…
   – Знаете, – говорила она Лике, – у меня всего два самых близких мне человека – это вы и Свейн! Вас я обожаю! Вы спасли меня из подземелий колдуна. Без вас я еще томилась бы в сырых пещерах. И вы – подруга моего жениха. Это чудесно! А Свейн…
   Тут принцесса остановилась и прошептала:
   – Он такой… необыкновенный! Я самая счастливая на свете!
   Анжелике стало невероятно тоскливо. Ей очень нравилась Вероника. Она была непосредственная, веселая и открытая. Они даже могли бы стать лучшими подругами, если бы не король гоблинов.
   Принцесса вновь села в кресло. Она подмигнула Лике и сказала:
   – Ну, я жду! Расскажите, какой он… мой жених?!
   Анжелика задумалась и вспомнила все свои приключения с королем гоблинов: свой первый бал со Свейном, когда его душа еще находилась в теле Эдуарда… первый поцелуй на этом балу… их совместную поездку за Магическим Кристаллом… В памяти девушки всплыли картины того, как Свейн спас ее от оборотня и защитил от вурдалаков; как он поцеловал ее, когда они «отлавливали» в Полях Призраков душу Принца Ночи; как, в конце концов, король гоблинов приревновал ее к Эдуарду, и Лика вызвала его на дуэль в его же склепе…
   Все это пронеслось в голове Анжелики. А Вероника сидела и терпеливо ждала, когда же подруга поделится с ней сведениями о ее женихе. Наконец Лика заговорила:
   – Вы правы, Ваше Высочество! Свейн необыкновенный! Он бывает язвительным и жестоким. Когда у него есть цель, он может идти напролом, не считаясь ни с чьими интересами. Но в то же время он внимателен и заботлив. Он ни на секунду не будет раздумывать, если его друзьям угрожает опасность, и обязательно постарается им помочь. Он человек слова и чести. Вот такой ваш жених, Ваше Высочество!
   – А был ли он до меня в кого-нибудь влюблен? Я много раз заводила с ним этот разговор, но Свейн все время уходил от ответа. Однажды мне удалось немного «разболтать» его, и он мне сказал, что когда-то был безумно влюблен в одну девушку, но теперь он ее не помнит. Анжелика, вы случайно не знаете предыдущую любовь короля гоблинов?
   У Лики от волнения осип голос. Она немного откашлялась и сказала:
   – Честно говоря, нет. Свейн никогда не разговаривал со мной на эту тему. Но, зная короля довольно хорошо, могу предположить, что эта девушка была достаточно дерзкой, чтобы уметь противостоять его язвительности.
   – Кроме того, она, вероятно, была очень красивой, – вздохнула принцесса. – Иногда мне кажется, что мой жених смотрит на меня как-то не так… Скорее всего, я для него не слишком хороша!
   – Что вы говорите?! – прервала ее Анжелика. – Вы просто красавица! Даже Эдуард мне сказал об этом на последнем балу.
   – Эдуард… – безразлично протянула Вероника. – Зато король гоблинов весь вечер не мог оторвать глаз от вашего зеленого платья! Он любит зеленый цвет?
   – Нет, он просто любит темные тона, – искренне призналась Лика.
   – Значит, он любовался, как вы вальсируете с Эдуардом. Нужно отметить, Анжелика, вы великолепная пара! Смотритесь просто чудесно!
   Тут принцесса игриво улыбнулась и спросила:
   – А может, сыграем сразу две свадьбы?
   – Нет, что вы! Вы все не так поняли! – воскликнула Лика. – Мы с Эдуардом просто друзья. Я отношусь к нему как к старшему брату.
   – Но почему? Эдуард – отличная партия! Он очень красив, благороден, честен и богат. Что еще нужно молоденькой девушке?
   – Любовь! – с вызовом произнесла Анжелика.
   – Ах, да, – улыбнулась Вероника. – Теперь я вас понимаю. Сама потеряла голову от любви!
   – А вы не были влюблены в Эдуарда? – осторожно поинтересовалась Лика.
   – Ну как же?! Была, конечно… Но там все было несколько иначе. Во-первых, я была еще слишком юной, чтобы о чем-то рассуждать всерьез. Во-вторых, принц просил моей руки у моих родителей, и они сразу же согласились, даже не поставив меня об этом в известность. В-третьих, мне очень польстило, что ко мне посватался сам Принц Ночь! Я была словно сама не своя. Я буквально растворилась в Эдуарде… А когда колдун меня похитил, я была уверена, что мой принц сразу же вырвет меня из его лап. Но дни бежали за днями, недели за неделями, а за мной никто не приходил. И так было до того дня, пока не появились вы с Генри. Дальше вы все знаете… Я ослепла, но была уверена, что Эдуард будет любить меня и такую. Однако, когда мы вернулись с Генри во дворец, Принц Ночь поговорил со мной и попросил его отпустить, потому что он полюбил другую. Он не назвал ее имени, но я не стала его допрашивать. Я отпустила его с миром, и все мои страдания были только о слепоте. Но Эдуард оказался человеком чести и вернул мне зрение. Я не видела рядом с ним никого, никаких девушек! У меня еще теплилась надежда, что мой жених вернется ко мне. Помните, когда вы заехали с Принцем Ночи в мое королевство? Он говорил такие слова, целовал мне руки… Я была почти уверена, что он сделает мне предложение. Но увы… На следующее утро слуги мне передали, что вы отправились за Книгой Судеб. Я разочаровалась в Эдуарде! Кстати, Анжелика, может, хотя бы вас Принц Ночь познакомил со своей невестой? Любопытно, знаете ли…
   Лика отрицательно покачала головой, затем произнесла:
   – Судя по последнему балу, Эдуард все еще влюблен в вас.
   Принцессе польстило такое откровение девушки, и она самодовольно улыбнулась.
   – Тогда где он был раньше? Почему не приехал, не предложил мне руку и сердце?
   – Принц был очень занят. Вы даже не представляете, насколько! Если вы не верите мне, можете спросить об этом у короля гоблинов, он подтвердит мои слова.
   – Ну, не знаю… – пожала плечами Вероника. – Теперь у меня уже есть жених, да и свадьба назначена через две недели.
   – А если Свейн – это не ваш мужчина?! И вы неправильным решением испортите себе и ему жизнь?! – в сердцах воскликнула Лика. – Ведь вы сами сказали, что Свейн безумно любил другую девушку и с вами держится подчеркнуто холодно.
   Казалось, принцесса на минуту задумалась, но потом махнула рукой и сказала:
   – Стерпится – слюбится! Не отменять же свадьбу?!
   Анжелика поняла, что если она продолжит напирать на принцессу, то все испортит, поэтому постаралась переменить тему.
   – Скажите, Ваше Высочество, а где сейчас ваш жених и мой друг Свейн?
   – Два дня назад он уехал в замок к Эдуарду, но обещал сегодня вернуться. Возможно, он прибудет в ближайшие часы.
   Словно в ответ на ее слова под окнами комнаты раздался стук копыт. Вероника соскочила с кресла и подбежала к окну.
   – Свейн, любимый! – прошептала она.
   Затем добавила уже громче:
   – Анжелика, приехал мой жених.
   Лика также подошла к окну и выглянула на улицу. К крыльцу замка подъехал король гоблинов. Он уже спешился и отдавал приказы слугам. После этого быстрым шагом Свейн поднялся по ступеням во дворец.
   – Идем, Анжелика! – воскликнула принцесса. – Нужно поздороваться со Свейном.
   И она потащила девушку за собой.
   Подруги спустились в приемный зал. Там, недалеко от трона, стояли и разговаривали король гоблинов и его отец.
   – Свейн! – радостно произнесла Вероника. – Я так по вас соскучилась!
   Король гоблинов обернулся и, как показалось Анжелике, с некоторым презрением посмотрел на принцессу. Но при виде Лики выражение его лица изменилось. Теперь Свейн криво усмехался.
   – А… – лениво протянул он. – Подружка Эдуарда! Чему обязан?
   – Я… это… – забормотала, растерявшись, девушка.
   – Свейн, где твои манеры? – грозно рявкнул отец короля. – Анжелика любезно согласилась погостить у нас и составить компанию твоей невесте Веронике. Более того, она поможет нам приготовиться к свадьбе, поскольку ты как-то не очень этим занимаешься!
   – Ну, если так, пусть остается! – ехидно заметил Свейн. – К тому же, Веронике и в самом деле нужна компания. Ведь я часто отлучаюсь из дворца.
   Король гоблинов подошел и поцеловал руки обеим девушкам. Затем он произнес:
   – А сейчас позвольте, я покину вас ненадолго. Хочу привести себя в порядок после дороги.
   Он кивнул и вышел из зала.
   – Не принимайте слова моего сына близко к сердцу, – обратился отец Свейна к Лике. – Он всегда был жутким грубияном! Но поймите меня правильно, я воспитывал его один. И мальчику не хватило материнского тепла и ласки.
   – Все в порядке, – сказала девушка. – У короля гоблинов потеря памяти. Он просто забыл, что когда-то мы были друзьями.
   – Марго говорила мне об этом, – произнес отец. – Но она упомянула и о том, что существует вероятность того, что он вас снова вспомнит.
   – Как бы я хотела, чтобы Свейн вспомнил Анжелику как можно скорее! – воскликнула Вероника. – Ведь тогда мы могли бы вместе чудесно проводить время!
   – Ну так проводите! Что же вам мешает? – удивился отец короля.
   – Собственно, ничего, – пожала печами принцесса. – Просто я так редко вижу вашего сына.
   – Я попытаюсь это исправить, – улыбнулся старый гоблин. – А сейчас, юные девы, позвольте пригласить вас на ужин.
   – С удовольствием! – улыбнулась Вероника.
   – Большое спасибо, – сказала Лика.
   Отец Свейна демонстративно подставил локти обеим девушкам, и те, смеясь, взяли его под руки. Затем наши герои проследовали из зала в комнату, где был накрыт великолепный стол.
   – Прошу, присаживайтесь, – произнес гоблин.
   – Я знаю, что Свейн обычно садится напротив своего отца, – защебетала принцесса. – Поэтому я сяду на ту сторону стола. А вы, Анжелика, можете садиться туда, где вам будет удобно.
   – Можно, я сяду рядом с вами? – обратилась девушка к отцу короля.
   – Пожалуйста! – улыбнулся гоблин.
   Слуги немедленно бросились выдвигать стулья. Когда принцесса, Анжелика и отец Свейна, наконец, уселись, двери в комнату открылись, и повара внесли чудесные яства.
   – Все так аппетитно выглядит! – восхитилась Лика.
   Повара заулыбались, а отец короля гоблинов заметил:
   – Вы еще ничего не пробовали, но смею вас заверить, наши повара готовят отменно!
   – Кстати, да! – кивнула Вероника. – Что-что, а готовить гоблины умеют прекрасно.
   – Так что ешьте, – произнес отец Свейна.
   – Но как-то неудобно есть без самого короля, – робко пробормотала Анжелика.
   – Не переживайте, – сказал гоблин. – Сын иногда очень сильно задерживается. Не могу же я позволить вам умереть с голода.
   И отец короля рассмеялся. Тем временем слуги поставили перед всеми тарелки и положили на них основное блюдо – жареное мясо с овощами. Затем прислуга встала в отдалении, ожидая дальнейших распоряжений хозяина. Отец Свейна взял бокал с вином и громко произнес:
   – У меня есть тост! Я хочу поднять этот бокал за нашу встречу!

В компании Вероники и Свейна

   – За что пьем? – с ходу спросил он.
   – За встречу, – ответил отец.
   – Присоединяюсь!
   Свейн быстро прошел и сел на свое место, рядом с принцессой Вероникой. Слуги было кинулись к нему, но принцесса одернула их и сказала:
   – Сегодня я сама хочу поухаживать за своим будущим мужем!
   Она улыбнулась Свейну и ласково произнесла:
   – Я положу вам мяса? Оно получилось великолепно!
   Король гоблинов усмехнулся и заметил:
   – Если бы вы приготовили его сами, Ваше Высочество, то это бы что-то значило! А так… Какой смысл в ваших ухаживаниях? Только платье испачкаете!
   Принцесса растерялась, а Свейн щелкнул пальцами, и слуги немедленно поставили перед ним тарелку с мясом и овощами. Король взял бокал с вином, кивнул отцу и сказал:
   – За встречу!
   Отец и сын, а за ними – Вероника и Анжелика – выпили вино и принялись за ужин…
   – Как поживает Марго? – поинтересовался отец короля.
   – Хорошо, – ответила Лика. – Она передавала вам большой привет!
   – Спасибо! – улыбнулся гоблин. – На днях съезжу – проведаю ее.
   – Она будет рада! – заверила отца Свейна Лика.
   – А как вы поживаете? – неожиданно спросил король гоблинов. – После того, как вы отбили князя вампиров у того чудовища, я думал, что вы месяц будете лежать без чувств!
   – У какого чудовища? – удивился отец короля. – Ты мне ничего такого не рассказывал.
   – Боже! – ахнула принцесса. – Анжелика, вы умеете еще и сражаться?!
   – Не то чтобы очень… – пробормотала девушка.
   – Умеет, умеет! – усмехнулся Свейн. – Вы бы видели, как она искромсала того монстра на куски.
   – А я, наверное, в обморок упала бы от страха, – честно призналась принцесса.
   Король гоблинов снисходительно посмотрел на свою невесту и сказал:
   – Вот поэтому вы здесь, а подруга Принца Ночи была с ним там – в бою!
   Лика вспыхнула и заметила:
   – Я такая же «подруга Принца Ночи», как и ваша! Просто в сражении вы, видимо, получили травму головы и забыли меня.
   – Мне все об этом говорят, – ехидно произнес Свейн. – Но вот в чем странность! Остальных людей из своего окружения я отчетливо помню, а вас – нет! Более того, у меня складывается впечатление, что мы с вами совершенно незнакомы, поскольку ваш импульсивный характер я бы запомнил надолго.
   – Свейн, – прервал короля его отец. – Ты много общался с Анжеликой. Марго мне рассказывала, что вас связывает с этой девушкой и Эдуардом огромное количество приключений. И очень жаль, что ты об этом забыл. Но я надеюсь, что со временем ты все вспомнишь.
   – Поживем – увидим! – хмыкнул молодой король.
   – Анжелика! – вмешалась в разговор Вероника. – А вам не было страшно в бою? Ведь вы могли погибнуть!
   – Так я и была мертва, – улыбнулась девушка.
   – Как это? – не поняла принцесса.
   – Это долгая история, – произнесла Лика. – Мне не хотелось бы утомлять вас.
   – Не скромничайте, – сказал Свейн.
   Затем он посмотрел на отца и невесту и заметил:
   – Просто на несколько дней Анжелика запечатала своей душой портал, позволяющий попадать монстрам из потустороннего мира в наш. И благодаря ей мы тут сейчас сидим с вами и ужинаем. Но, должен заметить, когда Анжелика выручала из беды князя вампиров, брат Марго уже успел вернуть ей душу, и она вновь стала смертной. Она могла погибнуть, однако это не помешало ей вступить в неравный бой с чудовищем.
   Девушка почувствовала себя ужасно неловко. Она встала из-за стола и, опустив глаза, пробормотала:
   – Позвольте мне удалиться? Я ужасно устала и хочу отдохнуть.
   – Немедленно садитесь и не обращайте внимания на моего сына, – твердо произнес отец Свейна.
   Затем он недовольно посмотрел на короля и сказал:
   – А ты, будь добр, не выдавай чужих секретов! Анжелика – весьма скромная девушка и не любит излишнего внимания к своей персоне. Я прав?
   Лика кивнула и села. Дальше ужин протекал как обычно. Анжелика отвечала на вопросы отца Свейна, а Вероника кокетничала со своим женихом. После ужина принцесса предложила всем пойти прогуляться в парк.
   – Я так устал после дороги, – заметил король гоблинов. – Надеюсь, вы сможете обойтись без меня?
   Он встал из-за стола, откланялся и вышел из комнаты. Вероника расстроилась, но постаралась не показывать вида. Лика встала и сказала:
   – Идемте, принцесса! Я составлю вам компанию.
   Вероника благодарно посмотрела на девушку. Затем подруги вышли из-за стола и отправились в сад. Там все благоухало! На клумбах росла «ночная красавица» всевозможных цветов и оттенков. Ночные мотыльки порхали с цветка на цветок, перенося пыльцу. В кронах деревьев шумел небольшой ветерок.
   – Идемте к фонтанам, – предложила принцесса. – Там такие уютные беседки!
   Анжелика кивнула и отправилась вслед за Вероникой.
   Воздух был кристально чистым. А возле фонтанов он еще был насыщен мелкими капельками воды.
   – Свейн очень любит это место, – улыбаясь, заметила Вероника. – Надеюсь, для меня оно тоже вскоре станет родным.
   – Ваше Высочество, – робко произнесла Лика, – как часто король гоблинов сопровождает вас на прогулках?
   – Очень редко, – вздохнула принцесса. – Он постоянно в заботах. Мне, конечно, обидно, но я понимаю – государственные дела важнее!
   Анжелике от души стало жалко бедную Веронику. Она немного подумала и сказала:
   – Хорошо, я постараюсь сделать так, чтобы ваш жених проводил с вами больше времени.
   – Что вы! – воскликнула принцесса. – Это абсолютно нереально!
   – Посмотрим, – пробормотала Лика.
   Девушки побродили по темным аллеям, посидели в беседках, увитых плющом, и наконец Вероника сказала:
   – Анжелика, вы наверняка тоже устали с дороги и держитесь только из вежливости. Поэтому предлагаю сейчас разойтись по комнатам и как следует отдохнуть, а завтра мы решим, что будем делать…
   Лика не стала возражать. Девушки вернулись во дворец, и принцесса приказала, чтобы слуги отвели Анжелику в приготовленную для нее комнату. Девушка очень удивилась, когда ее повели по коридору в направлении Северной Башни. Не доходя несколько шагов до лестницы, гоблины свернули в сторону и провели Лику в прекрасно обставленную комнату. Здесь было все, что могло бы понадобиться молодой девушке.
   – Комната вашей служанки – следующая по коридору! – произнес один из слуг.
   Гоблины поклонились и вышли.
   Анжелика очень сильно устала, но она не могла усидеть в своей комнате. Девушка выскользнула в коридор и вернулась к лестнице, ведущей в башню. Очень быстро она взбежала по ступеням и осторожно выглянула на балкон, где состоялась ее встреча со Свейном, после того знаменитого бала, на котором король предложил руку и сердце Веронике. Сейчас балкон был пуст. Уже смелее Лика вышла на него, раскинула руки и звонко засмеялась…
   – И что же вас так развеселило? – неожиданно услышала она за своей спиной знакомый голос.
   Она обернулась и увидела… короля гоблинов!
   – Свейн? – удивилась девушка. – В общем-то, мне не спалось, и я решила выйти подышать воздухом. Вы не подумайте чего… Я проверила – балкон был пуст!
   – Я знаю. Отец ушел к себе, а я был на соседнем балконе и заметил, как вы проскользнули сюда. Вот мне и стало любопытно, чему это вы тут так радуетесь?
   – Отсюда лучше всего видно Луну, – заметила Анжелика. – Поэтому я и обрадовалась, что мне удастся полюбоваться ею. Хотя теперь я вижу, что моя радость была преждевременной.
   – Почему же? Любуйтесь! Я уже ухожу.
   Молодой король повернулся, но Лика неожиданно воскликнула:
   – Свейн! На самом деле я хотела поговорить с вами!
   Король гоблинов остановился, подумал несколько секунд, затем вновь вышел на балкон.
   – Я вас слушаю! – коротко произнес он.
   Анжелика не знала, как начать сложный разговор. Затем все-таки выдавила из себя:
   – Все, что я скажу вам сейчас, может показаться нелепым. Возможно, вы даже решите, что я лезу не в свое дело, но обстоятельства складываются так, что я просто не могу оставаться в стороне. На кону стоит судьба трех близких мне людей – Эдуарда, Вероники и ваша, Свейн!
   – И?..
   – И я не знаю, что мне делать. Но я точно знаю, что с невестами нельзя обращаться так, как вы обращаетесь с Вероникой.
   – Хотя вы точно «лезете не в свое дело», но все же… что я делаю не так? – усмехнулся король гоблинов.
   – Вы совершенно не уделяете ей внимания и времени. Она скучает и хочет побыть с вами.
   – Вы прям, как мой отец! – расхохотался Свейн. – Поэтому я вам отвечу, как и ему… Я считаю, что предназначение жены короля совершенно в другом, нежели гулять под луной и держаться за руки. Она должна быть из благородной семьи, иметь хорошее образование и воспитание, уметь организовывать приемы и балы, а также сопровождать своего мужа на таких мероприятиях. Кроме того, ей не следует совать свой нос в мужские дела! Женщине достаточно вести дом и хозяйство и растить детей. Вот так вот, милая Анжелика.
   – А как же любовь?
   – Любовь королям совершенно необязательна! С них достаточно уважения.
   – Но так же скучно жить! Скажите, Свейн, а что вы будете делать, если вдруг сами влюбитесь?
   – Нереально, Анжелика, абсолютно нереально!
   – А если Вероника влюбится в кого-нибудь, кроме вас?
   – Я сочту это за оскорбление.
   – Вы как собака на сене! И сам не гам, и другому не дам!
   – Следите за вашими выражениями, милая девушка. Никак не пойму, как мы могли быть с вами друзьями, если вы все время дерзите? Вряд ли бы я вас долго стал терпеть…
   – Простите, впредь постараюсь быть сдержанней. И еще один вопрос, можно? Вы никогда не спрашивали себя, почему Вероника согласилась выйти за вас замуж? Ведь раньше она была невестой принца Эдуарда…
   – На что вы намекаете?
   – Я ни на что не намекаю, просто спрашиваю.
   – Раз так, я отвечу. Прошлое Вероники меня ничуть не интересует!
   – Видимо, я зря стараюсь, – сама себе сказала Лика. – Вы непробиваемы!
   Король гоблинов усмехнулся. Анжелика поняла, что теряет Свейна. И тут девушка вспомнила о том, что ей говорил Артур… Что нужно напомнить королю какие-нибудь «шоковые» ситуации из их совместных приключений. Она окинула взглядом балкон и произнесла:
   – А вы помните наш последний разговор здесь, на этом балконе? Он состоялся как раз после бала, на котором вы предложили Веронике стать вашей женой.
   Казалось, Свейн о чем-то задумался, но потом отрицательно покачал головой и сказал:
   – Нет. И о чем же он был?
   – О любви…
   – Да?! Как интересно! Напомните немного.
   – Вы просили меня, чтобы я доказала вам свою любовь, – глядя прямо в глаза королю гоблинов, произнесла Лика.
   – Я? Вас?!
   От удивления Свейн даже не знал, что и сказать.
   – Да! А потом мы поругались.
   – Вот этому я больше верю, – пробормотал король.
   – А вы знаете из-за чего?
   Девушка подошла вплотную к молодому человеку, улыбнулась и продолжила:
   – Вы стали раздеваться!
   – Что? Вы с ума сошли! – произнес Свейн. – Это бред!
   – Ничуть! Вы схватили меня, а я укусила вас… вот сюда!
   С этими словами Лика провела рукой по шее короля гоблинов.
   – А затем я сделала так! – сказала Анжелика и замахнулась на молодого человека, словно собиралась влепить ему пощечину.
   Ошарашенный Свейн отпрянул назад, оступился и упал в кресло своего отца.
   – Точно так же было и тогда! – расхохоталась девушка.
   Затем она бросилась к креслу, схватила молодого человека за руку и воскликнула:
   – Ну как, вы вспомнили что-нибудь?!
   Свейн выдернул свою ладонь из рук Лики и медленно встал.
   – Я в шоке! – произнес он.
   Затем он сделал два шага вперед и облокотился на перила балкона.
   – Анжелика, – сказал король гоблинов, – не знаю, какая муха вас укусила, но ваше поведение недопустимо! Я был прав, когда говорил, что у вас замашки простолюдинки. Я закрою на данный инцидент глаза, но только потому, что не хочу огорчать мою невесту. И запомните, подобное не должно повториться! А сейчас прошу вас оставить меня одного!
   Король гоблинов обернулся и смерил девушку презрительным взглядом. Лика почувствовала себя ужасно неловко. Она замялась на несколько секунд, затем пробормотала: «Извините!» – и пулей выскочила с балкона. Девушка даже не заметила, как сбежала вниз по лестнице и очутилась в своей комнате. Здесь она бросилась на кровать и разрыдалась.
   – Боже, – шептала она, – какой позор! А если бы об этом узнала Вероника?!
   Анжелика и сама не знала, что ее мучило больше – то, что Свейн ее совершенно не помнил или то, что за спиной принцессы она пыталась увести ее жениха…
   – Какая ужасная ситуация, – бормотала Лика. – Я не хочу потерять Свейна и не хочу предавать Веронику, которая считает меня своей подругой!
   Половину ночи Анжелика никак не могла уснуть. Она прокручивала в голове различные варианты своего поведения во дворце, но никак не могла выбрать ни один из них. Наконец, девушка решила плыть по течению.
   – Будь что будет! – сказала она сама себе.
   Немного успокоенная, Лика обняла подушку и заснула. Однако выспаться ей не удалось.

Охота на бобра

   – Анжелика! – воскликнула она. – Мне срочно нужно с вами поговорить!
   – Входите, Ваше Высочество! – произнесла, еще не проснувшаяся, девушка.
   Вероника вбежала в комнату и присела на край Ликиной кровати.
   – Анжелика, – радостно проговорила она, – это чудо! Сегодня Свейн никуда не поехал. Он сказал, что собирается провести весь день во дворце в моем обществе! А чтобы мы не скучали, он пригласил меня на охоту, «на бобра». Какое счастье!
   Лика с трудом просыпалась…
   – Угу! – кивнула она. – Удачной охоты!
   – Нет, – рассмеялась принцесса, – на охоту мы поедем все вместе! Вы, я и Свейн!
   – Зачем вам я? – насторожилась девушка.
   – Вы будете подсказывать, как мне себя вести с моим женихом. Ведь вы же друзья! А мы, я надеюсь, подруги!
   Анжелика села на кровати и искренне произнесла:
   – Ваше Высочество! В силу сложившихся обстоятельств я абсолютно не знаю, как поведет себя король в том или ином случае. Поэтому я не могу вам ничего советовать.
   – Тогда вы просто составите мне компанию, – улыбнулась Вероника. – У вас есть еще полчаса! Собирайтесь…
   Принцесса встала с кровати Лики и быстро вышла из комнаты.
   – Час от часу не легче! – громко сказала девушка. – Мне еще бобров не хватало!
   Она откинулась на подушки и полежала пять минут, затем нехотя встала с постели и начала одеваться. Еще через пять минут в дверь ее комнаты опять постучали.
   – Войдите! – воскликнула Анжелика, и в комнату протиснулась гоблинка Эльза с подносом в руках.
   – Доброе утро! – произнесла она.
   – Привет, Эльза! – улыбнулась Лика. – Меня всегда смешит эта фраза – «доброе утро» – в Королевстве Ночи!
   Гоблинка рассмеялась.
   – А что делать?! – спросила она. – Ведь нужно же как-то обозначать части суток!
   – Ладно, – махнула рукой девушка. – Ты мне завтрак, что ли, принесла?
   – Да! Как только узнала от слуг, что ты отправляешься на охоту, сразу принесла чай и оладьи с джемом. А то, думаю, не успеешь поесть…
   – Спасибо, Эльза! Только ты одна здесь обо мне и беспокоишься, – искренне сказала Анжелика. – Садись со мной, ладно? А то мне одной скучно завтракать.
   Гоблинка кивнула и поставила поднос на небольшой столик. Затем она налила две чашки чаю и одну из них подвинула Лике. Девушка машинально взяла ее в руки и сделала несколько глотков.
   – Знаешь, Эльза, – произнесла Анжелика, – мне совершенно не хочется ехать на эту охоту. Более того, я невыносимо хочу спать.
   – Нет ничего проще, – усмехнулась служанка Марго. – Доберись до охотничьих угодий, скажи, что будешь выслеживать добычу, а сама спрячься где-нибудь и хорошенько выспись. Только не забудь прихватить с собой одеяло, а то простудишься.
   – О! Так и сделаю! – обрадовалась девушка.
   Они быстро позавтракали, и гоблинка унесла поднос с остатками еды. Тем временем Лика вытащила из шкафа, стоящего в комнате, толстый плед. В этот момент в дверь комнаты постучал слуга Свейна. Он доложил о том, что король гоблинов и принцесса ожидают Анжелику во дворе.
   – Иду! – сказала девушка.
   И она отправилась к выходу из дворца в обнимку с пледом.
   Когда Вероника увидела подругу на ступенях крыльца с одеялом в руках, она не выдержала и рассмеялась.
   – Анжелика! – воскликнула принцесса. – Зачем вам плед? Ведь мы собираемся на охоту!
   Король гоблинов тоже едва сдерживал улыбку.
   – А как я буду выслеживать этих… ваших… как там?..
   – Бобров! – сквозь хохот крикнула Вероника.
   – Вот именно! – ледяным тоном произнесла Лика. – Я не собираюсь, между прочим, на сырой земле валяться. Еще простуды мне не хватало!
   Тут уже не выдержали все – и Свейн, и принцесса, и слуги, и даже отец короля гоблинов, который вышел проводить сына – все прыснули со смеху. Однако девушка совершенно спокойно прошла к своему коню и взобралась на него вместе с одеялом в руках.
   – По крайней мере, отдайте плед слугам. Все равно они едут с нами и везут еду и оружие, – заметил король гоблинов.
   – Мне одеяло не мешает! – парировала Анжелика. – И поехали уже!
   Свейн, утирая слезы, выступившие от смеха, дернул поводья, и весь эскорт двинулся со двора. Лика отметила, что Вероника была одета в великолепное платье, все расшитое драгоценными камнями. Образ завершала замысловатая прическа с длинными локонами, в каждый из которых была вплетена нитка жемчуга. «Интересно, как она в таком виде охотиться будет?» – подумала девушка. Из-за наряда принцессы вся процессия двигалась достаточно медленно. Больше всех по этому поводу страдала Анжелика. «Это сколько же часов я еще могла бы благополучно поспать?» – размышляла она. Тем временем эскорт выехал из города гоблинов и направился в сторону бывшего склепа Свейна. И тут Лику окликнула Вероника:
   – Анжелика! Вы когда-нибудь охотились на бобров?
   – Нет, – честно призналась девушка. – Более того, я вообще никогда не ездила на охоту, потому что мне жалко убивать всяких зверушек.
   – Но из их меха получаются такие замечательные вещи: шубы, манто, накидки…
   – Предпочитаю вещи из искусственных материалов.
   – Что? – не поняла принцесса.
   – Ну, это такие материалы, которые заменяют настоящие шкуры.
   – Вы хотите сказать, что они получаются в результате колдовства? – поинтересовалась Вероника.
   – Считайте, что так! – кивнула головой Лика.
   – Но, Анжелика, ведь охота – это так чудесно! – воскликнула принцесса.
   И она принялась щебетать, рассказывая девушке, на каких охотах ей довелось побывать и как это было замечательно! Лике оставалось лишь согласно кивать головой… Все это время король гоблинов не принимал участие в разговоре. Он лишь исподтишка наблюдал за Анжеликой. Когда Свейн заметил, что девушка абсолютно выжата бесконечной болтовней принцессы, он подъехал к Веронике и заметил:
   – Предлагаю сделать небольшой привал и немного отдохнуть!
   – Конечно! – обрадовалась принцесса.
   Она тут же по-хозяйски стала отдавать приказания и напрочь забыла о присутствии не только Лики, но и своего жениха. Анжелика подъехала к королю гоблинов и искренне его поблагодарила:
   – Спасибо большое! Если бы не вы, я, наверное, уже потеряла бы сознание.
   – Не за что! Вероника действительно иногда бывает слишком навязчивой.
   Король спешился с коня и отправился к своим слугам, чтобы проследить за тем, как они выполняют распоряжения его невесты. Тем временем Лика тоже спрыгнула на землю.
   – Анжелика, идемте к нам! – услышала девушка голос Вероники. – У нас чудесный стол!
   – М-да… – мрачным тоном сама себе сказала Лика. – Такими темпами мы весь день будем в дороге.
   Гоблин-слуга забрал у девушки поводья, и Анжелика отправилась к принцессе и королю гоблинов. Вероника угощала Свейна чем-то изысканным.
   – Присоединяйтесь, Анжелика! – произнесла она.
   – Спасибо, я уже завтракала.
   – Жаль, повар постарался на славу.
   Девушка терпеливо ждала окончание «пикника». А счастливая Вероника, казалось, не замечала ничего вокруг. Она буквально глаз не сводила с короля гоблинов и старалась предугадать его малейшее желание.
   Наконец трапеза закончилась, слуги все упаковали и погрузили на лошадей, и процессия двинулась дальше. Единственное, о чем сейчас мечтала Лика – это добраться поскорее до охотничьих угодий, найти укромный уголок и заснуть. Вскоре впереди показался полуразрушенный склеп.
   – Что это? – указала на него принцесса.
   «Как многого она не знает!» – улыбнулась про себя Анжелика, а вслух произнесла:
   – Это бывший склеп вашего жениха.
   Вероника удивилась и спросила:
   – Но зачем при жизни строить склеп?
   – Почему при жизни?! Я был мертв! – ответил король гоблинов.
   Лика заметила, что принцессе стало нехорошо.
   – Что с вами, Ваше Высочество? – поинтересовалась она.
   – Все в порядке, – ответила Вероника и с опаской покосилась сначала на склеп, а затем на Свейна.
   Она молчала несколько минут, а затем тихо произнесла, обращаясь к королю гоблинов:
   – Но вы никогда мне не рассказывали об этом!
   – Зачем ворошить прошлое? – парировал молодой человек. – Сейчас будем сворачивать на зачарованную тропинку. Прошу всех быть внимательными и следовать строго за мной!
   Он хлестнул плеткой коня и выехал вперед процессии.
   – Эдуард никогда не поступал так со мной! – неожиданно сказала Анжелике принцесса. – Он всегда все рассказывал, и у него не было тайн от меня. Единственное, чего я не знаю, так это имени его последней девушки, из-за которой он меня бросил. Хотя сейчас я начинаю сомневаться… А была ли она вообще? Может быть, принцу было просто неприятно смотреть на меня – жалкую, грязную и слепую! Вот он и придумал такой ход.
   Лика не стала высказывать собственного мнения, а просто промолчала.
   Через несколько минут всадников окутал плотный туман, а когда он развеялся, эскорт выехал в живописное место. При свете яркой Луны тут и там были видны небольшие перелески и рощицы, которые сливались в густой лес на горизонте. Между ними петляла широкая спокойная река, которая терялась в лесу. Мягкая сочная трава словно приглашала усталого путника прилечь и отдохнуть.
   – Какая красота! – восхитилась Анжелика. – Пожалуй, я уже рада, что отправилась на охоту!
   – Лагерь разобьем здесь! – произнес король гоблинов.
   Он обернулся к слугам и отдал приказ об остановке. Гоблины засуетились и принялись распаковывать взятые с собой вещи. Вероника крутилась возле Свейна, всячески пыталась ему помочь… и очень сильно ему мешала. Тем временем Лика ходила и осматривала окрестности. Она приметила не так далеко впереди рощу, которая показалась ей безопасной и удобной для отдыха.
   – Вы тут распаковывайтесь, – обратилась девушка к королю гоблинов и принцессе, – а я пойду выслеживать этих самых… бобров!
   Ни Свейн, ни Вероника не успели ничего сказать, а Анжелика, прихватив одеяло, решительно направилась к выбранной ею роще.
   – Анжелика, здесь кроме бобров еще и кабаны дикие водятся, и медведи! – крикнул девушке вслед король гоблинов, но она его уже не слышала.
   Целых полчаса ушло у Лики на то, чтобы добраться до места, но девушка ничуть не пожалела, что ушла так далеко. Роща вблизи была еще лучше, чем издали! Тут росли интересные лиственные деревья с крупными цветами. Ночные мотыльки порхали с цветка на цветок. Анжелика прошла среди деревьев к реке. Вода плавно омывала песчаный берег. Чуть дальше находилась великолепная полянка с густой травой, окруженная невысокими кустами.
   – О! – обрадовалась девушка. – Именно то, что мне нужно.
   Она прошла на поляну, завернулась в одеяло и улеглась под куст на траву. Тихий плеск волн убаюкивал Анжелику, и не прошло и десяти минут, как она уснула. Сколько Лика спала, она не знала, но проснулась она оттого, что кто-то или что-то щекотало ее по носу. Девушка приоткрыла один глаз и замерла от ужаса. Над ней склонился какой-то неизвестный зверь. Он обнюхивал ее и щекотал своими усами.
   – Мамочки! – заорала Анжелика.
   Она пулей вскочила на ноги и швырнула одеяло в зверя. Тот было бросился наутек, но не успел. Одеяло накрыло его с головой, и несчастное животное запуталось в нем. В эту же секунду на поляну невесть откуда выскочил Свейн. Он в два прыжка оказался у дергающегося одеяла и стукнул по нему рукояткой меча. Зверь затих…
   – Что вы наделали?! – воскликнула Лика. – Вы убили его!
   – М-да… С вами не соскучишься! – усмехнулся король гоблинов. – То вы кричите «мамочки». А то обвиняете меня в убийстве!
   Он одним движением руки сдернул плед с животного, и девушка увидела лежащего на земле… бобра. Именно таких зверей она видела неоднократно в телепрограммах про животных.
   – Бобер?! – удивленно протянула Анжелика.
   – А вы ожидали увидеть медведя? – расхохотался Свейн.
   Он немного успокоился и продолжил:
   – Признаюсь честно, я всегда считал, что вы немного эксцентричны. Но когда вы сегодня в обнимку с одеялом отправились «выслеживать бобров», вы поразили меня до глубины души. Я, естественно, не поверил вам и чуть позже отправился за вами следом. Однако должен признать, что выбранная вами тактика сна под кустом имела больший успех, чем все мои расставленные капканы и ловушки. Бобры – звери умные и осторожные, и сегодня я не поймал ни одного. А вам улыбнулась удача! Животное подошло к вам само. Как говорится, на ловца и зверь бежит!
   Король гоблинов снова рассмеялся.
   – И все-таки вы убили его! – с надрывом произнесла Лика.
   – Боже упаси! Я лишь слегка оглушил его. Минут через десять он очнется с небольшой головной болью.
   – Спасибо! – обрадовалась девушка.
   Она подбежала к Свейну и поцеловала его в щеку. Затем бросилась к бобру и погладила его. Зверь слегка заворочался, затем поднялся на лапы и затрусил по направлению к реке.
   – Только вы не говорите Веронике, что я тут спала, – попросила Анжелика молодого человека. – А то как-то неудобно получается. Приехала составить принцессе компанию, а сама продрыхла под кустом.
   – А разве вы спали? – с усмешкой произнес Свейн. – Вы же выслеживали добычу! Все в порядке.
   С этими словами он сложил одеяло, закинул его на плечо и сказал:
   – Ну что, охотница, пойдемте в лагерь! Нас уже довольно долго не было. Вероятно, Вероника волнуется.
   – Она что, осталась в лагере? – спросила Лика.
   – Конечно. Разве в таком платье, как у нее, можно выслеживать бобров?! – ехидно заметил король гоблинов.
   – Это вы по ее поводу язвите или по моему? – поинтересовалась девушка.
   – Пойдемте уж! – махнул рукой Свейн.
   Молодой король и Анжелика вышли из рощи и направились к виднеющемуся вдалеке лагерю.
   – Анжелика, – неожиданно произнес Свейн, – вы давно знаете принцессу Веронику?
   – Достаточно, – кивнула Лика.
   – Расскажите мне немного о ней… Вернее, если быть точным, расскажите мне о том периоде, когда она была невестой Эдуарда.
   – А где «пожалуйста»?
   – Вы невыносимы! Ну хорошо… Пожалуйста!
   – Это другое дело! Так и быть, я расскажу вам о принцессе… Как-то я случайно оказалась на балу у Принца Ночи – Эдуарда, и он попросил меня помочь освободить его невесту.
   – Такое ощущение, что когда-то я уже это слышал, – в задумчивости побормотал король.
   – Конечно, слышали! Я рассказывала об этом, когда мы с вами были у Марго.
   – У Марго? Мы с вами? – удивленно переспросил Свейн.
   – Да! – твердо сказала девушка. – И хотя я понимаю, что вы лишились части воспоминаний, не перебивайте меня, пожалуйста. Так вот… Я и старый слуга принца, Генри отправились в подземелья злого колдуна и нашли принцессу. Но тогда она была совсем не такая, как сейчас. Она была слепа, но по характеру она мне показалась весьма решительной и бесстрашной. Именно Вероника показала нам боковой тоннель, ведущий из пещер наружу. Помните? Этим ходом мы с вами неоднократно пользовались. Сначала – когда искали Книгу Судеб, а затем – когда отправились на войну с силами зла из бездны.
   Король гоблинов с изумлением посмотрел на девушку.
   – Скажите, а почему Эдуард сам не освободил свою невесту?
   – Потому что колдун наложил на нее заклятие, и освободить принцессу мог только человек, без ума влюбленный в ночь. Этим человеком и оказалась я.
   – Но почему принц хотя бы не поехал с вами?
   – Это тоже было условием злодея. Эдуард не должен был покидать своего замка до тех пор, пока принцесса не была бы освобождена.
   Свейн остановился, сорвал в задумчивости травинку и смял ее в своих руках.
   – А что случилось потом? Почему принц и Вероника расстались? – поинтересовался он.
   – Точно не знаю, – ушла от ответа Анжелика. – Я вернулась домой еще до того, как принцесса и Генри добрались до замка Принца Ночи.
   – Как вы думаете, – глядя прямо Лике в глаза, спросил король гоблинов, – Эдуард и Вероника любили друг друга?
   – Думаю, да! – искренне сказала девушка.
   – Тогда я ничего не понимаю! – заметил Свейн. – Но по крайней мере это объясняет отказ принца быть свидетелем на моей свадьбе…
   Затем он усмехнулся, прошел немного вперед и произнес:
   – А я был почти уверен, что Эдуард влюблен в вас! Кстати, это тоже могло бы многое объяснить.
   Король гоблинов, не оборачиваясь на Анжелику, отправился дальше. На секунду девушке даже показалось, что Свейн все вспомнил. И она поспешила следом за ним.
   Вероника в лагере не находила себе места. Заметив приближающихся короля и девушку, она воскликнула:
   – Слава богу, с вами все в порядке! А я-то места себе не находила! Вас не было несколько часов!
   – Анжелика поймала большого бобра. С ним пришлось повозиться, – сказал король гоблинов. – Однако потом она настояла на том, чтобы мы отпустили зверя.
   Принцесса с удивлением посмотрела на Лику.
   – Да, – кивнула девушка. – Очень уж жалко мне его стало! А как вы, Ваше Высочество? Не скучали?
   – Конечно, скучала! – всплеснула руками Вероника. – Ведь никто из вас не составил мне компанию!
   – Нужно было соответственно одеться, тогда не пришлось бы сидеть в лагере! – язвительно произнес Свейн.
   Он прошел мимо принцессы и начал отдавать приказания слугам, чтобы те собирались в обратный путь. Вероника вспыхнула и прошептала:
   – Нет, каково, а?!
   – Успокойтесь, Ваше Высочество! – сказала Анжелика. – Просто Свейн такой, какой есть. И его нужно или принимать полностью, со всеми его выходками, или лучше уж с ним не связываться.
   – Эдуард никогда бы себе такого не позволил!
   Лика вздохнула и пожала плечами. Затем она продолжила:
   – В таком случае я не вижу более удачного выхода, чем пригласить принца присоединиться к нам. Вы перестанете скучать, а заодно сумеете взглянуть на сложившуюся ситуацию под другим углом.
   Принцесса задумалась, а затем произнесла:
   – Честно говоря, я не против присутствия Эдуарда. Но как к этому отнесутся король гоблинов и его отец?
   – Их я возьму на себя, – пообещала Анжелика.
   – Что ж, попробуйте!
   Лика кивнула и отправилась прямиком к Свейну.
   – Можно вас на пару слов?! – окликнула его девушка.
   Молодой король кивнул и подошел ближе.
   – Знаете, Свейн, – тихо сказала Лика, – сегодня, когда мы с вами заговорили об Эдуарде, я вдруг подумала: а как он там? Ведь я не видела принца после битвы с монстрами. И мне ужасно захотелось пообщаться с ним.
   – Что ж, вы можете поехать к нему в замок и все разузнать.
   – Тогда Вероника обидится на меня. Ведь я оставлю ее в такой ответственный момент!
   – Что же вы предлагаете? Пригласить Эдуарда сюда? Но он отказался быть свидетелем на моей свадьбе. Разве это не дает вам понять, что принц не хочет находиться в моем дворце?!
   – Я сама поеду в замок к Принцу Ночи и постараюсь его убедить изменить решение. Самое главное, чтобы вы не были против его приезда.
   – Что вы, я буду только «за»! Признаться честно, дамское общество мне сегодня порядком поднадоело. И если бы не ваш коронный номер с одеялом, я, наверное, вообще умер бы от скуки.
   – Но зачем вы тогда согласились провести день вместе с принцессой?
   – Последовал вашему совету… – усмехнулся король гоблинов.
   – В таком случае, как только мы выедем к склепу, я сразу отправлюсь к Эдуарду – с вашего позволения!
   – Отлично!

   Девушка вернулась к Веронике.
   – Ну что, король согласился? – заговорщическим тоном спросила принцесса.
   – Да! И я сразу отправлюсь в замок принца, как только мы выедем с зачарованной тропинки.
   – Замечательно! – неожиданно обрадовалась Вероника. – Может быть, в обществе Эдуарда и король гоблинов будет вести себя несколько иначе…
   Лагерь был собран, и наши герои пустились в обратный путь. Свейн старался держаться рядом с принцессой. Однако на все ее вопросы он отвечал невпопад и был крайне рассеянным. Вскоре процессию окутал плотный туман, а когда он развеялся, путники выехали недалеко от склепа.
   – Что ж, – произнесла Анжелика, – здесь я вынуждена с вами расстаться. Вы едете слишком медленно, а я собираюсь как можно быстрее добраться до замка Принца Ночи.
   – До встречи! – улыбнулась принцесса.
   – Надеюсь, Эдуард не откажет вам, – ехидно заметил Свейн.
   Лика кивнула и пришпорила коня. Она помчалась вперед, подставляя свое лицо ветру. На душе у нее было спокойно. Девушка была рада, что наконец осталась одна, и ей не нужно никому «составлять компанию». Она ехала очень быстро, и вскоре королевский эскорт пропал где-то позади. Анжелика не знала, сколько прошло времени, но когда ее конь начал спотыкаться, она поняла, что недалеко Сонные Ущелья…
   – От ущелий до замка принца рукой подать! – обрадовалась девушка.
   Она начала хлестать жеребца плеткой для того, чтобы боль не дала тому заснуть. Животное заржало и поскакало вперед с такой скоростью, что Анжелика даже не успела сделать порез на своей руке, как миновала опасную местность. А дальше без каких-либо приключений она добралась до замка принца Эдуарда.

Сложность отношений

   – Анжелика! – воскликнул старый слуга. – Я увидел тебя в окно! Ты так мчалась! Что-нибудь случилось?
   – Нет, все в порядке! – крикнула девушка.
   Она спрыгнула с коня и бросилась обниматься к старику.
   – Генри, как я рада тебя видеть! Я успела по тебе соскучиться!
   – Я уже говорил, что ты избаловала меня своими объятиями, – улыбнулся слуга принца. – Ну, идем в замок, там и поговорим.
   Он хлопнул в ладоши и из конюшни, находящейся неподалеку, выбежал мальчик-подросток.
   – Возьми коня госпожи и позаботься о нем! – приказал Генри.
   Мальчишка кивнул, взял жеребца под уздцы и увел за собой. Девушка и старик прошли в замок.
   – Где Эдуард? – поинтересовалась Анжелика. – Он здесь?
   – К сожалению, нет. Но он должен скоро вернуться. А пока я угощу тебя ароматным чаем, – произнес слуга принца.
   Он провел Лику в небольшую комнату и усадил в кресло. Затем ненадолго удалился. Когда Генри появился на пороге комнаты, в его руках был поднос, на котором стоял чайник, чашки и блюдо с всевозможными сладостями. Девушка тут же бросилась помогать слуге. Через несколько минут они уселись возле невысокого столика и принялись пить чай.
   – Чай-то и впрямь душистый, – заметила Анжелика.
   – Мой собственный рецепт, – сказал старик. – Напиток, настоянный на травах! Ну, рассказывай, как у тебя дела?
   – Генри, я не буду вилять, – искренне произнесла девушка, – я приехала, чтобы поговорить об Эдуарде и Веронике.
   Слуга принца помрачнел.
   – Анжелика, мне очень не хочется тебя огорчать, но, по-моему, Эдуард все еще неравнодушен к принцессе, – пробормотал он.
   – Все в порядке, – улыбнулась Лика. – Кстати, Вероника, похоже, тоже не забыла принца. Во всяком случае, она постоянно сравнивает с ним Свейна. И должна признаться, сравнения идут не в пользу короля гоблинов.
   – Так ты не переживаешь? – изумился Генри. – Но я был уверен, что ты влюблена в Эдуарда.
   – Что было, то прошло, – махнула рукой девушка. – Скорее всего, это даже не была влюбленность. Просто я восхищалась принцем – и как мужчиной, и как человеком. Ведь он такой красивый, такой благородный и такой романтичный. И только теперь я осознала, что отношусь к Принцу Ночи как к старшему брату. Я люблю его и желаю ему счастья! Именно поэтому я здесь.
   – Почему «поэтому»? – раздался знакомый голос, и на пороге комнаты появился Эдуард.
   – Принц! – воскликнула Анжелика.
   Она выскочила из-за стола и бросилась на шею к своему другу.
   – Вы как всегда порывисты! – рассмеялся Эдуард. – Анжелика, я счастлив видеть вас у себя.
   Он подал девушке руку, провел ее к столу и помог сесть. Затем сел сам.
   – Так вы не договорили, – улыбнулся принц. – Почему «поэтому» вы здесь?
   – Эдуард, – немного растерянно произнесла Лика, – я приехала, чтобы пригласить вас погостить в замке короля гоблинов. Дело в том…
   – Ни за что! – твердо сказал Принц Ночь. – Кажется, я уже дал Свейну понять, что ноги моей не будет в его доме!
   – Подождите, принц, – попыталась продолжить разговор девушка, – Свейн здесь совершенно не при чем! Это я прошу вас составить мне компанию.
   – Пожалуйста! Вы можете жить в моем замке, сколько будет вашей душе угодно.
   – Но…
   – И давайте закроем эту тему!
   Генри кашлянул и произнес:
   – Я вынужден вас оставить. Дела, понимаете ли…
   Старый слуга вышел из-за стола и удалился. Анжелика посмотрела на принца. Эдуард был очень хмурым.
   – Принц, а давайте начистоту! – неожиданно заявила девушка. – Я ведь здесь не только по своему желанию. Меня просила об этом Вероника.
   – Вероника?! – удивился Принц Ночь. – Но причем здесь она?
   – Можно, я буду говорить прямо, без этикета? – поинтересовалась Лика.
   Эдуард кивнул, и Анжелика продолжила:
   – Похоже, Вероника до сих пор любит вас, принц. Она скучает, и именно она просила меня, чтобы я привезла вас, и чтобы мы с вами составили ей компанию.
   – Но тогда зачем она согласилась выйти замуж за короля гоблинов?!
   – Обычная женская уловка… Она хотела подтолкнуть вас к более решительным действиям, но вы все сделали наоборот. Вероника ожидала, что вы закатите сцену ревности, а вы промолчали. Она надеялась, что ее помолвка заставит вас добиваться ее руки, а вы сбежали и спрятались в собственном замке.
   – Я не сбежал! Я занимался государственными делами. Более того, я считаю, что каждый человек волен сделать свой выбор, и раз принцесса предпочла Свейна, то так тому и быть!
   – Она не предпочла. Просто в тот момент король был единственным претендентом на ее руку и сердце. Вы же не удосужились сделать ей предложение!
   – Но я не знал, что она еще любит меня. Я думал, она ненавидит меня за то, что я оставил ее одну, слепую и беспомощную!
   – Вы вернули ей зрение! Более того, сейчас принцесса просто уверена в том, что оставили вы ее только потому, что она была недостаточно хороша для вас.
   – Не может быть! Но ведь я сказал ей, что влюблен в другую…
   После этих слов Принц Ночь потупил взор и покраснел.
   – Простите меня, Анжелика, – тихо сказал он.
   – Это вы меня простите! – искренне произнесла Лика. – Ведь восхищение вами я приняла за любовь, и это было моей оплошностью.
   – А я думал, что вычеркнул Веронику из своего сердца, но, как оказалось, ошибся.
   – В таком случае предлагаю остаться друзьями! – улыбнулась девушка.
   Эдуард поцеловал Анжелике руку и сказал:
   – Спасибо!
   – Так вот… – продолжила Анжелика. – Сейчас Вероника может совершить непростительную глупость. Она может выйти замуж не по любви, и тем самым испортит жизнь себе, вам и королю гоблинов.
   – Но, возможно, Свейн влюблен в принцессу?
   – Поверьте мне, если бы король гоблинов был влюблен в Веронику, меня бы здесь не было. Он женится только по настоянию своего отца. Поэтому я прошу вас поехать со мной во дворец Свейна и помешать этой свадьбе. Только не вздумайте вызвать короля на дуэль! Вы все испортите.
   Эдуард поперхнулся, и Лика поняла, что именно это принц и собирался сделать.
   – Но что тогда вы предлагаете? – поинтересовался Принц Ночь.
   – Весело проводить время. Отдыхать! Составлять компанию Веронике и Свейну! И пусть принцесса сама определится в своем выборе. По крайней мере, вы не будете сидеть сложа руки.
   Эдуард ненадолго задумался, но затем решительно произнес:
   – Хорошо! Я поеду с вами. Но как мой приезд воспримет король гоблинов? Ведь я отказался быть свидетелем на его свадьбе.
   – Предоставьте это мне, – улыбнулась Анжелика.
   – Раз так, дайте мне немного времени на сборы, – сказал Принц Ночь.
   – Пожалуйста!
   – Тогда, с вашего позволения, я вас ненадолго покину…
   Эдуард встал и вышел из комнаты. Через пять минут на пороге появился Генри.
   – Не знаю, что вы сказали моему господину, – вкрадчиво произнес он, – но таким воодушевленным я его уже давно не видел. Спасибо!
   – «Спасибо» вы мне скажете, если мне удастся помирить Эдуарда и Веронику, – заметила девушка.
   Старик с удивлением уставился на Анжелику, но промолчал…
   – Дорогой Генри! – попросила Лика. – Помоги, пожалуйста, принцу побыстрее собраться, а я пока здесь немного отдохну, ладно?
   Слуга Эдуарда кивнул и удалился. Девушка вышла из-за стола, подошла к мягкому дивану, прилегла на него и задремала. Через пару часов Генри разбудил Анжелику.
   – Господин собран и ожидает вас на конюшне, – сообщил старик.
   Лика потянулась, встряхнула головой и отправилась во двор замка. Эдуард уже вывел из конюшни и держал под уздцы двух жеребцов. Он помог девушке взобраться на коня, отдал Генри последние указания и сам сел в седло.
   – Ну, поехали, милая Анжелика, – улыбнулся Принц Ночь.
   – Вперед! – крикнула девушка и дернула поводья.
   На прощание она махнула рукой Генри и выехала на дорогу, ведущую к городу гоблинов. Эдуард последовал за ней. Вскоре два всадника мчались под яркой Луной по пыльной дороге. Они благополучно миновали Сонные Ущелья, и вскоре на горизонте показалась городская стена. Еще через пару часов принц и Лика приблизились к городским воротам. Стражники пропустили их без лишних вопросов. Далее путешествие продолжилось по извилистым улочкам города гоблинов. Наконец, друзья выехали на дорогу, ведущую к королевскому замку.
   – Минут через двадцать приедем, – заметил Принц Ночь.
   – Скорее бы, – пробормотала девушка. – Я ужасно устала от всех дорог.
   Когда Эдуард и Анжелика подъехали к королевскому крыльцу, их уже ждали слуги-гоблины. Они забрали коней и провели наших героев в предназначенные для них апартаменты.
   – Вам необходимо отдохнуть после дороги, – произнес юркий гоблин.
   – А где король и принцесса? – поинтересовалась Лика.
   – Его Величество и Ее Высочество отдыхают после охоты.
   – Отлично! – обрадовалась девушка. – По крайней мере, я постараюсь сегодня выспаться.
   Эдуард рассмеялся, пожелал Анжелике спокойной ночи и отправился в свою комнату. А девушка поспешила в свою. Здесь на стуле ее уже ждала Эльза.
   – Слава богу! – воскликнула гоблинка. – С тобой все в порядке! Я так за тебя переживала… А когда король сказал, что ты отправилась прямо с охоты к принцу Эдуарду, так я вообще места себе не находила. Ведь я же знаю, что ты почти не спала и очень устала.
   – Ничего, Эльза, на охоте я немного подремала, – улыбнулась Лика. – Так что все в порядке! Только вот очень хочется принять ванну с дороги. Не поможешь?
   – Я сейчас же наберу для тебя теплой воды, – пообещала гоблинка. – Минут через десять будь готова!
   Служанка Марго удалилась, а девушка достала из шкафа полотенце и уселась в кресло. Вскоре Эльза позвала Анжелику, и та отправилась в ванную комнату. Гоблинка постаралась на славу. Она добавила в воду травяных настоев, и та благоухала разнотравьем. Лика с наслаждением легла в ванну и закрыла глаза. Она вспомнила, как когда-то принимала ванну в пещере Марго, и туда неожиданно вошел Свейн. Тогда девушка испугалась, теперь же ей было смешно вспоминать об этом. После ванны Анжелика почувствовала себя такой расслабленной, что едва добралась до собственной постели, как сразу же заснула.
   Утром в комнату Лики первой проникла Эльза. Она разбудила девушку и заговорщическим тоном произнесла:
   – Принц Эдуард категорически отказывается идти к королю без тебя. Так что придется вставать!
   – Угу, – пробормотала еще сонная девушка. – Эльза, ты поможешь мне одеться?
   – Для этого я и здесь, – ответила гоблинка. – Твоя одежда готова. Через минуту я ее принесу.
   Служанка Марго удалилась и чуть позже явилась с великолепным нежно-сиреневым платьем в руках.
   – Красивое! – восхитилась Анжелика. – Но в джинсах намного удобнее.
   – Свою рогожу можешь надевать на охоту. А на королевский прием будь добра, приходи по этикету.
   Лика вздохнула и принялась облачаться в платье. Потом Эльза усадила девушку перед зеркалом и начала сооружать на ее голове прическу. Не смотря на то, что гоблинка казалась неуклюжей и угловатой, она великолепно управлялась с волосами. И через полчаса на Анжелику из отражения глядела юная красавица, длинные каштановые локоны которой ниспадали на плечи.
   – Ну вот, выглядишь не хуже Вероники! – заметила служанка Марго.
   – Да мы с ней совсем разные, – произнесла девушка. – Нас даже сравнивать нельзя!
   – Иди уж! – подтолкнула Лику Эльза. – Принц Эдуард сказал, что будет ждать тебя на балконе второго этажа, там же, где вы встречались раньше.
   Анжелика сразу все поняла и отправилась на балкон…

   Принц Ночь в великолепном костюме цвета кофе с молоком нетерпеливо ожидал девушку.
   – Наконец-то вы! – воскликнул он, увидев Лику. – Выглядите великолепно! А как вам мой внешний вид? Думаете, понравится Веронике?
   – Конечно, понравится! – заверила Эдуарда Анжелика. – Что ж, идемте искать наших друзей.
   Принц подал девушке руку, и они вышли с балкона. Тотчас к ним подбежал верткий гоблин-слуга.
   – Послушай, милейший, – обратился к нему Эдуард. – Где сейчас находятся король и принцесса?
   – Они завтракают на открытой веранде. Я провожу вас!
   Наши герои прошли вслед за слугой, вышли из дворца и по садовым аллеям добрались до великолепной беседки, увитой плющом. Здесь при свете свечей за роскошным столом завтракали Свейн, его отец и Вероника.
   – Боже! – воскликнула принцесса, заметив Анжелику и принца. – Какое счастье, Эдуард, что вы согласились присоединиться к нашей компании! Теперь, надеюсь, Свейну станет легче переносить женское общество.
   – Всем доброго утра и приятного аппетита! – улыбнулся Принц Ночь.
   – Эдуард! – обрадовался отец короля гоблинов. – Как хорошо, что вы приехали! Мне как раз нужно с вами поговорить о кое-каких делах.
   – Дела подождут! – холодно заметил Свейн.
   Он встал из-за стола, подошел и пожал руку принцу.
   – Рад встрече! – коротко сказал король.
   Затем он обернулся к Анжелике и буквально замер, пораженный ее красотой. Однако, взяв себя в руки, Свейн молча наклонился и поцеловал девушке руку.
   – Прошу к столу! – произнес отец короля гоблинов.
   Эдуард поцеловал руку Веронике, затем помог Лике сесть и сам устроился рядом с девушкой.
   – Эдуард, – поинтересовалась принцесса, – а Анжелика не рассказывала вам, как она очень находчиво поймала на последней охоте бобра – одеялом?
   – Нет, – удивился Принц Ночь. – Но от этой девушки можно ожидать всего, чего угодно.
   – Да ладно вам, – засмущалась Лика. – Просто так получилось!
   – Не скажите! – продолжила Вероника. – «Просто так» бобры под одеяла не лезут.
   Анжелика поняла, что Свейн все же рассказал о ее приключении на охоте, и сердито посмотрела на него. Король гоблинов улыбался…
   – А каковы ваши планы на сегодня? – обратился принц к Веронике и Свейну. – А то я хотел предложить вам съездить к водопадам, которые находятся за Сонными Ущельями. Очень красивое место!
   – Мы с удовольствием… – воскликнула принцесса, но осеклась и посмотрела на своего жениха.
   – Можно… – пожал плечами Свейн. – А то я уже не знаю, чем мне развлекать Ее Высочество.
   – Решено! – обрадовалась Вероника. – После завтрака отправляемся в дорогу!
   Лика сделала «несчастную физиономию» и заметила:
   – Ну вот, снова переодеваться надо!
   – Зачем? – удивилась принцесса. – Вы великолепно выглядите!
   – Спасибо! Но рядом с водопадами я предпочитаю находиться в более удобной одежде.
   Вероника задумалась и сказала:
   – Что ж, вам решать…
   Вскоре завтрак был окончен, и отец короля отдал приказание слугам, чтобы те подготовили и оседлали лошадей. Анжелика вернулась в свою комнату и переоделась в свои любимые джинсы и топик. Затем она собрала волосы в «конский хвост» и отправилась на конюшню. Здесь уже находились Свейн и Эдуард, а минут через десять появилась и Вероника. Она тоже переоделась в дорожный костюм, но Лика отметила, что тот был весь отделан драгоценными камнями и наверняка немало весил. Девушка подошла к принцу и тихо шепнула ему на ухо:
   – У принцессы весьма тяжелый наряд. Помогите ей, если что… Думаю, Свейн до этого вряд ли додумается.
   Принц Ночь кивнул. Вскоре наши герои сели на лошадей и выехали с королевского двора.
   До Сонных Ущелий всадники добрались достаточно быстро. Как только у Анжелики начали слипаться глаза, Эдуард свернул с дороги правее и поехал каким-то известным только ему одному путем. Мужчины ехали несколько впереди, а Лика и принцесса слегка отстали.
   – Я так вам признательна, – тихо сказала Вероника девушке. – С Эдуардом я чувствую себя очень спокойно. Спасибо!
   – Не за что! – пожала плечами Анжелика.
   Неожиданно впереди послышался шум.
   – Что это за звук? – спросила принцесса.
   – Это каскад водопадов, – ответил принц. – Правда, до него еще нужно добраться.
   Он свернул на узкую горную тропинку, и вскоре наших героев со всех сторон окружили скалы. Ехать пришлось друг за другом, поскольку лошади не могли разойтись между огромных валунов. С каждой минутой шум становился все громче и громче. Принц Ночь остановился у коряжистого невысокого дерева и сказал:
   – Дальше придется идти пешком. Для лошадей подъем будем слишком крутым.
   Он спрыгнул с коня и помог спуститься с седла Лике. Свейн подал руку Веронике, но особо ей не помогал. Тем временем Эдуард привязал лошадей к дереву и заметил:
   – Идти нужно аккуратно, поскольку камни имеют свойство выкатываться из-под ног… можно упасть.
   – Боже! – ахнула Вероника. – А у меня туфли на каблуках!
   – Я же говорил вам, – раздраженно произнес король гоблинов, – что одеваться нужно соответственно!
   От обиды глаза принцессы наполнились слезами. Принц Ночь схватился за рукоятку своего меча, но Анжелика перехватила его руку и заметила примирительным тоном:
   – Ничего страшного! Мы с Эдуардом будем помогать Веронике.
   – Ну и отлично! – усмехнулся Свейн и первым стал подниматься в горы…

   Узкая тропка петляла туда-сюда. Бесконечные повороты совсем утомили наших путешественников. Особенно страдала принцесса. Она совсем отстала, и Эдуард не отходил от нее ни на шаг. Король гоблинов ушел далеко вперед. Он даже не оглядывался на свою невесту. Наконец, Лике это надоело. Она догнала короля и сказала:
   – Как-то невежливо оставлять свою невесту одну.
   – Почему же одну? – усмехнулся Свейн. – Рядом с ней ее бывший жених, который о ней прекрасно заботится.
   – Вы говорите так, как будто вам совершенно безразлична Вероника.
   – Это не совсем верно, дорогая Анжелика, я просто пытаюсь ее научить некоторым вещам, которым ее не обучили ее родители. Думаю, после этой прогулки она больше не станет обувать в горы туфли на каблуках.
   – Но это очень жестоко!
   – Иногда истину до мозгов нужно доносить через ноги! – ледяным тоном произнес король.
   В этот момент горы расступились, и путешественники вышли на ровную площадку, с которой открывался великолепный вид. Впереди, под яркой луной переливались миллионами брызг и низвергались с огромной высоты несколько водопадов. Лика замерла, пораженная этой величественной красотой.
   – Господи, как красиво! – воскликнула появившаяся принцесса.
   Вероника держала под руку Эдуарда и слегка прихрамывала. Анжелика испугалась, что Свейн может неправильно отреагировать на эту ситуацию, и насторожилась. Но король гоблинов лишь усмехнулся, глядя на свою невесту. Лика облегченно вздохнула и спросила, указывая туда, куда низвергались водопады:
   – А что там, внизу?
   – Огромное озеро, окруженное кристаллами горного хрусталя, – произнес король гоблинов.
   – Мне так хочется посмотреть, – пролепетала принцесса.
   – Там такая крутая тропинка, что вы просто по ней не пройдете в вашей обуви, – заметил Свейн. – А доставать вас из озера мне не хочется. К тому же вы пойдете ко дну прежде, чем я вас спасу. У вас очень тяжелый костюм.
   Вероника обреченно кивнула и сказала:
   – Что ж, тогда я буду любоваться водопадами отсюда. Анжелика, Эдуард, вы составите мне компанию?
   – В общем-то, мне бы хотелось посмотреть на озеро, – честно призналась Лика.
   – Я останусь с вами, – обратился к принцессе Принц Ночь. – Я уже много раз бывал здесь и все видел.
   – А я, пожалуй, прогуляюсь с Анжеликой, – произнес король гоблинов. – Должен же кто-то показать ей дорогу вниз.
   Свейн кивнул девушке и сказал:
   – Идемте!
   Он подошел к самому краю площадки и неожиданно прыгнул вниз. Лика ойкнула, подбежала к краю и посмотрела, куда делся Свейн. Как оказалось, чуть ниже начиналась каменистая тропинка, ведущая к самому подножию горы, на которой находились путешественники. На ней и стоял король. Анжелика набралась храбрости и тоже спрыгнула вниз.
   Король гоблинов дождался, пока девушка подошла ближе, и заметил:
   – Дальше дорога будет намного сложнее. Будьте внимательны!
   Он повернулся и отправился вперед по тропе. Лика старалась от него не отставать. Однако молодой человек был намного ловчее ее. Он легко перепрыгивал с камня на камень, огибал уступы и перешагивал небольшие ручьи. Анжелика тоже старалась вовсю, но пару раз все же оступилась и один раз даже упала в грязь, не устояв на круглом камне. Свейн посмеивался над девушкой, но вслух ничего не говорил. Однако Лика заметила его ехидную физиономию и сказала:
   – Перестаньте хихикать! А то я вас тоже столкну в лужу.
   – Вы бы на ногах сначала твердо научились стоять, – усмехнулся король.
   Анжелика вспылила и бросилась с кулаками на Свейна, но тот легко от нее уклонился, и девушка вновь наступила в грязную жижу.
   – Й-ех! – вздохнула Лика, отряхивая грязь с ноги. – Нужно будет где-нибудь помыться, а то неловко возвращаться в таком виде.
   – Дойдем до озера, там и помоетесь! – заметил молодой человек.
   Они продолжили путь дальше. Молодые люди обогнули еще два гигантских валуна, и тут неожиданно перед ними открылось озеро. Оно было огромным! Вокруг него валялось множество камней и даже осколков скал. Среди них то там, то здесь выделялись высокие прозрачные шестигранные кристаллы, заканчивающиеся сверху острой, как у подточенного карандаша, макушкой. Луна отражалась от их граней, и все озеро освещалось каким-то нереальным, фантастическим светом. Слева слышался шум падающей воды.
   – Великолепно! – прошептала Анжелика. – Такого я еще никогда не видела в своей жизни!
   – Да, здесь неплохо, – спокойно заметил король гоблинов. – Вот только помыться вам здесь вряд ли удастся. Вода ледяная! Идемте, я покажу, где находится горячий источник.
   Он пошел вдоль берега, лавируя среди камней. Девушка поспешила за ним. Свейн вновь свернул куда-то за валуны и через несколько шагов остановился. Здесь располагалось еще одно озеро. Оно было намного меньше первого, хотя точно его размеры рассмотреть было невозможно, поскольку над водной поверхностью поднимался пар.
   – Я вас оставлю, можете искупаться, – произнес король. – Вода здесь теплая, так что простуду не подхватите.
   – Спасибо! – кивнула девушка.
   – Я подожду вас за камнями. Как будете готовы, либо зовите меня, либо выходите сами!
   С этими словами Свейн повернулся и ушел. Анжелика немедленно скинула с себя пояс с мечом и грязную одежду. Она быстро почистила брюки и кофту, а затем с наслаждением выкупалась. После этого она вновь облачилась в свои вещи и позвала короля гоблинов. Свейн появился из-за камней именно в тот момент, когда девушка поднимала с земли меч.
   – Что это? – удивленно спросил молодой человек, указывая на оружие.
   – Меч! – ответила Лика.
   – Я вижу, что меч! Откуда он у вас?
   – Ну, вы даете, Свейн! Вы же сами мне его отдали, когда Марго отправила нас на поиски своего брата Гурона.
   – Не может быть! Этот меч мне подарил отец в день моего шестнадцатилетия, и я с ним никогда не расставался. А недавно я обнаружил его пропажу…
   – Если вы подозреваете в чем-нибудь меня, то вы ошибаетесь! Мы можем поехать к Марго, и она подтвердит мои слова.
   – Странно, – пробормотал король, – этот меч мне очень дорог, и я не мог просто так отдать его кому попало…
   – Кому попало?! – вспыхнула Анжелика. – Тогда заберите свой меч обратно!
   Она сунула оружие в руки растерявшегося Свейна и, оттолкнув его, отправилась в обратный путь.
   – Подождите! – окликнул ее король гоблинов. – Я не хотел вас обидеть! Я действительно ничего не помню!
   Он бросился вслед за Ликой и схватил ее за руку. Девушка попыталась вырваться, повернулась, и… снова поскользнулась на мокрых камнях. Она потеряла равновесие и начала падать. И тут Анжелика почувствовала, что сильные и надежные руки Свейна подхватили ее.
   – Какая вы вспыльчивая! – усмехнулся молодой человек.
   Лика выпрямилась, но из объятий короля вырываться не стала. Она заглянула в его светлые бездонные глаза и поняла, что рядом со Свейном теряет голову. Она провела тыльной стороной своей ладони по его лицу.
   – А вы… – прошептала девушка, – совершенно слепы, если не замечаете очевидных вещей!
   Анжелика притянула короля гоблинов к себе и страстно поцеловала в губы. Она почувствовала, как сбилось его дыхание, как напряглось все его тело. Сама Лика была близка к тому, чтобы отдаться молодому человеку здесь и сейчас, если бы только он этого захотел. Свейн крепко прижал девушку к себе. Он стал целовать ее в губы и шею… Но внезапно его словно что-то остановило. Король гоблинов сделал над собой неимоверное усилие и оттолкнул Анжелику от себя. Он отошел к скале и облокотился на нее, стараясь восстановить ровное дыхание.
   – Боже, – прошептал он, – что вы со мной делаете?! Мы чуть было не согрешили тут с вами, а ведь я почти женатый человек!
   – «Согрешили»? – язвительно переспросила Лика. – А я думала, нас связывают несколько другие чувства. Что ж, тогда идемте! Вероятно, ваша невеста вас заждалась.
   Она повернулась к Свейну спиной, собираясь уйти.
   – Подождите, Анжелика! – произнес король. – Я должен вам кое-что сказать.
   – Слушаю… – не поворачиваясь, ответила девушка.
   – Я не помню, какие отношения нас связывали раньше, но сейчас вы вызываете во мне весьма противоречивые чувства! Вы совершенно не похожи на Веронику. Для юной девушки вы слишком самостоятельны и решительны. Вы можете постоять за себя и выручить из беды других. Вы рассудительны и одновременно безрассудны, и не задумываетесь о своей жизни, если речь идет о ваших друзьях. При этом вы очень красивы! Я не понимаю, как за столь хрупкой внешностью может скрываться такой железный характер?! Вы сбиваете меня с толку! Иногда вы даже пугаете меня своими выходками, но почему-то и притягиваете меня как магнит. Я растерян…
   – Я не знаю, что вам ответить на это, – пожала плечами Лика.
   Свейн догнал Анжелику, сунул ей в руки свой меч и произнес:
   – Я хочу, чтобы этот меч остался у вас, раз я уже подарил вам его однажды. Не в моих правилах отбирать подарки.
   Девушка посмотрела на короля и поняла, что спорить с ним бесполезно. Она молча взяла оружие и надела пояс с мечом поверх своей одежды.
   – Спасибо! – коротко сказала Лика.
   – А теперь можно отправиться в обратный путь!

   Когда наши герои пробирались по берегу озера среди камней и кристаллов горного хрусталя, Анжелика поинтересовалась:
   – Скажите, Свейн, а можно мне взять с собой один кристалл на память?
   – Вам вряд ли это удастся. Дело в том, что эти камни наделены магической силой. Они могут показать своему владельцу прошлое, настоящее и будущее. Поэтому обладать ими могут лишь чародеи и колдуны.
   – А что будет с обычным смертным, если он прихватит с собой такой кристалл?
   – Он просто не сможет этого сделать. Смотрите!
   Король гоблинов протянул руку к небольшому переливающемуся камню, как внезапно из того ударил сноп искр, и между кристаллом и ладонью молодого человека прошла молния. Свейн быстро отдернул руку и слегка поморщился от боли.
   – Ну что, видели? – спросил он.
   Лика кивнула, но сказала:
   – И все же я хочу попробовать взять вон тот замечательный кристалл!
   Она указала на довольно крупный камень, который выделялся среди других своей идеальной формой.
   – Не стоит! – заметил молодой человек. – Ожоги от больших кристаллов весьма болезненны и долго не заживают.
   Но Анжелика его уже не слушала. Она подошла к камню и провела рукой вокруг него, не касаясь поверхности. Кристалл словно почувствовал ее. От него стали исходить волны света.
   – Какая красота! – восхитилась девушка.
   – Осторожно! – воскликнул Свейн. – Не притрагивайтесь к нему!
   Однако Лика аккуратно прикоснулась к острой макушке камня, и тот «ожил», заиграл всеми цветами радуги.
   – С ума сойти! – прошептал молодой король.
   Тем временем Анжелика ухватила кристалл горного хрусталя обеими руками и потянула к себе. Тот неожиданно хрустнул и… отломился. Однако в руках девушки он не погас, а продолжал светиться.
   – Ну вот! А вы говорите… – улыбнулась Лика.
   – Анжелика, кто вы? – приподняв левую бровь, спросил Свейн.
   – Когда-то я была вашим другом, – заметила девушка.
   Полюбовавшись прекрасным камнем, наши герои отправились к Эдуарду и Веронике. Когда Анжелика и Свейн взбирались на скалу, девушка сквозь шум водопадов издали услышала звонкий смех принцессы. Когда же король и Лика поднялись на площадку, девушка увидела, как Принц Ночь и Вероника о чем-то оживленно беседовали. При этом Эдуард держал ладонь принцессы в своих руках. Анжелика с беспокойством посмотрела на короля гоблинов, но тот сделал вид, что ничего не заметил. Принцесса вырвала свою ладонь из рук Принца Ночи и радостно замахала Лике и Свейну.
   – Ура! Наконец-то вы! – воскликнула она. – Признаться честно, мне порядком надоело тут сидеть.
   – Надеюсь, Эдуард не дал вам заскучать, – ехидно заметил король гоблинов.
   Кроме Анжелики никто не почувствовал подтекста в этой фразе, и Вероника искренне ответила:
   – Что вы! Конечно, нет! Принц всячески старался поднять мне настроение.
   Тут взгляд принцессы упал на кристалл, который Лика держала в руках.
   – Какое чудо! – восхитилась Вероника. – Можно мне посмотреть этот кристалл?
   – Не стоит, Ваше Высочество! – твердо произнес Эдуард. – Здешние камни весьма опасны для непосвященных!..
   Он сказал эту фразу и осекся. Затем с изумлением посмотрел на Анжелику и спросил:
   – Да, но как вы смогли?..
   – Вот и я о том же! – усмехнулся Свейн.
   – Уж не знаю, как-то так получилось, – пожала плечами девушка.
   – Ужасно хочется есть! – капризным тоном заявила принцесса.
   – Что ж, возвращаемся назад! – заметил король гоблинов.
   Друзья добрались до лошадей. Лика спрятала кристалл в дорожную сумку и поднялась в седло. Принц Эдуард помог сесть в седло Веронике. Свейн был уже на коне и ожидал своих спутников. Вскоре они все вместе отправились в обратный путь. Король гоблинов ехал впереди всех, дальше следовала Анжелика, а Вероника и принц слегка отстали. Лика очень переживала, что король из-за этого может устроить скандал, но он даже не смотрел на свою невесту. У дворца Свейн спешился и сказал:
   – Через полчаса жду всех к обеду!
   Затем он быстро зашел во дворец. Принц Ночь помог девушкам спуститься и проводил их в комнаты. Едва Лика успела переодеться, как к ней вбежала Вероника.
   – Анжелика! – громко произнесла она. – Нам нужно поговорить!
   Девушка кивнула и приготовилась слушать.
   – Анжелива, вы были правы, – сказала принцесса. – Мои былые чувства к Эдуарду не остыли. Теперь я не знаю, что мне делать. Ведь и Свейн мне очень нравится. Но он ведет себя со мной несколько грубовато, вы не заметили?
   – Он всегда такой, – пожала плечами Лика.
   – Но я к этому не привыкла! Я люблю, чтобы меня окружали вниманием, защищали, заботились обо мне. А король гоблинов, как мне кажется, больше заботится о себе!
   «Просто он вас не любит!» – хотела было сказать девушка, но промолчала.
   – Он меня не любит! – словно прочитав ее мысли, произнесла Вероника. – Видимо, он до сих пор вспоминает свою прежнюю любовь. Как вы думаете, Анжелика, что мне делать? Я считаю вас подругой, и надеюсь, что вы дадите мне честный ответ.
   – Не идите против своего сердца! – искренне сказала девушка. – Разберитесь в своих чувствах, а потом решайте!
   – Но уже назначена дата свадьбы. Гости приглашены! Представляете, какой будет скандал, если мы все отменим? Что скажут люди?! «Это – Вероника, от которой отказались уже два жениха!»
   После этих слов принцесса расплакалась.
   – Успокойтесь! Все это глупые предрассудки! – пыталась убедить Веронику Лика.
   Принцесса вытерла глаза и решительно произнесла:
   – Будь что будет! Я не могу терять годы своей жизни из-за нерешительности Эдуарда. Я все-таки выйду замуж за Свейна. А теперь, Анжелика, идемте обедать.
   У Лики словно ком застрял в горле. Она молча последовала за принцессой.
   Девушки прошли в зал, в котором был накрыт чудесный стол. Принц Ночь и король гоблинов уже ожидали их здесь. Эдуард сразу же бросился помогать Веронике и Анжелике сесть. Свейн же только холодно им кивнул. За обедом разговаривали, в основном, принцесса и принц, а Свейн и Лика молчали. К концу трапезы подошел отец короля. Он извинился за опоздание и, присоединившись к компании, сразу обратился к Эдуарду:
   – Для нас большая честь, что вы сейчас находитесь здесь с нами! Но не окажете ли вы нам еще одну услугу? Я знаю, что вы очень заняты государственными делами, но лично мне очень хочется, чтобы свидетелем на свадьбе моего единственного сына были именно вы!
   Принц Ночь поперхнулся, извинился и откашлялся. Немного подумав, он ответил:
   – Что ж, при сложившихся обстоятельствах я не вижу смысла отказываться. Я согласен!
   И Анжелика, и принцесса, и Свейн с изумлением посмотрели на Эдуарда. Отец короля гоблинов с удовлетворением потер руки и произнес:
   – Что ж, тогда после обеда я пришлю к вам портных. Пусть немедленно принимаются шить вам костюм.
   – У нас со Свейном сегодня тоже примерка, – вмешалась в разговор Вероника. – Анжелика, вы пойдете со мной и свежим глазом посмотрите на мое свадебное платье.
   – Хорошо, – согласилась девушка.
   – Вам мы тоже что-нибудь сошьем, – улыбнулась принцесса.
   – Не стоит! Я привезла с собой очень много нарядов.
   – Но я настаиваю! – твердо сказала принцесса. – Ведь я тоже хочу попросить вас стать моей свидетельницей на свадьбе.
   Теперь уже у Лики случился небольшой шок. Но отказать своей подруге она не могла.
   – С большой радостью! – грустно кивнула Анжелика.
   Девушка искоса глянула на короля гоблинов и вздрогнула. Тот сидел и пристально смотрел на нее…

Тайное становится явным

   – Платье для примерки готово? – поинтересовалась у них Вероника.
   – Да, Ваше Высочество!
   – Тогда помогите мне одеться.
   Принцесса скрылась за ширмой, а минут через десять появилась перед Анжеликой в полном великолепии. На ней было белоснежное свадебное платье с длинным шлейфом, из атласа и тончайших кружев. Голову принцессы украшала пышная фата, которая придавала ей еще больше очарования.
   – Ну как? – спросила у девушки довольная Вероника.
   – Замечательно! – восхитилась Лика. – Это платье вам действительно к лицу.
   – Ваше Высочество, нужно еще кое-что подправить, – сказали портнихи.
   Они попросили принцессу подняться на стул и забегали вокруг нее с булавками, нитками и иголками. Анжелика вздохнула. Она поняла, что, увидев Веронику такой красивой, Свейн наверняка не сможет от нее отказаться. Девушка села в кресло напротив и грустно созерцала весь процесс подшивки платья. Затем по приказу Вероники портнихи принялись снимать мерки и с самой Лики. Когда со всем было покончено, принцесса уселась рядом с девушкой и поинтересовалась:
   – Как вы думаете, Анжелика, королю гоблинов понравится мой наряд?
   – Он будет в восторге! – грустно произнесла Лика.
   – Но что с вами? – спросила Вероника. – Вы мрачнее тучи!
   – Да так, вспомнила кое-что…
   – Расскажите мне, и вам станет легче. Ведь я ваша подруга!
   – Все уже в прошлом.
   – Но тогда стоит ли портить себе настроение из-за того, что уже прошло?
   – Вы правы! – кивнула девушка.
   – Скажите, Анжелика, а вы были когда-нибудь влюблены? – неожиданно поинтересовалась принцесса.
   – Была.
   – И?
   – И ничего…
   – Вы расстались с вашим возлюбленным?
   – Можно сказать и так! Он забыл меня…
   – Каков подлец! Разве можно забыть такую красавицу?!
   – Спасибо, конечно, но иногда такое случается.
   – Он женился на другой?
   – Пока еще нет, но, возможно, это скоро произойдет!
   В глазах принцессы что-то промелькнуло…
   Она задумалась над сказанным, а тем временем Лика продолжала:
   – Скажите, Вероника, если бы вам пришлось выбирать, что бы вы предпочли – дружбу или любовь?
   – Вы хотите спросить, от чего я могла бы отказаться? Ни от чего! Я выбираю и дружбу, и любовь!
   – Вот и я тоже, – тихо пробормотала Лика…

   Вероника расправила оборки на своем белом платье и неожиданно спросила:
   – А какого цвета вы бы хотели сшить платье? Выбирайте любой, только не белый!
   При этих словах принцесса рассмеялась. Анжелика задумалась… Она прекрасно знала, что Свейну нравятся темные тона, но сейчас в ней что-то взбунтовалось. «Я все время стараюсь понравиться королю, подстраиваюсь под его вкус, – подумала девушка, – но от этого все получается только хуже. Мне это надоело! Хочу быть самой собой!» И она произнесла:
   – В последнее время мое настроение оставляет желать лучшего. Поэтому мне хочется получить платье какого-нибудь радостного, веселого цвета. Пусть оно будет золотистое! Если вы не против, конечно…
   – Конечно! – улыбнулась Вероника. – Слово моей подруги – закон!
   Она обернулась к портнихам и сказала:
   – Вы слышали? Подберите для наряда Анжелики самые лучшие ткани! На свадьбе она будет моей свидетельницей, и мне бы хотелось, чтобы все ее требования были выполнены!
   Гоблинки склонились в почтительном поклоне.
   – Предлагаю перейти на «ты», – обратилась принцесса к Лике. – Ты не против?
   – Нет, – покачала головой девушка. – Но мне как-то неудобно вам «тыкать».
   – Глупости! – воскликнула Вероника. – Мы знакомы так давно! К тому же мы – подруги! Так что не обращай внимания на этикет!
   – Я постараюсь, – согласилась девушка. – Но на людях я все равно буду обращаться на «вы».
   – Хорошо, – рассмеялась принцесса. – Тебя трудно переубедить. А сейчас мне нужно переодеться и дать последние указания портнихам. Ты подождешь меня?
   – Честно говоря, я бы хотела немного отдохнуть, – сказала Анжелика.
   – Что ж, не буду тебя задерживать. Встретимся за ужином!
   – Вероника, если я не выйду к ужину, не обижайся! Я сегодня так устала, что мне бы хотелось лечь спать пораньше.
   – Ладно, – махнула рукой принцесса. – Тогда до завтра!
   Она обняла Лику, и девушка отправилась в свою комнату. По пути она зашла к служанке Марго – Эльзе.
   – Ты откуда такая взъерошенная? – поинтересовалась гоблинка.
   – На примерке была, – ответила Анжелика. – Принцесса хочет, чтобы я была на свадьбе ее свидетельницей, и настаивает на том, чтобы мне сшили новый наряд. Хотя я ей говорила, что у меня с собой целая гора платьев.
   – Зато это будет твое личное платье, сшитое именно для тебя, – убежденно произнесла Эльза.
   Лика кивнула.
   – Не вижу энтузиазма в глазах! – заметила служанка Марго. – Что случилось?
   – Не знаю, – пробормотала Анжелика и неожиданно расплакалась.
   – Ну-ну, девочка, что с тобой? – удивилась гоблинка.
   – Не обращай внимания, Эльза, – заикаясь, сказала Лика. – Я всю эту неделю сама не своя.
   Служанка внимательно посмотрела на девушку.
   – Похоже, я знаю причину твоего мрачного настроения, – медленно произнесла она. – Я заметила это уже давно, но все думала, что мне показалось. Ты влюблена в нашего правителя?
   Анжелика разрыдалась еще больше…
   – Раз так, – продолжила гоблинка, – могу сказать тебе только одно: за свою любовь нужно бороться!
   Лика закрыла лицо руками и выбежала из комнаты Эльзы. Она забежала к себе, заперла дверь на ключ и упала на кровать. В голове крутилась только одна мысль: «За любовь нужно бороться!»
   – Бороться, бороться… – шептала девушка. – Но как?! Я не могу предать Веронику, ведь она мне так верит!
   Анжелика не знала, сколько времени она пролежала в постели, но отчего-то ей вдруг невыносимо захотелось пойти подышать свежим воздухом. Девушка встала и потихоньку выбралась из комнаты в коридор. Стараясь не шуметь, она прошла к выходу из дворца и сбежала вниз по ступенькам к королевскому саду. Стояла абсолютная тишина.
   – Наверное, уже глубокая ночь, – сказала сама себе Анжелика. – Надо было посмотреть на часы…
   Она оглянулась на дворец. У входа стояли молчаливые стражники-гоблины, которые казались скорее какими-то статуями, нежели живыми существами.
   – Ну и пусть ночь! – уже громче произнесла Лика. – А мне хочется прогуляться!
   И девушка решительно направилась к виднеющимся впереди фонтанам. Правда, сейчас каскады воды не взмывали в воздух, но и без них было очень красиво. Анжелика прошлась вокруг клумб со «спящей красавицей», посмотрела на ночных мотыльков, порхающих вокруг прелестных цветов, и отправилась к переливающимся всеми цветами радуги «чешуйчатым» деревьям. Она зашла под их высокие кроны и вдохнула чудесный аромат, который исходил от цветущих ветвей. Лика медленно побрела вперед и сама не заметила, как деревья неожиданно расступились, и она оказалась у аллеи, по обеим сторонам которой росли невысокие густые кусты.
   – Странно, – пробормотала Анжелика, – сколько времени я провела во дворце, а о существовании этой аллеи даже не подозревала. Нужно посмотреть, куда она ведет.
   И она решительно отправилась дальше. Вскоре аллея сделала небольшой крюк и вывела Лику к прекрасному пруду. В его зеркальной поверхности отражалось звездное небо и огромная Луна. Девушка ахнула – настолько прекрасным ей показался открывшийся вид.
   Внезапно послышался негромкий всплеск, и из темной глубины появился белый бутон. Он раскрылся буквально на глазах девушки.
   – Кувшинка! – восторженно воскликнула Лика.
   И тут где-то невдалеке раздался треск ломаемой ветки. Анжелика оглянулась и увидела, что со стороны рощи с «чешуйчатыми» деревьями к пруду двигаются две фигуры. Это были мужчина и женщина. В женщине Лика тотчас узнала Веронику, а вот насчет мужчины девушка засомневалась.
   – В любом случае я не хочу сейчас с ними встречаться, – тихо сказала Анжелика.
   Она огляделась по сторонам, но ничего, кроме невысоких кустов, не обнаружила.
   – Была не была! – прошептала Лика и юркнула за ближайший куст.
   Пышное платье ей порядком мешало, но девушка зажала подол в руках и прижалась практически к самой земле. Вскоре послышались шаги, а за ними и голоса.
   – Вероника, дорогая, я так вам признателен, что, не взирая ни на что, вы согласились со мной встретиться! – раздался мужской голос, в котором Анжелика узнала голос принца Эдуарда.
   – Ну что вы, принц! – зазвенел голосок принцессы. – Это такая малость! Ведь нас с вами связывает столько событий.
   – Тем не менее! Ведь вы практически уже чужая жена.
   – Да… Думаю, Свейну это вряд ли бы понравилось.
   – Скажите, Вероника, если бы вы сейчас были свободны, вы бы дали мне еще один шанс?
   Последовала пауза. Лика потихоньку выглянула из-за куста и увидела, что Принц Ночь держит за руку принцессу, а та задумчиво смотрит на пруд. Наконец Вероника посмотрела в глаза Эдуарду и произнесла:
   – Дорогой Эдуард! Как много дней и ночей я провела в раздумьях о нас с вами! Сколько слез я выплакала, когда вы отказались от меня. Я все время помнила вас… И даже сейчас, когда я являюсь невестой короля гоблинов, я вспоминаю те времена, когда вы были со мной! Ничто и никогда не заменит мне тех счастливых минут. Но… ваша нерешительность подталкивает меня к тому, чтобы выйти замуж за другого! Ведь время не стоит на месте, и я не хочу навсегда остаться покинутой «невестой Эдуарда».
   – Скажите только одно! Вы еще любите меня?
   Принцесса глубоко вздохнула и, потупив глаза, тихо сказала:
   – Да! Я все еще люблю вас, Эдуард!
   – Боже! – воскликнул Принц Ночь. – Я вызову Свейна на дуэль и не дам состояться этой свадьбе!
   И он принялся страстно целовать Веронику. Принцесса обняла Эдуарда, и они вдвоем опустились на мягкую траву.
   – Ну вот, мне еще не хватало присутствовать при подобных сценах, – пробормотала Анжелика.
   Девушка подобрала платье и, стараясь не шуметь, ползком стала удаляться от пруда.
   «Надо же, – думала она, – Свейн не любит Веронику, Вероника не любит Свейна, но свадьба должна состояться! Прямо-таки бразильская мыльная опера!»
   И тут Лика вспомнила последние слова Эдуарда о том, что он собирается вызвать короля гоблинов на дуэль.
   – Этого нельзя допустить! – тихо сказала сама себе девушка.
   Аллея все не кончалась… Анжелика измучилась ползти на четвереньках. Платье все время цеплялось за ветки, и приходилось отдирать его от кустарника. Наконец, до рощи осталось буквально несколько шагов. Девушка завернула за последний куст и выбралась на аллею. Вдруг подол ее платья снова за что-то зацепился. Лика несколько раз дернула его, но тот плотно держался. Анжелика оглянулась и обомлела…
   Перед ней стоял король гоблинов собственной персоной! Свейн наступил на платье девушки, не давая возможности ей ползти дальше. Он молча улыбался.
   – Свейн, что вы тут делаете? – удивленно спросила Лика.
   – Не спится, вышел подышать свежим воздухом, – ответил молодой король. – А вот что вы здесь делаете? Ваше перемещение на четвереньках прогулкой никак не назовешь! Быть может, вы снова кого-то выслеживаете? Ну, например, бобров?
   С этими словами молодой человек рассмеялся.
   «Нельзя допустить, чтобы Свейн отправился к пруду, – пронеслось в голове у девушки, – иначе могут быть проблемы! Нужно срочно что-то придумать».
   Анжелика слегка откашлялась и сказала:
   – Я понимаю ваше недоумение при виде моей позы, но все очень просто объясняется. Дело в том, что я неловко перепрыгнула небольшую ямку возле пруда и подвернула себе сразу обе ноги. Так что передвигаться обычным способом я никак не могу. Однако ночевать на улице мне тоже не очень хочется. Именно поэтому я и передвигаюсь подобным способом.
   – Вы это серьезно? – поинтересовался король гоблинов.
   – Абсолютно! – заверила его девушка.
   – Что ж, это меняет дело! – произнес молодой человек.
   Он наклонился и легко подхватил Анжелику на руки. Затем Свейн зашагал по направлению к дворцу. Лика опасливо посмотрела из-за его плеча в сторону пруда, но ничего не увидела.
   – Слава богу! – прошептала она.
   – Что? – спросил молодой король.
   – Слава богу, говорю, что вы мне встретились! Иначе мне бы так и пришлось ползти до дворца на четвереньках.
   Свейн усмехнулся и заметил:
   – В общем-то, в такое позднее время молодым девушкам лучше спать, а не гулять, вы не считаете?
   – Вы же сами сказали, что вам не спится! Вот и мне не спалось! – парировала Анжелика.
   Король гоблинов вошел в рощу, и Лика вздохнула немного спокойнее. Она принялась сумбурно размышлять, что же ей делать, чтобы не дать возможности Эдуарду вызвать на дуэль Свейна, но ничего, кроме того, чтобы не оставлять короля одного, придумать не смогла.
   – Свейн, – вкрадчиво произнесла девушка, – вы знаете, в вашем дворце я почему-то практически не сплю.
   – Почему?
   – Не знаю! Как-то мне у вас неспокойно! Все время кажется, что за мной кто-то наблюдает или даже присутствует в моей комнате.
   – Ну так попросите свою служанку, чтобы она ночевала вместе с вами.
   – Эльзу?! Исключено! Она слишком громко храпит, – выкрутилась Анжелика.
   – Но тогда я даже не знаю, чем вам помочь.
   – Я знаю!
   – И чем же?
   – Посидите сегодня, пожалуйста, со мной. Ведь вам все равно не спится, да и мне тоже! А с вами я чувствую себя намного спокойнее.
   Король гоблинов посмотрел Лике в глаза и задумался.
   – А не будет ли это выглядеть слишком фривольно с нашей стороны? – наконец спросил он.
   – Мы никому не скажем. Это будет нашим маленьким секретом, – заверила Свейна Анжелика.
   – Хорошо, – медленно произнес молодой король. – Вряд ли я смогу проводить с вами каждую ночь, но, пожалуй, сегодня я у вас посижу.
   Лика чуть было не взвизгнула от радости. Однако она сдержалась и лишь скромно сказала:
   – Спасибо!
   Тем временем Свейн уже прошел рощу, обогнул фонтаны и подошел к ступеням, ведущим во дворец. Заметив короля с девушкой на руках, двое стражников бросились было к нему на помощь.
   – Я сам! – коротко произнес король гоблинов.
   Стражники расступились и пропустили его вперед. Свейн поднялся по ступенькам наверх и зашел во дворец. Через пять минут он был уже в комнате Анжелики. Молодой человек аккуратно положил Лику на кровать, встряхнул руками, поморщился и заметил:
   – А вы никогда не пробовали худеть?
   Девушка вспыхнула и ответила вопросом на вопрос:
   – Неужели королю гоблинов не хватает силы, чтобы донести раненую подругу?
   Свейн улыбнулся и произнес:
   – Я пошутил. А вы все-таки язва!
   – У меня достойный пример для подражания – вы!
   Король гоблинов сел в кресло и расхохотался.
   – Знаете, – сказал он сквозь смех, – с вами не соскучишься!
   – Отлично! Значит, этой ночью нам с вами не придется скучать.
   – Надеюсь, мы не будет пререкаться всю ночь?
   – Вы радуете меня, Свейн! Иногда вас посещают разумные мысли. Кстати, вы не знаете, сколько осталось до рассвета? Хотя в Королевстве Ночи данный вопрос звучит глупо. Тогда я спрошу так: вы не знаете, сколько осталось часов до окончания ночного отдыха?
   Король гоблинов достал из нагрудного кармана большие золотые часы, посмотрел на них и сказал:
   – Четыре часа, дорогая Анжелика… Осталось всего четыре недолгих часа.
   – Скажите, Свейн, а почему вам не спалось сегодня?
   – Не знаю… Хотя, честно говоря, не очень уютно чувствую себя в роли жениха. Все это так напрягает: этикет, ухаживания, постоянное присутствие невесты. А потом я очень много думал о том, что вы мне рассказали – о Веронике и Эдуарде, о нас с вами… Вы не могли бы мне немного напомнить о наших с вами приключениях? Ведь вы говорили, что нас очень многое связывает.
   – О! Это долгая история! Думаю, четырех часов мне вряд ли хватит, чтобы вспомнить все события.
   – Вы хотя бы начните, а там видно будет. Может быть, я тоже что-нибудь вспомню.
   – Тогда устраивайтесь поудобнее: я начинаю.
   Лика взбила подушку и, облокотившись на нее, начала рассказывать королю гоблинов обо всем: о том, как они впервые познакомились, о том, как отправились к колдуну в поисках Магического Кристалла, о том, как Свейн чуть было не стал вампиром…
   Девушка говорила и говорила, но постепенно язык у нее начал заплетаться, и она провалилась в сон. Последнее, что услышал король гоблинов, была история о том, как Марго проводила магический обряд в его склепе. Потом Анжелика замолчала. Свейн подошел ближе и увидел, что она сладко спит, откинувшись на подушки. Он улыбнулся и прилег рядом с девушкой на самый край кровати. Глаза у него сами собой закрылись, и молодой человек тоже уснул.

   Анжелика не знала, сколько она проспала, но когда девушка открыла глаза, то она увидела, что лежит, тесно прижавшись к королю гоблинов – головой на его руке. Молодой человек крепко спал. От неожиданности Лика подпрыгнула на кровати и разбудила Свейна.
   – Что, уже утро? – спросил, просыпаясь, король.
   – Оно самое, – ответила Анжелика. – А что вы делаете в моей постели?
   – Сплю, – усмехнулся молодой человек, – а вы бы предпочли, чтобы я лег на полу?
   – Да нет… Просто вы наверняка не выспались!
   – К удивлению, спал как младенец. И даже дурные мысли в голову не лезли. Жаль только, что вы не успели рассказать мне обо всех наших приключениях. Но надеюсь, у нас еще будет время об этом поговорить. Кстати, как вы себя чувствуете?
   – Сегодня намного лучше. Даже смогу ходить без посторонней помощи. А сейчас, Свейн, мне кажется, вам пора уходить. Иначе нас могут неправильно понять.
   – Вас понял! Удаляюсь!
   Король гоблинов сладко потянулся в постели, затем встал и вышел в коридор. Не прошло и пяти минут после его ухода, как в комнату Лики постучали.
   – Анжелика, это я, Вероника! – раздался голос принцессы. – Ты не спишь?
   – Нет! – отозвалась девушка, благодаря судьбу за то, что Свейн ушел немного раньше. – Заходите!
   Дверь приоткрылась, и Вероника проскользнула в комнату Лики.
   – Опять «выкаешь», – заметила принцесса, улыбаясь.
   – Привычка! – улыбнулась Анжелика. – Садись!
   Вероника устроилась в том самом кресле, в котором совсем недавно сидел король гоблинов.
   – Анжелика, – произнесла она мрачным тоном, – мне нужно с тобой поговорить.
   Лика отчего-то испугалась и подумала, что вероятно принцесса видела, как Свейн нес ее на руках, и теперь хочет во всем разобраться. Но Вероника перевела дыхание и выпалила:
   – Дело в том, что я все еще люблю Эдуарда! И… я была близка с ним в эту ночь. Но сегодня сюда приезжают мои родители и родственники для знакомства с семьей жениха, и я не могу отменить свадьбу. Что я им скажу? Отец убьет меня, узнав о моем позоре! Анжелика, я боюсь! После случившегося я не могу смотреть в глаза Свейну и его отцу. Получается, я изменила жениху в его же доме! Кроме того, Эдуард поклялся, что не даст состояться этой свадьбе и вызовет короля гоблинов на дуэль. Что мне делать, подруга?
   С этими словами принцесса разрыдалась.
   Лику словно окатили ведром ледяной воды. Несколько минут она сидела молча, переваривая сказанное Вероникой. Затем девушка встала с кровати и нервно заходила по комнате.
   – Так что же мне делать? – сквозь рыдания повторила принцесса.
   – Прежде всего, успокоиться, – ледяным тоном произнесла девушка. – Сейчас самое главное – воспрепятствовать дуэли Свейна и Эдуарда! А все остальное будем решать по ходу действия.
   – Угу, – закивала Вероника, размазывая слезы по щекам.
   – Так, – продолжила Анжелика, – сейчас ты вернешься к себе, умоешься, приведешь себя в порядок и как ни в чем не бывало выйдешь к завтраку. Когда приезжают твои родные?
   – Не знаю, должны подъехать в течение дня.
   – Хорошо! Все это время я постараюсь отвлекать Эдуарда, а ты общайся со Свейном. А там – посмотрим!
   Принцесса снова закивала.
   – Только обещай мне, что будешь на моей стороне при любых обстоятельствах! – неожиданно попросила Вероника. – Ведь кроме тебя мне больше не к кому обратиться.
   Лика с трудом сдержала свои эмоции и произнесла:
   – Ну конечно! Ведь мы же подруги.
   Принцесса радостно улыбнулась и сказала:
   – Теперь мне стало намного легче. Ну, я пошла. Увидимся за завтраком!
   Она выскользнула в коридор, и Анжелика осталась одна.
   – Господи! – прошептала девушка. – За что это все на мою голову?!
   Она вспомнила о своем обещании присмотреть за Эдуардом, поэтому быстро стала приводить себя в порядок. Через полчаса Лика вышла из комнаты и отправилась в зал, в котором король гоблинов обычно завтракал…

   За столом уже сидели Свейн, его отец и Вероника. Принца Ночи не было видно.
   – Доброе утро! – поздоровалась со всеми Анжелика. – А где Эдуард?
   – Он пока не вышел, сославшись на плохое самочувствие, – ответил отец Свейна. – Однако садитесь, милая Анжелика. Завтрак совсем остыл!
   – С вашего позволения я отлучусь ненадолго, – сказала Лика. – Хочу лично узнать, не нужно ли чего-нибудь Принцу Ночи.
   Она присела в реверансе, затем повернулась и отправилась в комнату Эдуарда. Через десять минут девушка уже стучала в дверь комнаты своего друга.
   – Эдуард! – позвала она. – Откройте, Эдуард!
   Однако в ответ не раздалось ни звука.
   – Я прошу вас, принц! Впустите меня! Это Анжелика!
   Но дверь оставалась закрытой.
   Лика на минуту задумалась, затем решительно забарабанила в дверь и громко произнесла:
   – Открывайте! Вероника была у меня, я все знаю.
   Раздались шаги, в замочной скважине повернулся ключ, и дверь растворилась. На пороге комнаты появился Принц Ночь. Он был бледен, как никогда. Длинные черные пряди волос подчеркивали темные круги под его глазами. Видимо, Эдуард не спал всю ночь.
   – Входите, Анжелика! – коротко сказал он.
   Девушка зашла в комнату, и принц немедленно закрыл за ней дверь.
   – Располагайтесь, – сухо произнес Принц Ночь.
   – Спасибо! – кивнула Анжелика.
   Она прошла и села в кресло возле резного камина.
   – Вы сказали, что Вероника была у вас, – начал разговор Эдуард. – Что она вам рассказала?
   – Все!
   Принц нервно заходил по комнате.
   – Так что, я думаю, вы поддержите меня в моем решении, – заметил он.
   – Если вы говорите о дуэли, то я буду категорически против!
   Эдуард остановился и с удивлением посмотрел на Лику.
   – Но почему? – наконец спросил он. – Как человек чести я теперь просто обязан жениться на Веронике!
   – А что вы обязаны сделать как друг? – неожиданно произнесла Лика. – Ведь вы со Свейном друзья! Вы вместе пережили столько опасных приключений. Вспомните хотя бы, как вы рисковали жизнью, спасая Гурона! Да что там говорить… Если уж на то пошло, вы обязаны королю гоблинов своей жизнью. Ведь если бы он не помог мне поймать вашу душу в Полях Призраков, мы сейчас вряд ли бы с вами разговаривали.
   Принц Эдуард сел в кресло напротив Анжелики и обхватил голову руками.
   – Что же мне делать? – пробормотал он. – Даже другу я не смогу отдать любимую женщину.
   – Теперь подумайте о Веронике, – продолжила рассуждать Лика. – Свадьба должна вот-вот состояться. Сегодня в дом жениха приезжают ее родственники… А тут вы со своей дуэлью! Либо вы убьете Свейна, и принцесса лишится жениха, либо король гоблинов убьет вас, и Вероника потеряет любимого! И в том, и в другом случае она останется в проигрыше. Кроме того, о вашей тайне узнают все, и я не знаю, как на это отреагируют родные принцессы, ведь однажды вы ее уже бросали.
   Эдуард сидел и молча слушал девушку. Затем он пристально посмотрел на нее и спросил:
   – Что вы мне посоветуете?
   Анжелика на несколько минут задумалась, затем сказала:
   – Плывите по течению! Не предпринимайте никаких скоропалительных решений. Общайтесь со всеми, как ни в чем не бывало. Время даст вам ответы на все ваши вопросы.
   – Но я не могу так! Я не смогу каждый день находиться рядом с Вероникой и знать, что ее обнимает и целует другой. При этом я полностью отдаю себе отчет в том, что Свейн действительно ни в чем не виноват. Он просто жертва обстоятельств.
   – Знаете, Эдуард, сейчас я скажу вам то, чего никому еще не говорила. Мне кажется, что король гоблинов совершенно не любит вашу бывшую невесту. Он женится на ней просто потому, что ему нужно на ком-нибудь жениться. Поэтому давайте не будем отчаиваться и попробуем убедить нашего друга отменить свадьбу! Но сделать это нужно очень тактично, поскольку вторая отмененная свадьба может сильно ударить по репутации принцессы.
   – Анжелика, должен вам признаться, что после разговора с вами у меня на душе стало намного легче. Большое вам спасибо!
   – В таком случае, пойдемте позавтракаем. И прошу вас, ведите себя естественно.
   Принц Ночь улыбнулся, встал из кресла и подал руку девушке. Лика оперлась на нее, и друзья вместе отправились в зал, где их ждали Свейн, его отец и принцесса…
   К удивлению Анжелики, завтрак прошел очень гладко. Принц Ночь был весел, шутил, и по нему нельзя было сказать, что он совсем недавно собирался вызвать короля гоблинов на дуэль. Вероника тоже расслабилась и улыбалась. Свейн и его отец также принимали участие в общей беседе.
   Чуть позже молодые люди отправились на конную прогулку. Лика все время находилась рядом с Эдуардом и старалась сгладить любые неловкие ситуации. Во дворец друзья вернулись только вечером. Навстречу королю гоблинов выбежал слуга, который доложил, что прибыли родители и родственники Вероники, которые ожидают их в тронном зале.
   Свейн подал руку принцессе, и они поднялись по ступеням во дворец. За ними последовали Принц Ночь и Анжелика. Лика никогда не видела родителей своей подруги, но сейчас она поняла, в кого Вероника пошла своей красотой! Оба – и мать, и отец – были очень привлекательны, несмотря на возраст. Принцесса бросилась к ним обниматься. Отец Вероники улыбнулся, а мать незаметно утерла слезу.
   – Мы так рады, дочь, – сказал отец, – что нам все-таки удалось дожить до столь знаменательного события в твоей жизни.
   – А я, со своей стороны, поддерживаю вас! – вмешался в разговор отец Свейна. – Вы не представляете, как долго я этого ждал. Признаюсь, я боялся, что мой сын не женится никогда. Так что я благодарю судьбу за то, что он встретил Веронику.
   Короли рассмеялись, а мать принцессы обняла и поцеловала Свейна. Анжелика с опаской посмотрела на Эдуарда. Она поняла, что в душе принца сейчас происходит ужасная борьба. С одной стороны, он не хотел потерять любимую женщину, а с другой – испортить жизнь другу.
   – И чтобы отметить столь счастливое событие, сегодня вечером я даю бал в вашу честь! – продолжил говорить отец короля гоблинов.
   После этих слов Принц Ночь извинился и вышел из тронного зала. Лика последовала за ним.
   – Эдуард! – окликнула она его. – Сегодня вам дается отличный шанс поговорить с Вероникой.
   – Постараюсь им воспользоваться, – сквозь зубы процедил принц.

   К ночи во дворец короля гоблинов стали съезжаться гости. В десять часов вечера зал был полон. В центре зала, на возвышении стояли три трона, на которых сидели родители жениха и невесты. Чуть ниже располагались кресла для Свейна и Вероники. Эдуард и Анжелика, как обычно, встретились на балконе. Принц Ночь был настроен весьма решительно.
   – Сегодня или никогда я выясню свои отношения с Вероникой, – пообещал он Лике.
   Девушка кивнула, взяла Эдуарда под руку, и они отправились в бальный зал. Музыканты уже играли первый вальс, когда появились Лика и Эдуард. Принц сразу же повел девушку танцевать. Чуть позже к ним присоединились и Свейн с Вероникой. Лилась чудесная музыка, вокруг все сверкало, но напряжение не давало Анжелике расслабиться. После танца принц и король гоблинов провели своих партнерш к креслам.
   – Свейн, позвольте мне пригласить вашу даму на следующий танец, – обратился к королю Принц Ночь.
   – Конечно! – кивнул король гоблинов. – А я с удовольствием пообщаюсь с вашей партнершей.
   Эдуард подал руку Веронике, и она, улыбаясь, последовала за ним.
   – Не хотите ли прогуляться? – поинтересовался Свейн у Анжелики.
   – С удовольствием! – сказала девушка.
   Она встала, и король гоблинов провел ее через толпу к выходу из зала.
   – Куда мы идем? – спросила Лика.
   – В Северную Башню, на балкон, если вы не против… Очень надоела вся эта помпезность и… толпа!

   Свейн шел впереди, даже не оглядываясь на девушку. Анжелике было очень неприятно такое отношение, но она понимала, что ее друг чувствовал себя не в своей тарелке, поэтому молчала. Молодые люди прошли по коридорам, поднялись по ступеням башни и вышли на балкон.
   – Чудесная ночь! – выдохнул молчавший до сих пор король гоблинов.
   Он прошел вперед и облокотился на перила. Лика тоже подошла к перилам. Они были сплошь увиты плющом. По краям балкона плющ разросся так густо, что создавалось впечатление, что там находятся небольшие зеленые беседки. Анжелика невольно залюбовалась этим чудом природы.
   – Почему я не замечала их раньше?! – произнесла она.
   – Вы о чем? – спросил король гоблинов.
   – Об этих чудесных беседках!
   Свейн посмотрел на плющ и сказал:
   – Мой отец очень любит это растение. Говорит, что рядом с ним он расслабляется.
   – Я его понимаю! – заметила Лика.
   – Анжелика, – тихо произнес король гоблинов, – я очень много думал о том, что вы мне рассказали этой ночью. Никак не пойму, как я мог забыть такие события!
   – Это не ваша вина, Свейн! Видимо, вы пострадали в поединке, поэтому память и изменила вам.
   – Но почему я прекрасно помню всех остальных участников наших приключений?!
   – Наверное, у вас со мной связаны какие-то неприятные воспоминания, – рассмеялась Лика. – Вот вы меня и выкинули из головы.
   – Но меня тянет к вам как магнитом, – тихо пробормотал молодой человек. – Удивительно, но к своей невесте я ничего подобного не испытываю. А ведь через десять дней у меня свадьба.
   – Просто вы устали от всей этой суеты…
   – Нет, здесь совсем другое…
   Король не успел договорить, как в этот момент на лестнице башни раздались шаги и тихие голоса.
   – Этого еще не хватало! – ахнула Анжелика. – Сейчас увидят нас тут двоих – сплетен потом не оберешься! А вдруг это ваш отец или родители Вероники?
   – И что вы предлагаете? Спрыгнуть с балкона? – усмехнулся Свейн.
   – Идемте! – решительно прошептала Лика.
   Она взяла молодого человека за руку и увлекла его в одну из зеленых беседок, созданных разросшимся плющом.
   – Вы с ума сошли! – пробормотал король гоблинов. – Если нас с вами застукают здесь, то тогда сплетен точно не оберешься! Лучше давайте уйдем отсюда!
   Он было собрался выйти из укрытия, но девушка притянула его к себе и порывисто поцеловала в губы. От неожиданности Свейн замер.
   В этот момент на балкон вышли… Вероника и Эдуард.
   – Эдуард, я хочу поговорить с вами! – сказала принцесса.
   – Я весь внимание!
   Анжелика немного отодвинулась от короля гоблинов и жестом показала ему, чтобы он молчал. Свейн кивнул…
   – Эдуард, я сегодня весь день думала о нас с вами, – начала говорить Вероника. – Честно признаюсь, я боюсь что-либо рассказывать своим родителям, а тем более своему жениху. Ведь я сама приняла его предложение. Свейн – замечательный, честный и благородный человек, и он не должен страдать из-за меня! Я прошу вас, Эдуард, сохранить все, что было между нами, в тайне.
   – А я? Вы подумали обо мне?
   – Я каждую минуту думаю о вас, принц! Но я должна выполнить свой долг! Мое признание просто убьет моих родителей…
   – Вы не любите меня, Вероника?
   – Я люблю вас! Причем люблю так сильно, что эти чувства разрывают мое сердце! Но я должна быть твердой и последовательной в своих поступках. Я обязана выйти замуж за короля гоблинов, и я это сделаю. И я очень прошу вас, Эдуард… Нет, я умоляю вас! Будьте сильным! Иначе я просто сломаюсь и все испорчу.
   Принцесса разрыдалась. Лика с ужасом посмотрела на молодого короля. Он стоял, закрыв глаза, и девушка совершенно не могла понять, какие эмоции он испытывает.
   – Успокойтесь, Вероника! – тихо произнес Принц Ночь. – Меньше всего мне хотелось бы доставить неприятности тем людям, которых я люблю. К сожалению, сейчас на чашах весов – мой друг и моя любимая женщина. Я не хочу видеть ничьих страданий, поэтому буду нем, как рыба, и доведу начатое дело до конца, то есть буду свидетелем короля гоблинов на вашей свадьбе. Видит Бог, я желаю вам со Свейном счастья!
   – Спасибо! – сквозь всхлипывания сказала принцесса.
   Она подошла к принцу и нежно поцеловала его в губы. Затем Эдуард и Вероника удалились.

   Анжелика вышла из укрытия, с тревогой глядя на Свейна. Она ожидала от него любой реакции: ярости, криков, обвинений Вероники и Эдуарда в предательстве… Но король гоблинов повел себя совершенно иначе. Он вышел из беседки, облокотился о перила и с наслаждением вдохнул прохладный ночной воздух полной грудью.
   – Смотрите, какая сегодня чудесная луна! – неожиданно обратился он к Лике.
   – Свейн, вам плохо? – запинаясь, спросила девушка. – Если у вас на душе камень, скажите мне об этом.
   – Что вы, дорогая Анжелика! Только что все встало на свои места. У меня прекрасные друзья, на которых можно положиться…
   – Вы язвите или говорите серьезно?
   – Абсолютно серьезно!
   Свейн обернулся и посмотрел девушке в глаза. Она поняла, что он не шутит.
   – Я рад, что вы заставили меня стать невольным свидетелем этой сцены: теперь я точно знаю, что мне нужно делать.
   – Боже, Свейн! Только не дуэль!
   – Какая дуэль, милая Анжелика! О чем вы говорите?! Я тоже буду твердым и последовательным, и выполню свой долг. А сейчас извините, я должен вас покинуть! Мне нужно побыть одному и многое обдумать.
   И король гоблинов решительно вышел с балкона.
   Лике совершенно не хотелось идти на бал. Еще какое-то время она провела на балконе, размышляя о том, что же может предпринять Свейн. Девушка боялась, что король гоблинов может спровоцировать ссору с Эдуардом и вызвать его на дуэль, однако ничего с этим поделать не могла. Чуть позже Анжелика вернулась к себе в комнату и легла спать.

Свадьба и ссора

   После завтрака все отправились на прогулку. Девушка ждала каких-либо действий со стороны Свейна, но их не последовало. Король как ни в чем не бывало ухаживал за своей невестой, был приветлив и дружелюбен. Принц Ночь тоже держался отлично. Даже когда молодой король и Эдуард оставались наедине, они продолжали нормально общаться. Лике это казалось весьма странным. Родители Вероники сообщили, что останутся во дворце до самой свадьбы. Анжелика обрадовалась известию, поскольку считала, что присутствие родных принцессы удержит и Веронику, и Свейна, и Эдуарда от необдуманных поступков.
   Время летело незаметно. За два дня до свадьбы вновь приехали портнихи-гоблинки. Они привезли готовые наряды для Лики и принцессы и костюмы для Свейна и Принца Ночи. Когда Анжелика и Вероника отправились на примерку, принцесса грустно сказала:
   – Знаешь, подруга, мне кажется, сейчас я совершаю самую большую ошибку в своей жизни.
   – Быть может, еще не поздно все исправить? – с надеждой произнесла Лика.
   – Поздно! – покачала головой Вероника.
   Сдужанки-гоблинки надели на нее свадебный наряд. В нем девушка была прекрасна. Но ее лицо было очень печальным.
   – Теперь ты надевай свое платье. Я хочу посмотреть на тебя! – обратилась принцесса к Анжелике.
   Гоблинки помогли девушке с нарядом, и вскоре Лика предстала перед Вероникой в полном великолепии.
   – Выглядишь превосходно! – улыбнулась принцесса.
   Она подошла ближе, взяла девушку за руку и повернула ее к зеркалу.
   – Смотри, мы с тобой как солнце и луна.
   На самом деле Анжелика выглядела очень ярко на фоне грустной Вероники.
   – Если хочешь, я надену что-нибудь попроще, – произнесла Лика.
   – Не нужно! В этом платье ты великолепна!
   – Вероника, дорогая! Ты такая печальная… Ты не хочешь ничего мне рассказать?
   – Да, есть кое-что, что меня гложет…
   Но принцесса не успела договорить. Как раз в этот момент в комнату вошла ее мать, которая стала шумно восторгаться нарядом дочери. Лика переоделась и незаметно вышла из примерочной.
   До самой свадьбы она больше толком никого не видела. Свадебная суета захватила всех: Эдуард помогал отцу Свейна с закупкой продуктов и вин, Вероника и ее мать наблюдали за приготовлением праздничных блюд и напитков, Свейн занимался приведением в порядок сада и подготовкой фейерверков, а самой Анжелике пришлось взять на себя украшение дворца.
   Наступил день свадьбы. С самого утра во дворец потянулись гости. Отец Свейна решил с размахом отметить свадьбу единственного сына, поэтому были приглашены все соседние правители и их родственники, а также богатые люди королевства. Церемония была назначена на полдень.
   Эльза помогла Лике одеться.
   – Что будем делать с волосами? – спросила она у девушки.
   – Ничего. В этом платье меня и так слишком много! – мрачно пошутила Анжелика.
   – Так не пойдет! Ты должна соответствовать статусу подруги невесты.
   Гоблинка силой усадила Лику в кресло и начала колдовать над ее головой. К одиннадцати часам девушка была полностью готова.
   – Посмотри-ка на себя! – улыбнулась Эльза.
   Анжелика посмотрела в зеркало и ахнула. Теперь она выглядела слишком хорошо.
   – Но Эльза, на свадьбе нельзя быть лучше невесты! – твердо сказала она.
   И Лика решительно взяла в руки расческу, чтобы распрямить локоны, которые ей сделала гоблинка. В этот момент в дверь комнаты постучали.
   – Кто там? – спросила Анжелика.
   – Это Свейн! Мне можно войти?
   От неожиданности девушка бросила расческу и произнесла:
   – Входите, конечно!
   Король гоблинов вошел. Он был прекрасен, как никогда. На нем был черный бархатный костюм, из-под которого выглядывала ослепительно белоснежная рубашка. Длинные светлые волосы были зачесаны назад и собраны в хвост. От этого его ясные светлые глаза стали еще ярче.
   Свейн посмотрел на Лику и тут же отвел взгляд в сторону, но девушка заметила, что молодой человек смущен ее красотой.
   – Своим блеском вы способны затмить солнце! – заметил он.
   – Я уже слышала нечто подобное, – сказала Анжелика, припоминая слова Вероники. – Однако, Свейн, вы здесь наверняка не для того, чтобы говорить мне комплименты.
   – Конечно! Дело в том, что моя невеста заперлась у себя в комнате и никого не хочет впускать. Только вы, как ее подруга, сможете убедить ее выйти. Нужно поторопиться, поскольку церемония вот-вот начнется. Иначе скандала не избежать!
   – Иду, – печально произнесла девушка.
   Только сейчас она осознала, что теряет Свейна навсегда.
   Молодой король подставил Лике локоть, и она взяла его под руку. Они вдвоем вышли из комнаты и прошли к апартаментам принцессы. Здесь уже собралась довольно большая толпа. Среди них Анжелика заметила родителей Вероники и ее родственников. Немного в отдалении нервно прохаживался принц Эдуард. Он тоже выглядел великолепно, хотя его лицо было мрачным. Лика не стала подходить к нему. Она сразу прошла к двери и тихонько в нее постучала.
   – Вероника! – позвала девушка подругу. – Это я, Анжелика! Впустите меня!
   Через минуту раздался голос принцессы:
   – Пусть все уйдут, тогда я открою!
   Свейн жестом показал всем уходить. Когда гомон толпы затих, щелкнул замок, и Вероника открыла дверь.
   – Входи! – сказала она Лике.
   Девушка зашла внутрь. Принцесса была полностью одета для свадебной церемонии. Только фата пока не была прикреплена к волосам.
   – Вероника, что случилось? – спросила Анжелика.
   – Мне плохо! – тихо пробормотала принцесса.
   – Почему?
   – Сегодня утром, когда я одевалась, я внезапно вспомнила, что ты мне говорила, что была влюблена в парня, который забыл тебя. Помнишь?! Потом я спросила – не женат ли он, а ты ответила, что вскоре это событие может произойти. Так вот… Мне показалось, что этим парнем может оказаться Свейн. От этого у меня окончательно испортилось настроение. Я предала себя и свою любовь, но я не могу предать еще и тебя, Анжелика! Ведь ты – моя лучшая подруга!
   С этими словами Вероника расплакалась. Лике стало очень тоскливо. Принцесса, сама того не подозревая, «надавила» на ее самую больную точку.
   – Скажи мне что-нибудь, – продолжала говорить сквозь рыдания Вероника. – Неужели я права, и все обстоит именно так? Тогда только намекни, и я немедленно отменю свадьбу.
   Анжелика задумалась. Она представила себе, какой позор ждет принцессу, если и вторая свадьба в ее жизни не состоится. Кроме того, сколько гадости придется выслушать Свейну, его отцу и родителям Вероники, если сейчас все остановить. Лика вздохнула и печально сказала:
   – Ты ошиблась, Вероника. Это не Свейн!
   На минуту принцесса перестала рыдать, затем она кинулась с объятиями к Анжелике:
   – Спасибо, – шептала она, – ты не представляешь, какой груз упал с моего сердца!
   Лика обняла свою подругу и заплакала. Она поняла, что только что отказалась от своей любви.
   В дверь постучали. Раздался голос отца Вероники:
   – Дочь, мне пора выводить тебя к жениху.
   – Да, папа, уже иду! – воскликнула принцесса, утирая слезы. – Сейчас! Только Анжелика поможет мне прикрепить фату!
   Лика ватными руками взяла фату и, сама не зная как, закрепила ее на волосах Вероники. После этого девушки вышли из комнаты.
   Отец принцессы подставил дочери локоть. Она взяла его под руку, и они двинулись в тронный зал. Анжелика чуть отстала и пошла за ними следом. Кто-то из служанок сунул ей в руки чудесный букет. Но даже эти прекрасные цветы не могли отвлечь девушку от мрачных мыслей.
   В зале была постелена белоснежная ковровая дорожка, ведущая к возвышению, на котором ждал свою невесту король гоблинов. Рядом с ним, плечом к плечу, стоял принц Эдуард. Играла нежная музыка. Гости переговаривались в ожидании начала церемонии.
   Когда Вероника под руку с отцом появилась на ковровой дорожке, музыка сразу же смолкла. Гости, все как один, повернулись и стали смотреть на невесту.
   – Боже, как она хороша! – перешептывались между собой женщины.
   – Повезло повелителю гоблинов! – усмехались мужчины.
   Но когда следом появилась Анжелика, шепот сразу же смолк. Все с недоумением переглядывались. Девушка была так великолепна, что своей красотой затмевала саму принцессу.
   Отец подвел Веронику к Свейну и оставил рядом с ним. Анжелика подошла и встала со стороны невесты. Вышел священник.
   – Дорогие друзья! – начал он свою речь. – Сегодня мы собрались здесь с вами по очень знаменательному поводу. Сейчас на наших глазах соединятся сердца и судьбы двух молодых людей: правителя города гоблинов Свейна и прекрасной принцессы Вероники!
   Священник говорил и говорил. Однако Лика практически его не слышала. Наконец он сказал финальную фразу:
   – Если в этом зале есть кто-нибудь, кто хочет выступить против этой свадьбы, то пусть сделает это сейчас!
   Священник победоносным взором окинул всех гостей и собрался уже обвенчать короля гоблинов и Веронику, как вдруг Свейн поднял вверх руку и произнес:
   – Уважаемые гости! Позвольте мне взять слово!
   Анжелика с беспокойством посмотрела на молодого человека. Свейн обернулся к своему отцу и произнес:
   – Дорогой отец! Прошу заранее простить меня за все, что я сейчас сделаю, но я не могу молчать, делая вид, что не замечаю вполне очевидных вещей.
   Король гоблинов взял за руку принцессу и продолжил:
   – Милая Вероника! Вы – прелестная девушка, и мне бы очень хотелось, чтобы в браке вы были счастливы. Для этого вам нужен человек, который будет достоин вас и которого вы будете любить. Таким человеком является мой лучший друг – принц Эдуард!
   С этими словами Свейн подвел Веронику к застывшему от удивления Принцу Ночи.
   – Вот так, я думаю, будет намного правильнее! – заметил молодой король.
   По залу прошел ропот. Гости начали перешептываться, а отец Свейна воскликнул:
   – Сын мой, что ты делаешь?!
   Тут уже и Вероника не выдержала. Она бросилась на колени перед отцом короля и расплакалась:
   – Простите меня! – шептала она. – Но я действительно люблю Эдуарда!
   От обрушившейся на нее новости мать Вероники упала в обморок. Гости начали возмущаться. Король гоблинов усмехнулся и обратился к ним:
   – А в чем дело? Вы приехали на свадьбу? Вы на нее попали! Только не на мою, а на свадьбу принца Эдуарда и принцессы Вероники! Священник, продолжайте церемонию!
   Принц Ночь подошел и пожал руку Свейну. Затем он помог подняться Веронике и повел ее к алтарю…
   Постепенно положение выправилось. Анжелика и Свейн достойно справились с ролью друзей жениха и невесты. А когда священнослужитель объявил Эдуарда и Веронику мужем и женой, гости стали радостно кричать и аплодировать. Мать и отец принцессы, похоже, смирились с выбором дочери и теперь тоже радостно улыбались. Все присутствующие начали поздравлять молодых людей. Заиграла музыка…
   Лику постепенно оттеснили от принцессы, и чтобы совсем не затеряться в толпе, девушка отошла к стене, возле которой размещались кресла. Но не успела она сесть, как услышала за своей спиной знакомый голос:
   – Анжелика?! Неужели это вы?
   Девушка оглянулась и увидела князя вампиров – Артура.
   – Боже, князь! – радостно воскликнула Лика.
   – Не поминайте имя Господа нашего всуе, тем более в моем присутствии! – рассмеялся Артур.
   Он подошел ближе и поцеловал Анжелике руку.
   – Вы так прекрасны, что у меня просто нет слов, – искренне произнес он.
   – Спасибо за комплимент!
   – Упаси меня дьявол! Это сущая правда!
   – Я так рада видеть вас здесь! Но, если честно, я весьма удивлена, что вампир оказался на балу у людей.
   – Людей здесь не больше половины, остальные – гоблины. И потом, неужели вы думаете, что было бы лучше человеку оказаться на балу у вампиров?!
   С этими словами князь усмехнулся.
   – Однажды я это проделала, между прочим! – с вызовом сказала девушка.
   – Чему я несказанно рад, – заметил Артур.
   – И все-таки, как вы догадались сегодня приехать?
   – На самом деле все очень просто. Свейн прислал ко мне гонца с приглашением на свадьбу. Я немного задержался в дороге, а теперь не могу ничего понять. Вся эта толпа сбивает меня с толку. Может, вы мне объясните, что к чему? Где Свейн, где его невеста? Хотя, наверное, уже жена!
   – Пойдемте, выйдем на балкон или в сад, а то музыка мешает говорить.
   Князь вампиров кивнул, подал Лике руку, и они вдвоем вышли из зала.
   – Идемте в сад, – предложил Артур. – Говорят, у Свейна отличные фонтаны!
   – Да, замечательные!
   Анжелика провела князя по коридорам, и они вместе спустились по ступеням дворца в королевский парк-сад.
   Не успели молодые люди дойти до фонтанов, как в воздухе что-то просвистело, и небо озарилось сотнями разноцветных огней. Одни были похожи на причудливые цветы, другие ниспадали вниз, словно водопады, третьи вились змейкой по ночному небосводу.
   – Фейерверк! Ура! – закричала девушка.
   Она даже взвизгнула от восторга.
   – Вы совсем как ребенок, – улыбнулся Артур.
   – Но это же очень красиво!
   Анжелика раскинула руки и закружилась на месте.
   – Дитя!.. Что с вас взять? – рассмеялся князь вампиров.
   Наконец Лика немного успокоилась и потянула князя за собой к фонтанам.
   – Вы обещали ввести меня в курс дела, – напомнил девушке Артур.
   – О да, конечно! Дело в том, что Свейн не женился на Веронике.
   – Подождите, как это? А в честь чего тогда все эти фейерверки? Салют свободной жизни?
   – Нет, свадьба все-таки состоялась. Вместо короля гоблинов принцессу к алтарю повел принц Эдуард.
   – Ба! Как тут у вас все закручено! – усмехнулся князь вампиров. – Но в любом случае нужно будет тогда поздравить Эдуарда и Веронику. Не зря же я вез подарки!
   В это время подул ветер, и брызги от фонтанов обдали Анжелику с головы до ног.
   – Ай! – воскликнула Лика. – Почему я такая невезучая! Господи, как холодно!
   – Вы опять понапрасну тревожите Создателя! – со смешком в голосе произнес Артур. – Зачем обращаться так высоко, когда совсем рядом с вами бушует адское пламя. Не хотите ли погреться в его жарких лучах?
   С этими словами князь скинул с себя черный сюртук и накинул его на плечи Анжелики. Затем он притянул девушку к себе и поцеловал. Сердце Лики снова раскололось» надвое: в одной половине жил такой недосягаемый король гоблинов, а в другой воцарился Артур!
   Девушка не стала сопротивляться нахлынувшей на нее страсти. Она обвила шею вампира руками и сама принялась целовать его… Она чувствовала его сбившееся дыхание, его напряженное тело под тонкой рубашкой. Глаза князя затуманились.
   – Анжелика, – прошептал он. – Так больше не может продолжаться! Будьте моей! Иначе я просто сойду с ума…
   В это время невдалеке хрустнула ветка. Лика оглянулась и увидела… короля гоблинов!
   – Простите, что помешал вам! – натянуто произнес он.
   Затем Свейн повернулся и быстро удалился.
   – Свейн! – закричала девушка. – Постойте, Свейн!
   Но молодой человек молча ушел.
   Анжелика повернулась к Артуру и сказала:
   – Милый князь! Простите меня, но я должна срочно поговорить с королем гоблинов. Сегодня у него выдался не совсем удачный день, и я, как подруга, просто обязана его поддержать.
   – Мне пойти вместе с вами?
   – Нет, лучше разыщите и поздравьте Эдуарда и Веронику. А я присоединюсь к вам, как только вернусь.
   Лика решительно скинула с себя сюртук и вернула его князю вампиров. Затем направилась через парк в ту сторону, куда удалился Свейн. Девушка шла, пока не дошла до дворцовой ограды. Здесь стояли несколько стражников.
   – Добрый день! – поздоровалась Анжелика. – Подскажите, пожалуйста, где мне найти короля гоблинов?
   – Здравствуйте! – хором ответили гоблины. – Вы вряд ли найдете его во дворце, поскольку король оседлал коня и выехал в неизвестном направлении.
   – Этого еще не хватало! – пробормотала Лика.
   Затем она снова обратилась к стражникам:
   – У вас есть оседланная лошадь?
   – Да! Лошадь начальника стражи.
   – Давайте мне ее! Иначе с королем могут произойти неприятности, и вам этого не простят.
   Гоблины переглянулись. Затем один из них ненадолго куда-то удалился и вернулся уже под уздцы с лошадью.
   – Держите! – сказал он. – И помните, мы всегда содействуем друзьям нашего короля.
   Анжелика кивнула. Затем, ругаясь на длинное и пышное платье, она кое-как вскарабкалась в седло.
   – В какую сторону он поехал? – спросила девушка напоследок.
   Стражники махнули руками, указывая направление. Лика дернула поводья и поехала вперед.
   Улицы города гоблинов были пустыми. И стар и млад собрались возле королевского дворца, чтобы хоть краешком глаза взглянуть на церемонию бракосочетания их правителя. Поэтому девушке было некого даже расспросить, куда направился молодой король.
   Она попетляла по кривым улицам города и выехала, наконец, на дорогу, ведущую к полуразрушенному склепу Свейна.
   – Постой-ка! – сама себе сказала Анжелика. – В прошлый раз, когда Свейн разозлился на меня, он уехал именно в склеп. Может быть, он окажется там и на этот раз?
   И девушка направила лошадь к усыпальнице.
   Она ехала примерно полтора часа. Наконец показалось само строение. Лика свернула с дороги и двинулась дальше. Интуиция не подвела ее! У ограды был привязан вороной конь. Анжелика спустилась на землю и привязала свою лошадь рядом с ним. Затем она прошла под аркой в комнату, в которой размещалось надгробие. Луна ярко освещала все помещение. Девушка огляделась, но короля гоблинов нигде не увидела.
   – Свейн! – крикнула она. – Я знаю, что вы здесь, Свейн!
   От ее крика стена завибрировала, и на землю упал небольшой кусок штукатурки.
   – Тише, Анжелика! Аварийные строения не выносят резонанса, – раздался голос короля гоблинов.
   А через секунду он и сам появился из-за полуразрушенной стены.
   – Как вы меня нашли? – спросил Свейн.
   – Вы не оригинальны, – заметила девушка. – Как-то раз вы уже убегали от меня сюда.
   – Не помню! – пожал плечами молодой человек. – Но тогда я спрошу по-другому: зачем вы меня нашли?
   – Мне показалось, что вы… что вам необходимо с кем-то поговорить.
   – Даже если бы вы оказались последним человеком на земле, я не стал бы с вами разговаривать.
   – За что вдруг такая немилость?
   – Не теряйте зря времени! Полагаю, Артур заждался вас. Нужно признать, выглядите вы сегодня и впрямь великолепно.
   – А! Вы опять приревновали меня, – воскликнула Анжелика.
   – Бог с вами! Просто я пришел к выводу, что все женщины весьма лживые создания. И вы с Вероникой весьма достойное тому подтверждение.
   – Чушь! В чем это я обманула вас? Напротив, я всегда была с вами предельно искренна!
   – Уж не поэтому ли вы целовались за моей спиной?
   – А что, мне нужно было пригласить вас в свидетели?!
   – Все, хватит! Иначе я могу разозлиться!
   – Нет уж! Давайте-ка разберемся! Когда я говорю вам о любви, вы уходите от ответа. Зато когда другие мужчины признаются в любви ко мне, вас это задевает! А между прочим, я молодая и симпатичная девушка. Неужели вы думаете, что я никому не нравлюсь?!
   – Вы – куртизанка и вертихвостка!
   – А вы – собака на сене! И сам не гам, и другому не дам!
   – Так, еще слово, и я не знаю, что сделаю, – медленно произнес Свейн.
   – Ха-ха-ха! История повторяется! – воскликнула Лика. – И что же вы сделаете? Вызовете меня на дуэль?
   – А что? Это было бы неплохим разрешением нашего конфликта.
   – Вы не учитываете одной детали… Сегодня я в бальном платье, и у меня нет с собой оружия.
   – Вы забыли, дорогая Анжелика, что я всегда ношу с собой два меча.
   С этими словами король гоблинов достал один меч из ножен и кинул его девушке. Лика перехватила оружие в воздухе и сказала:
   – Что ж, извольте! Только учтите, что вы должны дать мне фору, поскольку в платье неудобно двигаться.
   – Пожалуйста!
   Свейн вынул второй меч и пару раз взмахнул им в воздухе. Сложившаяся ситуация лишь развеселила девушку.
   – Будьте аккуратны, Свейн! – заметила она. – Когда мы были с вами здесь в последний раз, на вас обрушилась часть стены.
   Лика размахнулась и сделала выпад в сторону молодого человека. Король увернулся и произнес:
   – Буду предельно осторожен!
   Свейн перепрыгнул с камня на камень и нанес удар. Анжелика одной рукой подобрала подол платья и отбила атаку короля гоблинов.
   – Для девушки вы неплохо фехтуете, – усмехнулся молодой человек.
   – Вы мне это уже говорили.
   Лика повернулась и нанесла удар слева. Свейн легко его отразил.
   – Очень интересно! – продолжил говорить король. – И что же я вам еще говорил?
   – Многое! Например, что я красивая.
   Девушка пошла в наступление.
   – Допустим, это я могу сказать любой молоденькой девушке, – съязвил Свейн, сдерживая атаку Анжелики.
   – Да, но вряд ли каждой девушке вы будете говорить о том, что не можете без нее жить.
   – Недоказуемо, милая Анжелика! Вы пользуетесь тем, что я потерял память.
   Лике очень мешало бальное платье. Она не могла в нем не только прыгать, но и нормально двигаться. Поэтому, чтобы получить преимущество, девушка решила забраться на большой обломок развалившейся стены и оттуда атаковать молодого человека. Она ловко увернулась от меча Свейна и перебежала вокруг надгробия на другую сторону.
   – Куда же вы, моя прелесть?! – усмехнулся король гоблинов. – Мы еще не договорили!
   И он бросился за Анжеликой следом. Девушка начала перепрыгивать с обломка на обломок и, наконец, остановилась на камнях возле наполовину обвалившейся стены.
   – Я жду вас, моя радость! – также язвительно произнесла Лика.
   – Вы выбрали не совсем удачное местоположение, – заметил молодой король. – Эта стена вот-вот развалится. Я дам вам время – можете перебраться в другую часть склепа.
   – Нет, ну зачем же? И потом, если вы собираетесь меня убить, какое вам дело до какой-то аварийной стены?
   – Что ж, защищайтесь!
   И Свейн сделал выпад в сторону Анжелики. Она отбила удар, но сама не удержалась на обломках и с силой стукнулась спиной о стену усыпальницы. Та задрожала и начала рушиться… Последнее, что услышала Лика, был возглас короля гоблинов:
   – Анжелика, осторожнее!
   Вслед за этим наступила темнота…
   Девушка долго была без сознания. Первое, что она услышала, приходя в себя, был голос Марго:
   – Ну, слава богу, кажется, она вернулась!
   Лика приоткрыла глаза и увидела склонившуюся над ней колдунью.
   – Где я? – пробормотала она.
   – У меня в пещере, – сказала женщина. – Ты пролежала без сознания два дня.
   – Как я у вас оказалась?
   – Свейн привез тебя. Я как раз собиралась ехать к нему во дворец на его же свадьбу, когда услышала возле пещеры стук копыт… Король был сам не свой, на нем лица не было! Он объяснил мне, что вы были с ним в склепе, когда на тебя упала аварийная стена. Свейн умолял меня, чтобы я тебя спасла. Почему-то он решил, что ты погибла. Кстати, от полученного шока король гоблинов вспомнил все, что вас когда-то с ним связывало!
   – Неужели? – слабо улыбнулась Анжелика. – А где сам Свейн?
   – Он уехал в город, чтобы предупредить отца о своем отсутствии. Кроме того, он должен привезти с собой Эльзу, чтобы она помогала мне ухаживать за тобой.
   – За мной не нужно ухаживать. Я уже хорошо себя чувствую!
   – Пока еще нет, но вот когда ты выпьешь мой чудодейственный отвар, то быстро пойдешь на поправку. К счастью, кости у тебя все целы, остается только набрать сил после сотрясения. Подожди, я сейчас!
   Колдунья ненадолго вышла из комнаты и вскоре вернулась с фужером в руках.
   – Пей! – сказала она.
   Девушка выпила приятный травяной настой и почувствовала себя намного лучше.
   – Я хочу есть! – честно призналась Лика.
   – Это замечательно! Я принесу тебе еду.
   – Не нужно, я встану сама.
   Анжелика попыталась подняться. Голова у нее ужасно закружилась, но девушка сделала над собой усилие и удержалась на ногах.
   – Я помогу, – заметила Марго.
   Она обхватила Лику за талию и помогла ей дойти до залы, где стоял накрытый стол…
   Когда Анжелика поела, сил у нее прибавилось, и ей стало намного лучше.
   – Ну как ты? – поинтересовалась колдунья.
   – Спасибо! Чувствую себя отлично, хотя немного болит голова.
   – Разговаривать можешь?
   – Да!
   – Тогда объясни мне, пожалуйста, что все это значит?! Почему Свейн не женился, как вы оказались в склепе и каким образом на тебя обрушилась стена?
   – О! Это долгая история! – улыбнулась девушка.
   – Если устанешь – скажи, и я отведу тебя в постель.
   – Да нет, почему же? Слушайте!
   И Лика начала подробно рассказывать колдунье о событиях последних дней. Марго смеялась до слез, слушая историю про «охоту на бобров», и с тревогой смотрела на Анжелику, когда та говорила о себе, Артуре и Свейне.
   – Ты играешь с огнем, девочка! – произнесла колдунья, когда Лика наконец завершила свой рассказ. – Тебе повезло с Эдуардом, но король гоблинов и князь вампиров – это совершенно другие мужчины. Свейн ни за что не уступит тебя Артуру, а Артур никогда не отдаст тебя Свейну. Им будет легче убить тебя, чем поделить! Учти, я говорю жестко, но это правда!
   – Умом я это понимаю, – произнесла девушка, – но вот со своим сердцем ничего поделать не могу. И князь, и король – оба мне нравятся одинаково.
   Марго покачала головой и печально вздохнула.
   – Ладно, – махнула рукой хозяйка пещеры. – Сначала выздоровей, а там посмотрим, что делать дальше.
   Она вновь помогла Анжелике дойти до комнаты и лечь в постель. Лика с наслаждением прилегла на подушку и заснула.
   На следующий день она проснулась оттого, что кто-то провел рукой по ее волосам. Девушка открыла глаза и увидела перед собой Свейна. Он сидел на краешке кровати.
   – С добрым утром! – улыбнулся король гоблинов. – Как себя чувствуете?
   – Если не считать того, что вы меня чуть не убили, прекрасно!
   – Извините меня, Анжелика. Меньше всего на свете мне бы хотелось причинить вам вред.
   – Ладно, забудьте.
   – Между прочим, после этого происшествия с вами я все вспомнил. Все наши путешествия, приключения… И я кое-что понял.
   – Что же?
   – Я понял, что никогда не любил Веронику и решил жениться на ней лишь для того, чтобы задеть вас.
   – Свейн, ответьте мне честно на один вопрос. Я вам нравлюсь?
   Король гоблинов усмехнулся и ответил:
   – Мои чувства к вам носят гораздо более сложный характер. Простой симпатией их не назовешь. Скорее, это какая-то патологическая зависимость. Я…
   Молодой человек не успел договорить, как в комнату вошла Марго.
   – Проснулась? – обратилась она к Лике. – Как себя чувствуешь?
   – Отлично!
   – Тогда вот что, молодые люди! Свейн, брысь отсюда, и жди нас за столом! Кстати, скажи Эльзе, чтобы она ставила завтрак. А мы с Анжеликой подойдем чуть позже.
   Король гоблинов кивнул и вышел из комнаты. Колдунья помогла девушке одеться. И хотя Лика отнекивалась, но женщина заставила ее опереться на ее руку и проводила до залы.
   Эльза с радостью кинулась с объятиями к Анжелике.
   – Как я рада тебя видеть! – кричала она.
   – Эльза, ты меня задушишь! – рассмеялась Лика.
   Наконец наши герои уселись вокруг стола, и Марго сказала:
   – Дорогие мои Свейн и Анжелика! Много прошло времени с тех пор, когда мы впервые оказались все вместе за этим столом. Произошло много событий – радостных и печальных… И сегодня я хочу вам напомнить об одном незавершенном деле, а именно, о завершении ритуала по возвращению народа гоблинов к обычной земной жизни при свете солнца. Вы привезли мне и Магический Кристалл, и Книгу Судеб. Теперь пора провести и сам обряд.
   Колдунья многозначительно посмотрела на молодого короля и девушку.
   – Поэтому, Свейн, – повысила голос женщина, – для меня очень важно, чтобы ты сейчас не наделал никаких глупостей. Если с тобой что-нибудь случится, то гоблины навсегда будут вынуждены остаться подданными Ночи.
   – Хорошо, – кивнул молодой человек. – Давайте уже покончим с этим обрядом. Я готов.
   – Не все так просто, – улыбнулась Марго. – Для начала мы должны определиться с местом и временем проведения ритуала. Затем ты должен будешь сообщить всем своим гражданам, чтобы они собрались в условленном месте в условленное время. А затем я совершу магический обряд. И гоблины смогут навсегда покинуть Королевство Ночи.
   – Это значит, что они уйдут навсегда? – медленно проговорила Анжелика.
   – Да, – ответила колдунья.
   – И Свейн тоже?
   – Конечно! Иначе что будут делать подданные без своего правителя, да еще и на новом месте обитания? Им нужно будет адаптироваться к жизни при солнечном свете, а это долгий процесс.
   Лике стало грустно. Она поняла, что все равно теряет Свейна.
   – Анжелика, ты выглядишь очень печальной. Что случилось? – спросила Марго.
   – Просто подходит конец всем нашим приключениям, – произнесла девушка. – И от этого мне становится не по себе.
   – Ну-ну! Что за глупости? – удивилась хозяйка пещеры.
   – Посудите сами! Раньше мы все были вместе: я, Эдуард, Свейн. А теперь что? Эдуард женился – у него своя жизнь. А Свейн уедет навсегда!
   – Это кто это собрался уехать навсегда, и у кого это своя жизнь? – неожиданно раздался знакомый голос.
   И Принц Ночь за руку с принцессой Вероникой вошли в залу.
   – Замечательно! – воскликнула колдунья. – Я не успела приехать к вам на свадьбу и поздравить вас там, значит, я поздравлю вас здесь!
   И женщина бросилась обнимать молодых людей.
   – Спасибо! Спасибо! – рассмеялась Вероника. – Можно нам присесть? Я совсем вымоталась в дороге.
   – Конечно! – кивнула Марго. – Мы как раз завтракаем.
   Принц и принцесса уселись за столом, и Эдуард снова спросил:
   – Так о чем это вы тут разговаривали?
   – Сначала расскажите, какими вы судьбами? – взяла инициативу в свои руки колдунья. – Мы думали, вы еще празднуете!
   – Так и было. Но когда внезапно уехала Эльза, мы расспросили отца Свейна о причине ее отъезда. И он нам рассказал, что Анжелика была ранена и что король гоблинов забрал служанку для того, чтобы она помогла за ней ухаживать. Тогда мы с Вероникой собрались и тоже отправились сюда. Но, к счастью, я вижу, что с Анжеликой все в порядке.
   – Да, – кивнула девушка. – Большое спасибо за заботу!
   – Все очень переживали за тебя, – заметила принцесса. – А князь Артур – так вообще места себе не находил…
   Лика почувствовала на себе пристальный взгляд. Она повернула голову и увидела, что король гоблинов с усмешкой смотрит на нее.
   Анжелика слегка растерялась, но затем взяла себя в руки и сказала:
   – Дело в том, что я обещала князю проводить его к жениху и невесте, а сама ушла искать Свейна и пропала. Возможно, поэтому он и стал волноваться.
   Марго поняла, что данную тему лучше сейчас не развивать. Она мило улыбнулась принцессе и Принцу Ночи и произнесла:
   – Что-то вы совсем ничего не едите. Эльза, принеси нам, пожалуйста, чаю погорячее!
   После этого колдунья перевела разговор на другую тему.
   – Расскажите нам о своих планах, – обратилась она к Веронике. – Собираетесь ли вы ехать куда-нибудь в свадебное путешествие?
   – Мои родители настаивают, чтобы мы погостили у них, – ответила принцесса. – Так что, вероятно, мы поживем некоторое время в моем королевстве.
   – Замечательно! – улыбнулась хозяйка пещеры.
   – В связи с этим, – заметил принц Эдуард, – я бы хотел попросить моего друга Свейна присмотреть за Королевством Ночи в мое отсутствие. Конечно, у меня есть верный слуга – Генри, но он слишком стар и не может уследить за всем. Как вы отнесетесь к такому предложению, а, Свейн?
   – Я не против. Главное, чтобы это не помешало проведению обряда по возвращению моего народа к обычной людской жизни.
   – Вы собираетесь покинуть нас?! – ахнула Вероника. – Это невозможно!
   – Я должен выполнить свое предназначение.
   – Но что будет с городом гоблинов и с вашим великолепным дворцом?
   – Я подумаю над этим.
   Лике стало совсем грустно.
   – А когда вы собираетесь уезжать? – спросила она Эдуарда.
   – Сначала мы заедем ко мне в замок, а оттуда отправимся в королевство Вероники.
   – Но тогда мне нечего больше делать в Королевстве Ночи. Я возвращаюсь домой, – твердо сказала Анжелика.
   – Зачем же так скоропостижно? – поинтересовалась колдунья. – Ты можешь погостить у меня. Тем более что ты еще полностью не выздоровела.
   – Ничего, долечусь дома! К тому же скоро сессия, нужно хоть в институт походить.
   – Что ж, я не могу задерживать тебя, если ты сама не хочешь остаться, – заметила Марго. – Однако мне будет тебя не хватать!
   – И мне тоже! – порывисто сказала принцесса.
   – И мне, – улыбнулся Принц Ночь.
   Девушка посмотрела на короля гоблинов, но тот промолчал. Тогда она обернулась к Веронике и Эдуарду и произнесла:
   – Спасибо вам за добрые слова! В свою очередь, хочу пожелать вам любви и счастья.
   Она встала из-за стола, обняла по очереди принца, Веронику, колдунью и остановилась перед Свейном.
   – Дорогой друг! – улыбнувшись, сказала Лика. – Возможно, я вам порядком поднадоела, но я буду по вас скучать!
   С этими словами она притянула к себе короля гоблинов и поцеловала его в щеку.
   – А теперь, – обратилась девушка к колдунье, – откройте мне, пожалуйста, проход домой.
   Марго печально кивнула. Затем она извлекла из небольшой тумбочки, стоящей недалеко от стола, стилет и вставила его в деревянную раму, обрамляющую зеркало. Стеклянная поверхность затуманилась, но вскоре в ней проступили очертания Анжеликиной комнаты.
   – Прощайте! – еще раз произнесла девушка. – Если что, вы знаете, где меня всегда можно найти!
   Она вскарабкалась на тумбочку и шагнула вперед.
   – Стилет! Ты забыла стилет! – воскликнула колдунья.
   Она бросилась следом за Ликой, выхватила лезвие из рамы и бросила его вслед за девушкой.
   Анжелика спрыгнула с тумбочки в своей комнате. Позади нее раздался громкий стук. Она оглянулась и увидела упавший на пол стилет. Она грустно улыбнулась, подошла и взяла лезвие в руки.
   – Ну что, дружок, похоже, закончились наши с тобой приключения, – сказала она ножу.
   Затем Лика достала из шкафа шелковый шарф, завернула в него стилет и спрятала лезвие в свой письменный стол.

   Как и обещала Марго, никто даже не заметил отсутствия Анжелики. Ни родители, ни друзья ни о чем ее не спрашивали, что, впрочем, было весьма на руку девушке. Постепенно она втянулась в прежнюю жизнь: учеба – дом – друзья. Правда, ночами мысли о Королевстве Ночи не давали ей покоя, но Лика старалась их от себя отгонять.
   – Что толку рассуждать о том, чего не может быть никогда, – сама себя убеждала Анжелика. – Свейну я не нужна. Его больше волнуют судьбы его подданных, чем его собственная. А Артур… боюсь, что наша страсть перегорит, и ничего не останется.
   Все больше и больше девушка погружалась в реальность, и все дальше и дальше от нее становилось Королевство Ночи. Иногда она еще думала обо всех событиях, которые произошли с ней и ее друзьями в том загадочном мире, но эти воспоминания стали походить на восхитительный, но уже полузабытый сон…

Часть 2

Чудесная встреча

   Лика закончила очередной семестр. Для девушки оказалось большой неожиданностью, что они вместе с подругой Светланой стали лучшими студентками на факультете. В связи с этим руководство вуза поощрило подруг, и ректор лично вписал их фамилии в списки студентов, отправляющихся на летние каникулы во Францию по программе обмена. «Вот и хорошо, – думала Анжелика, – съезжу во Францию, отдохну, в языке попрактикуюсь!» Когда она упаковывала в чемодан вещи, ей в голову внезапно пришла мысль прихватить с собой стилет, но Лика отбросила ее.
   – Раз решила забыть о Королевстве Ночи, нужно быть твердой! – сама себе сказала девушка. – И вообще, за этот год никто из моих друзей оттуда даже не поинтересовался мной. Хотя жизнь все-таки продолжается!
   И она решительно застегнула молнию чемодана. В этот момент к Анжелике заглянула ее мама.
   – Я так горжусь тобой, дорогая! – улыбаясь, произнесла женщина. – Ты уже совсем взрослая и самостоятельная девушка, а ведь совсем недавно просила меня почитать тебе сказки на ночь…
   Мама расплакалась.
   – Ну что ты, ма! Все в порядке!
   С этими словами Лика обняла ее.
   – Только обещай мне, что не спутаешься во Франции с каким-нибудь балбесом! – уже более строгим тоном сказала мама.
   – С балбесом точно не спутаюсь! – твердо пообещала девушка.
   Через два дня белокрылый лайнер унес Анжелику и ее подругу Светлану в чудесный город Ниццу, откуда такси домчало девушек до небольшого курортного городка Антиб.
   Подругам повезло: на проживание их взяла одна милая пожилая французская пара. Супруги поселили Лику и Свету в бывшей комнате их сына, который был уже давно и благополучно женат и жил в Италии. Девчонки были в восторге от их нового жилища. Еще бы! Окна выходили в чудесный сад, за которым немного дальше простиралось синее море. Поскольку кровать в комнате была только одна, то хозяева принесли из гаража еще и раскладушку, которую немедленно облюбовала Анжелика.
   – Це ж мой размерчик! – воскликнула она, смеясь. – Ни за что не уступлю!
   Светлана согласилась, с условием, что каждые два дня они будут меняться местами. Девушка очень боялась, что на такой неудобной кровати у Лики может запросто разболеться спина.
   Кроме всего, пожилые супруги оказались еще и владельцами небольшого ресторанчика, находящегося неподалеку на побережье, и они с удовольствием взяли к себе на работу улыбчивых «русских подружек». Так что у Анжелики и Светланы появилась замечательная возможность попрактиковаться во французском языке.
   Целыми днями девушки пропадали на работе, зато по вечерам отправлялись осматривать достопримечательности и окрестности города, который показался им просто великолепным! А однажды Света затащила Лику на дискотеку. Появление девушек произвело фурор среди мужской половины зала. Они обе были очень яркими! Обе высокие, стройные, с отличными фигурами. Зеленоглазая Анжелика с длинными каштановыми волосами прекрасно смотрелась рядом с красавицей Светланой, у которой глаза были темно-карими, а волосы – длинными и черными, как смола!
   Молодые французы не давали девушкам прохода. В конце концов это очень утомило Лику.
   – Светка, пойдем домой! – обратилась она к подруге. – Завтра рано вставать.
   – Ой, Лик, давай еще немножко потусуемся, – начала умолять Света. – Когда еще у нас с тобой будет такой сумасшедший успех?
   – Не знаю, как ты, а я выдохлась от всех этих «гарсонов», – улыбнулась Анжелика.
   – Ну пожалуйста! – начала клянчить подруга.
   – Знаешь, Свет, ты, если хочешь, оставайся, а я пойду, – решительно произнесла Лика. – Только доедешь на такси. Поняла? Чтобы не ходила одна по улицам!
   – Да поняла я, поняла! – закивала Светлана. – Спасибо тебе! Обещаю долго не задерживаться.
   Она обняла Анжелику и выбежала на танцпол под руку с новым кавалером.
   Лика махнула подруге вслед и вышла из зала, в котором проходила дискотека. Она прошла на улицу и огляделась по сторонам – улица была пуста! Девушке вдруг ужасно захотелось пройтись пешком. Вокруг все выглядело так чудесно и спокойно, что она даже не стала задумываться ни о чем плохом. К тому же дом, в котором они жили со Светланой, находился совсем рядом – в пятнадцати минутах ходьбы от дискотеки. Нужно было лишь пересечь окружающий здание парк и немного пройти по побережью.
   Анжелика в романтическом настроении отправилась вперед. Она шла и весело мурлыкала себе под нос какую-то мелодию, которую услышала на дискотеке. Настроение было прекрасным!

   Вскоре парк остался позади, и Лика вышла на побережье недалеко от пристани, где «парковались» яхты. Хозяева-французы не раз говорили девушкам, что в Антибе останавливаются самые дорогие и роскошные яхты во всей Франции. Вот и сейчас одна белоснежная красавица подплыла к пристани. Заглох шум мотора. Девушка невольно залюбовалась великолепным судном и не заметила, как из парка следом за ней вышли трое парней.
   – Эй, красотка! – окликнул ее один. – Не желаешь ли поразвлечься?
   Анжелика обернулась и увидела трех изрядно подвыпивших молодых людей, один из которых усердно приставал к ней на дискотеке. Она посмотрела на виднеющийся вдалеке дом, в котором они жили со Светланой, и поняла, что бежать бесполезно. «Все равно догонят!» – мелькнула мысль.
   – Я, кажется, уже дала вам понять, что не хочу с вами общаться! – жестко произнесла Лика. – Уходите, иначе я вызову полицию!
   – Попробуй! – усмехнулся коренастый неприятный тип. – Вряд ли ты дозвонишься с побережья. Здесь нет зоны покрытия.
   И он неприятно захихикал. Двое других шагнули к Анжелике.
   – Не подходите, я психованная! – закричала девушка. – И еще у меня куча венерических болезней и СПИД!
   Парни грубо заржали и бросились на нее. Лика развернулась и врезала одному из них каблуком между ног. Тот взвыл и ужасно разозлился.
   – Ну все, ты покойница! – прошипел он.
   Двое других схватили Анжелику за руки и повалили на песок. Девушка кричала что есть мочи, и пыталась оказать сопротивление, но силы были не равны. Парень, которого она ударила, навалился на нее всей своей тяжестью и пытался стянуть с нее джинсы. И в тот момент, когда Лика поняла, что ей никто не поможет и уже начала прощаться с жизнью, внезапно раздался голос:
   – Ну-ка, подонки, отпустите мадемуазель!
   Откуда-то из темноты появился мужчина, который в два счета откинул негодяя, придавившего девушку. Затем незнакомец так же легко отбросил в сторону и его дружков.
   – Эй, шел бы ты по-хорошему! – загалдели пьяные парни.
   Но мужчина и не думал уходить. Он стоял лицом к негодяям и спиной к Анжелике, поэтому девушка могла видеть лишь его великолепную фигуру да длинные темные волосы, собранные в хвост.
   – Я не люблю два раза повторять, – медленно проговорил незнакомец. – Если вы сейчас же не отвяжетесь от мадемуазель, то очень об этом пожалеете!
   – Ха-ха-ха! – заржали парни. – Испугал!
   И тут «коренастый» выхватил из кармана нож. Лика увидела, как блеснуло его лезвие, отражающее свет луны. Парень бросился на спасителя девушки, но тот легко выбил нож из рук подонка. Тогда двое других кинулись на помощь другу, но незнакомец их так здорово отделал, что у негодяев отпала всякая охота с ним драться. Чертыхаясь и матерясь, они быстро ретировались с побережья.

   Анжелика уже давно поднялась с песка и ожидала своего спасителя, чтобы поблагодарить его. Она уже открыла рот, чтобы осыпать молодого человека всеми лестными словами, какие только знала. Но тут незнакомец повернулся к девушке лицом, и произошла неловкая заминка… Свет луны ярко осветил тонкие точеные черты, огромные глаза и… шрам на лице!
   – Патрик?! – выдохнула Лика. – Какого черта вы тут делаете!
   – И это вместо слов благодарности! – расхохотался молодой мужчина.
   – И все-таки?
   – Если мне не изменяет зрение, то спасаю вашу честь, а может, и жизнь, – произнес капитан пиратского судна.
   – Но, боже мой, откуда вы здесь взялись?! Последний раз, когда я вас видела, вы высадили меня со своего корабля возле острова Святой Марии.
   – Вот видите, как мала Земля! Обязательно где-нибудь с кем-нибудь да встретишься.
   И тут до Анжелики окончательно дошло, что она не бредит, и перед ней на самом деле стоит тот самый капитан «Черного Патрика»! Она вскрикнула и бросилась к нему на шею. Слезы счастья полились из глаз девушки.
   – Патрик, если бы не вы, – говорила она, всхлипывая, – то меня, наверное, уже изнасиловали бы и убили.
   – Ну-ну, зачем такие крайности, – пытался ее утешить молодой человек. – Вы бы все равно смогли выкрутиться! Я видел, как вы врезали тому поддонку.
   – Нет! – рыдала девушка. – Сейчас я бы уже была покойницей!
   Патрик ласково гладил Лику по волосам и вытирал ее слезы. Когда Анжелика немного успокоилась, она снова пристально уставилась на молодого человека и сказала:
   – И все-таки вы обязаны мне рассказать, откуда вы тут взялись! Иначе я просто сойду с ума от любопытства.
   – Хорошо! – улыбнулся Патрик. – Но это довольно длинная история, а на пляже становится холодновато. Предлагаю пройти ко мне! Там я вам все и расскажу…
   – А это далеко? – поинтересовалась Лика.
   – Да нет, буквально в двух шагах.
   – Тогда идемте!
   Мужчина подал руку девушке и повел ее за собой к пристани. Они прошли по мокрым сходням и поднялись как раз на ту красавицу-яхту, которой так любовалась Анжелика.
   – Патрик, вы меня все больше и больше интригуете, – пробормотала Лика. – Это ваша яхта?!
   – Почти! – улыбнулся молодой человек. – Я взял ее в аренду с последующим выкупом. Мне только не хватает всего лишь нескольких десятков миллионов долларов!
   – Никогда не пойму, когда вы шутите, а когда говорите серьезно, – заметила Анжелика.
   Патрик провел девушку в шикарно обставленную комнату, в центре которой возвышался прекрасно сервированный стол.
   – Садитесь и угощайтесь! – сказал капитан «Черного Патрика».
   – Вы умеете удивлять!
   Лика села в мягкое кресло и с интересом уставилась на молодого человека.
   Патрик устроился напротив нее и спросил:
   – Дорогая Анжелика, помните ли вы тот момент, когда вы меня предостерегали насчет моего старпома?
   Девушка кивнула.
   – Так вот, вы оказались совершенно правы! Не успели мы отойти на приличное расстояние от Святой Марии, как мой помощник подговорил нескольких матросов, и они устроили бунт на корабле. Мне удалось подавить мятеж при помощи верных мне людей, но в результате сражения я лишился половины команды. Как раз в этот момент нас настигли правительственные суда. Я прекрасно понимал, что если нас захватят, то виселицы нам не избежать, поэтому решил дать бой. Однако силы были неравны! Мои матросы дрались как звери, но на каждого моего человека приходилось не меньше пяти солдат короля. Кроме того, «Черный Патрик» получил огромную пробоину в трюме и начал неумолимо погружаться в воду. Вся моя команда погибла, а я, как и пристало капитану, покинул свое судно последним. Я чудом спасся, ухватившись за деревянную доску, оторванную от палубы корабля. Два дня меня носило по морю, и лишь на третьи сутки волна выбросила меня на песчаный берег какого-то богом забытого острова, где меня подобрал старик-отшельник. Он выходил меня. Когда я почувствовал себя лучше, то рассказал ему свою историю. Старик усмехнулся и заметил: «Название “Черный Патрик” не знают разве что младенцы! Даже на этот затерянный клочок земли иногда долетают известия с материка. Сын мой, поскольку никто не видел тебя мертвым, то король объявил, что любой, кто сообщит ему о твоем местонахождении, сразу же получит награду в десять тысяч золотых монет. Тот же, кто укажет, где находится твоя могила, получит пять тысяч золотых монет. Представляешь, как дорого стоит твоя голова? Как только ты объявишься в любой точке королевства, первый же попавшийся прохожий сдаст тебя властям. Тебе нельзя возвращаться!»
   Я прекрасно понимал отшельника, но абсолютно не знал, что же мне делать… Мой приметный шрам вообще делал мое возвращение невозможным. Однако и оставаться с отшельником на острове мне тоже не хотелось. Тогда я обратился к старику за помощью и советом. Он выслушал меня и сказал: «Сынок, я попробую тебе помочь! Дело в том, что я не всегда жил в этом королевстве. Я пришел сюда из другого мира. У меня там даже остался младший брат. Если хочешь, я дам тебе возможность попасть туда!» Поскольку у меня все равно не было выбора, я согласился. И вот старик-отшельник рассказал мне, как я могу найти его брата. Затем на лодке он вывез меня в море – туда, где между нашими мирами проходит связующий портал. Таким образом я оказался во Франции. Поскольку выход из портала находится недалеко от города Антиб, а младший брат отшельника живет именно здесь, то я довольно быстро его разыскал. Его зовут Франсуа. Я передал ему письмо старика с острова, и Франсуа, прочитав его, залился слезами. «Я давно уже потерял всякую надежду получить хоть какую-то весточку от моего брата, – сказал он. – А вы успокоили мое сердце. Вы сообщили мне, что мой брат жив и здоров! Пусть он живет где-то далеко, но теперь я знаю, что, возможно, когда-нибудь мы встретимся!» Франсуа принял меня очень радушно. Он дал мне еду и кров. Несколько месяцев он занимался тем, что пытался адаптировать меня к жизни в вашем мире. Брат отшельника научил меня языку, сделал мне документы, по которым я смог устроиться на работу. Но на суше я чувствовал себя неуютно. Море всегда манило меня! Я не мог быть никем, кроме как капитаном корабля!
   – И вы устроились работать на эту яхту? – перебила Патрика Лика.
   – Да! Я выучился на курсах и взял ее в аренду. Теперь я вожу на ней очень богатых клиентов.
   – Но откуда у вас взялись деньги на первый взнос? Ведь это наверняка огромная сумма!
   Молодой человек усмехнулся.
   – Вы забываете, что я – пират! Я накопил немало сокровищ за свою жизнь, полную приключений…
   – Но они – там, а вы – здесь!
   – Какая вы дотошная! – рассмеялся Патрик. – Ну ладно, слушайте дальше. Франсуа оказался весьма состоятельным человеком в вашем мире. Кроме того, он владел несколькими яхтами, одну из которых он и сдал мне в долгосрочную аренду. Эта красавица мне так полюбилась, что я решил выкупить ее, о чем и сообщил брату отшельника. Однако, когда он назвал мне стоимость яхты, я засомневался, хватит ли мне средств на то, чтобы ее приобрести. И вот как раз сегодня мне в голову пришло решение этой проблемы. Помните, я вам рассказывал о том, что отец моей возлюбленной Марии владел несметными богатствами?! Любой король в нашем мире мог ему позавидовать. Но воспользоваться своими сокровищами старый Джек так и не успел. Он где-то спрятал золото и драгоценности. И теперь я собираюсь вернуться в свое королевство и разыскать тайник старого пирата. Вот с его-то помощью я и выкуплю эту замечательную яхту.
   Патрик плеснул себе в бокал красного вина и сделал пару глотков.
   – Но вам опасно возвращаться. Вы же сами говорили, что за вашу голову объявлена большая награда! – воскликнула Анжелика.
   – Цель оправдывает средства! – заметил молодой мужчина. – Зато я получу то, о чем мечтаю.
   – Но так нельзя! Вы очень рискуете!
   – Иногда нужно рискнуть, чтобы достичь желаемого! Однако – спасибо за ваше беспокойство.

   Лика схватила со стола крупное яблоко и нервно его откусила. С минуту она молча смотрела куда-то в потолок, а потом произнесла:
   – Я не могу отпустить вас одного. Я отправляюсь с вами!
   Патрик удивленно уставился на девушку.
   – Анжелика, вы с ума сошли! Что вам делать в компании с пиратом, за которым охотятся власти? А если нас завтра схватят? Держу пари, что нас обоих сразу же отправят на виселицу!
   – Когда-то вы не бросили меня одну на каком-то необитаемом острове. Вы не побоялись сказать «нет» агрессивно настроенным матросам и старпому в том числе. Я хочу отплатить вам тем же! Я пойду с вами, хотите вы этого или нет… К тому же без моей помощи вам все равно не обойтись. Лицо ваше на самом деле слишком приметное. А верных людей, как я понимаю, в королевстве у вас не осталось. Как вы будете обращаться к людям? Они сразу же сдадут вас. А с моей помощью у вас есть шанс отыскать сокровища.
   Мужчина задумался. Через несколько минут он медленно сказал:
   – В ваших словах есть здравый смысл. Но вы должны отдавать себе отчет в том, что это предприятие будет весьма опасным для вас.
   – Я отдаю себе в этом отчет! – твердо произнесла девушка.
   – Хорошо! Я беру вас в компаньоны. Если мы отыщем тайник старого Джека, то обещаю поделиться с вами сокровищами.
   – Спасибо! – удивилась Лика. – Никогда не слышала, чтобы пираты чем-то делились.
   – Вы забываете, что я еще и дворянин! – заметил Патрик.
   Он налил вина себе и Анжелике, затем поднял бокал и сказал:
   – Хочу выпить за успех нашего предприятия!
   – Поддерживается, – кивнула девушка.
   Они выпили вина, после чего молодой человек поставил бокал на стол и произнес:
   – Можно мне вас кое о чем спросить?
   – Конечно!
   Патрик встал и подошел к одному из шкафов, находящихся в комнате. Он открыл его дверцу и достал с полки зеленую стеклянную бутылку, из горлышка которой торчала свернутая бумага. Сердце Лики бешено заколотилось. Она узнала эту бутылку! Именно в нее она положила свое любовное послание, предназначенное капитану пиратского корабля. Но девушка никак не ожидала, что письмо найдет своего адресата. Кроме того, с тех пор утекло столько времени, и произошло столько событий, что от романтического настроя Анжелики не осталось и следа.
   – Это ваше? – обратился Патрик к Лике.
   Наша героиня начала сумбурно соображать, что бы такого ответить пирату, но тот ее опередил:
   – Я каждый день перечитываю ваши стихи, и они бередят мне душу. Вы очень красивая и умная девушка. Любой мужчина был бы счастлив рядом с вами, но… Дорогая Анжелика, прошу великодушно меня простить! В моем сердце до сих пор живет образ моей любимой Марии, и я ничего не могу с этим поделать. Я хотел бы забыться, однако, даже глядя на вас, я все равно вспоминаю ее. Поэтому, я предлагаю вам просто остаться друзьями! Уверяю вас, что более искреннего и преданного друга вы вряд ли найдете.
   Лика с облегчением вздохнула.
   – Я рада, Патрик, что вам понравились мои стихи, и что вы решили стать моим другом! – сказала она. – Я понимаю вас и не собираюсь вмешиваться в вашу личную жизнь.
   – Единственное, о чем я вас попрошу, – продолжил говорить мужчина, – так это о том, чтобы стихи остались у меня. Мне еще никто ничего не посвящал.
   – Конечно! С удовольствием! – улыбнулась Анжелика.
   Патрик вновь убрал бутылку в шкаф.
   – А когда вы собираетесь отправиться за сокровищами? – поинтересовалась Лика.
   – Через пару дней. Нужно завершить кое-какие дела.
   – Хорошо, что не завтра. По крайней мере, я успею объясниться с подругой и хозяевами, у которых мы живем и работаем.
   – А где вы живете? – спросил молодой человек.
   – Здесь недалеко, на побережье.
   – Впрочем, я надеюсь, что вы позволите мне сегодня вас проводить…
   – С удовольствием! И мне желательно уже пойти домой, а то Светка паниковать начнет. Еще, чего доброго, в полицию заявит о моем исчезновении.
   – Это ваша подруга?
   – Да! Я раньше нее ушла с дискотеки. Вот будет номер, если она уже дома, а меня еще нет!
   – Что ж, нужно – значит нужно. Идемте!
   Патрик проводил Анжелику до самого дома. Уже у калитки сада он остановился и сказал:
   – Через два дня я жду вас у себя на яхте ровно в девять часов утра. Оттуда мы и начнем наше путешествие!
   – Путешествие куда? – раздался голос из-под развесистой яблони.

   Из темноты навстречу Лике и молодому мужчине шагнула Светлана.
   На секунду Анжелика опешила. Затем она улыбнулась и произнесла:
   – Светка, я тебе потом все объясню.
   – Ну уж нет! – раздраженно воскликнула девушка. – Я тут себе места не нахожу! Думаю – то ли в полицию бежать, то ли на дискотеку возвращаться!
   Она подскочила к Патрику, схватила его за куртку и закричала, глядя прямо ему в глаза:
   – Вы, вообще, кто такой?! Учтите, если будете приставать к моей подруге, будете иметь дело со мной!
   И хотя было довольно темно, было видно, как сверкают глаза девушки. Ее иссиня-черные волосы растрепались на ветру, но этот беспорядок делал ее еще прекраснее.
   – Света, опомнись! – одернула ее Лика. – Патрик – мой очень хороший друг. Мы знакомы давным-давно! И еще…
   Что «еще» – Анжелика не договорила. Она перехватила взгляд молодого мужчины и осеклась: он смотрел на Светлану так, как будто увидел призрак.
   – Если вы давно знаете друг друга, то почему я о нем ничего не слышала? – уже более миролюбивым тоном спросила Света.
   Она отпустила куртку Патрика и повернулась к Лике.
   – Просто долгое время мы не общались и встретились только теперь, – сказала Анжелика.
   – Но ты хотя бы могла меня предупредить, чтобы я не волновалась, – заметила Светлана.
   – Прости, я не успела, – искренне произнесла девушка. – Ко мне привязались какие-то отморозки, а Патрик спас меня. А потом мы с ним разговорились, и я немного опоздала домой.
   – Тогда приношу свои извинения! – обратилась Света к мужчине. – И благодарю вас за оказание помощи моей подруге.
   Патрик кивнул. Все время, пока девушки разговаривали, молодой человек молчал и изумленно смотрел на Светлану.
   – Что случилось? – шепнула ему на ухо Лика.
   – Она так похожа на Марию, – шепнул в ответ молодой человек. – Буквально одно лицо!
   – Может твой друг зайдет к нам попить чаю? – спросила Света.
   – Нет, ему пора уходить! – сказала Анжелика, подталкивая Патрика к выходу.
   – Действительно, мне пора, – произнес мужчина. – До встречи!
   Он еще раз посмотрел на Светлану, повернулся и ушел. Света тут же набросилась на Лику с расспросами.
   – Светка, подожди немного, – отмахнулась от нее девушка. – Давай хотя бы в дом зайдем! Устала я сегодня.

   Анжелика надеялась, что подруга забудет о вечернем происшествии, и даст ей немного времени все обдумать, но Светлана не собиралась отставать. Уже в комнате она вновь начала допрашивать девушку.
   – Так куда ты собралась с этим парнем? – спросила Света. – Надеюсь, ты поставишь меня в известность? Хотя я тебя понимаю… Он такой красивый, что можно потерять голову и позабыть обо всех подружках.
   – Это совсем не то, о чем ты думаешь, – поморщилась Анжелика. – Чисто деловая поездка!
   – О какой деловой поездке идет речь? – пожала плечами Светлана. – Любовь – я еще могу понять. А о каких делах можно говорить рядом с таким обворожительным мужчиной? Кстати, ты так и не рассказала – как вы познакомились?
   – Свет, не мучай меня, – попросила Лика. – Наше знакомство с ним настолько невероятно, что ты вообще вряд ли во что поверишь. Так что лучше я промолчу.
   – Ну нет, дорогая! Сказала «а», говори и «б»!
   Анжелика продолжала отнекиваться, но девушка напирала. В конце концов Света сделала обиженный вид и произнесла:
   – Я думала, мы – подруги! А ты…
   Лике стало совестно, и она решилась на откровение.
   – Хорошо, Свет, я поделюсь с тобой этой историей, но ты должна поклясться самыми страшными клятвами, что никогда и никому этого не расскажешь. Более того, ты должна поверить всему, что я тебе буду говорить, каким бы невероятным это не показалось!
   Светлана щелкнула ногтем об зуб и провела пальцем по шее.
   – Клянусь! – порывисто воскликнула она.
   – Тогда слушай, – вздохнула Анжелика.
   И она рассказала о том, как попала в Королевство Ночи, как познакомилась там с принцем Эдуардом и королем гоблинов Свейном; о том, как ей потребовалась помощь колдуна Гурона, и о том, что они отправились по морю разыскивать Чашу Грааля; о том, как ее смыло волной с палубы корабля, и о том, что ее подобрал пиратский корабль, управляемый капитаном Патриком… История Лики была настолько длинной, что девушка говорила несколько часов без остановки. Конечно, она не стала рассказывать все детали приключений, но зато подробно описала свою встречу с капитаном пиратов.
   – …и вот старпом начал настаивать на том, чтобы матросы меня выкинули в море, но Патрик твердо сказал «нет»! Он дал мне шлюпку и высадил недалеко от острова Святой Марии, где есть прекрасная гавань. Таким образом он спас мне жизнь.
   Света таращила глаза на подругу, но не прерывала ее, хотя по выражению ее лица можно было понять, что она мало чему верит. Когда Анжелика закончила свою историю, Светлана несколько минут молчала, а затем спросила:
   – А куда вы собираетесь теперь ехать, если не секрет?
   – У Патрика осталось одно незаконченное дело в его мире, а я хочу составить ему компанию. Ведь однажды он помог мне! Теперь моя очередь ему отплатить.
   – Так ты не влюблена в него?
   – Говорю же – нет! Мое сердце принадлежит другому человеку. Или другим… – тихо пробормотала Лика.
   – А мне твой друг сразу приглянулся. У него такая нетипичная для нашего века красота. И этот шрам так ему к лицу!
   Света мечтательно закатила глаза.
   – Послушай, пожалуй, я поеду с вами, – неожиданно произнесла Светлана.

   От удивления Анжелика даже не нашлась, что сказать. Затем она собралась с мыслями и заметила:
   – В общем-то, Свет, это не увеселительная поездка. Будет довольно опасно! А мне не хочется еще и за тебя переживать.
   – Но ты же уже была в этом королевстве, и с тобой ничего не случилось!
   – Мне повезло.
   – Лик, давай начистоту! Мне очень понравился этот капитан пиратского судна, и мне бы хотелось познакомиться с ним поближе.
   – Хорошо, давай начистоту! У Патрика была возлюбленная, но ее убили. Он до сих пор переживает по этому поводу, и я не знаю, захочет ли он сейчас вообще иметь с кем-нибудь какие-нибудь серьезные отношения.
   – Но попытка – не пытка! В любом случае мне лучше быть поближе к нему, как ты считаешь?
   Анжелика задумалась. Про то, что молодой человек сказал ей, что Светлана очень похожа на Марию, девушка решила пока подруге не говорить. Наконец она произнесла:
   – Ладно, ты отправишься с нами, но чтобы никаких метаний потом не было! А то начнешь ныть и домой проситься…
   – Что ты! – взмахнула руками Света. – Меня дома все равно раньше осени не ждут. Так что я свободна как птица!
   – А теперь давай придумаем, что мы нашим хозяевам скажем. Как-никак люди к нам со всей душой отнеслись. А мы раньше времени сваливаем…
   – Это предоставь мне!
   Лика кивнула и легла в постель.
   На следующий день Светлана, как и обещала, переговорила с пожилой супружеской четой, у которой девчонки жили и работали. Она рассказала им душещипательную историю о том, что Анжелика здесь случайно встретила свою любовь, и молодой человек пригласил девушек совершить с ним путешествие на его собственной яхте. Света так все красочно рассказывала, что хозяйка-француженка не удержалась и прослезилась. Супруги, конечно, не стали препятствовать подругам. Кроме того, Светлана также упросила добрых французов сохранить у себя их вещи, которые девушки не собирались брать в путешествие.

На поиски клада!

   – Доброе утро! – поздоровался он. – Анжелика, ваша подруга пришла вас проводить?
   – Не совсем, – замялась девушка. – Она собирается плыть с нами.
   Молодой человек изумленно посмотрел на Лику и произнес:
   – Честно говоря, я и вас-то брать не хотел!
   – Я знаю, – пожала плечами Анжелика. – Но что я могу поделать? Она уперлась и настаивает на своем.
   – В таком случае я отправляюсь один! – решительно сказал Патрик.
   Он повернулся и поднялся наверх по сходням. Подруги поспешили за ним.
   – Патрик! – запричитала Света. – Я вас очень прошу! Позвольте мне плыть с вами! Я не буду обузой!
   – Нет! – жестко произнес мужчина. – Дело, по которому я отправляюсь, весьма опасно. Женщина на корабле – это уже проблематично, а сразу две – это верный провал всего мероприятия!
   – Я говорила тебе, – сказала Лика, обращаясь к подруге. – Пока не поздно, возвращайся к нашим хозяевам.
   – Ну нет! – неожиданно вспылила Светлана.
   Она догнала Патрика, схватила его за руку и громко сказала:
   – Дома нас все равно уже никто не ждет. Так что хотите вы или нет, мы плывем с вами!
   Молодой мужчина, удивленный такой дерзостью, опешил. Зато пожилой человек с палубы рассмеялся.
   – Патрик! Возьми девчонок с собой! – крикнул он. – Когда еще к тебе будут напрашиваться такие красавицы?
   Капитан пиратов взял себя в руки и холодно произнес:
   – Хорошо. Но вы будете исполнять все, что я вам буду приказывать, иначе лучше сразу останьтесь здесь.
   – Ура! – закричала Света. – Лика, поднимайся на палубу! Нас взяли матросами!
   Патрик усмехнулся и прошел мимо девушки. Анжелика поспешила вслед за подругой, и вскоре обе юные особы стояли перед Патриком и его пожилым компаньоном.
   – Знакомьтесь, Франсуа, – сказал капитан пиратов. – Это Анжелика – моя давняя знакомая! А это…
   Он замялся.
   – Светлана, – представилась Света. – Подруга Лики.
   – Очень приятно! – улыбнулся пожилой человек. – Редко можно встретить двух таких красавиц.
   – Ну а теперь, – продолжил Патрик, – нам пора отправляться.
   – Что ж, вперед! – кивнул Франсуа.

   Вместе с Патриком он поднялся на капитанский мостик, и вскоре раздался мерный шум мотора.
   – Даже не верится! – пробормотала Светлана.
   – То ли еще будет, – улыбнулась Анжелика.
   Яхта быстро набирала ход. Вскоре от берега осталась одна узкая полоска, но и она исчезла за горизонтом. Через несколько минут к девушкам спустился Патрик.
   – Сейчас мы свернем и приблизимся к островам, возле которых находится портал, – сказал молодой человек. – Он похож на небольшую воронку. Чтобы попасть из вашего мира в наш, нужно набрать в легкие побольше воздуха и нырнуть в эту воронку. Вода сама вынесет вас туда, куда нужно. Не надо паниковать и бояться. Помните, что я уже пользовался этим путем.
   – А на сколько минут нужно задержать дыхание? – с беспокойством спросила Света.
   – Минуты на три, не больше, – ответил бывший пират.
   – Боже! Смогу ли я так долго не дышать?! – запаниковала девушка.
   – Вы еще можете вернуться… с Франсуа! – улыбнулся Патрик.
   – Никогда! – решительно произнесла Светлана. – Лучше я захлебнусь.
   – Ваше право! – заявил пират.
   В этот момент Франсуа повернул штурвал, и девушки заметили впереди в море несколько островков. Через десять минут яхта уже подплывала к ним. Знакомый Патрика сбавил обороты, и заглушил мотор.
   – Ну, Франсуа, счастливо! – обратился капитан пиратов к пожилому человеку. – Не знаю, когда мы вернемся, но обещай никому не продавать эту яхту. Мое сердце навсегда принадлежит ей! А в том, что я смогу ее выкупить, я даже не сомневаюсь.
   – Обещаю, Патрик! – сказал Франсуа. – Передавай привет моему брату! И не забудь отдать ему письмо, которое я написал.
   – Обязательно, – кивнул пират. – Оно хранится у меня в нагрудном кармане в непромокаемом пакете.
   После этого молодой человек повернулся к девушкам и сказал:
   – Возьмите в руки спасательные жилеты. Портал выходит, как и здесь, в море. И добираться до берега будет легче, если вас что-то будет поддерживать на плаву.
   Светлана и Анжелика немедленно взяли жилеты и замерли, ожидая дальнейших указаний. Патрик обнял Франсуа, подошел к борту яхты и посмотрел в воду.
   – Видите? – показал он несколько вперед. – Там небольшое завихрение в воде. Сейчас мы спрыгнем в воду и поплывем туда.
   С этими словами он перебрался через борт и смело прыгнул в воду. Лика и Света поспешили за ним. Когда девушки оказались в воде, Патрик махнул им, чтобы они плыли следом. Через пару минут наши герои приблизились к воронке.
   – А теперь набирайте в легкие побольше воздуха и ныряйте! – сказал капитан пиратов.
   Он первым глубоко вздохнул и скрылся под водой.
   – Мамочки, – запричитала Светлана. – А если мы утонем?
   – Замолчи и делай, как тебе велено, – строгим тоном произнесла Анжелика. – Иначе – возвращайся на яхту!
   Она тоже набрала воздуха и нырнула…
   Девушка не поняла, что с ней случилось. Она лишь почувствовала, что ее словно кто-то схватил за ноги и куда-то тащит. Ощущение было такое, как тогда – в бездне, когда она переходила из Королевства Ночи в мир первобытного зла. На минуту Лике стало страшно. От паники у нее моментально перехватило дыхание, и девушка начала задыхаться. Она судорожно задергалась в воде, но вдруг почувствовала, что кто-то твердой рукой тянет ее наверх. Анжелика перестала сопротивляться, и уже через минуту вынырнула из воды и начала как рыба хватать ртом воздух. Рядом с ней был Патрик.
   – Лягте на спасательный жилет и отдышитесь, – спокойно сказал он.
   – Наверное, я его потеряла, – пробормотала Лика. – Испугалась немножко.
   – Да нет, он у вас в руках. Вы за него так судорожно держались, что мне было трудно тащить вас на поверхность, – усмехнулся пират. – А теперь я должен найти вашу подругу, что-то долго ее не видно!

   С этими словами он снова нырнул в воду.
   Анжелика огляделась. Далеко впереди она увидела большой чудесный остров.
   В эту минуту вода вспенилась, и на поверхность выплыл Патрик, который тащил за собой перепуганную Светлану. Девушка так же, как и Лика, судорожно сжимала в руках спасательный жилет. Увидев ее лицо, Анжелика представила себя и расхохоталась.
   – Расслабься, Светка, мы уже почти на месте, – сквозь смех сказала она. – Вон видишь, остров! Видимо, туда нам и предстоит плыть.
   – Именно! – кивнул капитан пиратов.
   Заметив свою подругу, Света немного успокоилась и отдышалась.
   – Ну, извините, – язвительно заметила она. – Не каждый день я совершаю переходы через порталы. Можно немного и сдрейфить!
   – Не теряйте силы на разговоры, – произнес Патрик. – Нам еще нужно плыть. Так что вперед!
   И молодой человек поплыл в сторону виднеющегося впереди острова. Светлане и Анжелике плыть было несколько легче, поскольку их поддерживали спасательные жилеты. Вскоре они добрались до земли. Капитан пиратов в изнеможении упал на песчаный берег и пробормотал:
   – Какого черта я связался с девчонками? Потерял столько сил и времени…
   – Я понимаю, Патрик, что вы очень устали, выуживая нас из воды, – извиняющимся тоном сказала Лика, – но, возможно, и мы сумеем вам пригодиться.
   Мужчина встал и, усмехнувшись, произнес:
   – Ладно, уж, идемте! Нам нужно еще добраться до хижины отшельника.
   И наши герои углубились в лес, который начинался недалеко от берега. Минут через десять Патрик вывел девушек на ровную поляну, на которой стоял вполне добротный небольшой домик.
   – А отшельник-то живет не в простой хижине, – заметила Светлана.
   – Да, и в комнате у него очень уютно, – кивнул капитан пиратов.
   И тут навстречу молодым людям вышел старик. У него была длинная седая борода и длинные белые волосы, спускающиеся за плечи.
   – Приветствую тебя, Патрик! А также двух твоих прекрасных спутниц! Я рад, что ты вернулся живым и здоровым. Ну как, смог ли ты отыскать моего брата? – обратился к капитану отшельник.
   Патрик подошел и обнял старца. Затем он вытащил из нагрудного кармана письмо, завернутое в полиэтиленовый пакет, и передал его отшельнику. Тот взял послание дрожащими руками и сказал:
   – Прошу прощения! Я немедленно должен это прочитать. А вы проходите и чувствуйте себя как дома.
   С этими словами старик повернулся и ушел в лес. А капитан пиратов подтолкнул девушек к дому.
   – Идемте! – сказал он. – Нам предстоит еще долгий путь. Так что нужно обсохнуть и передохнуть.

   Девушки обнаружили в хижине отшельника несколько покрывал. Они сняли с себя мокрую одежду и завернулись в одеяла, а одежду развесили на ветках деревьев, чтобы она высохла. А Патрик прилег на кушетку, находящуюся в доме и уснул.
   Седобородого старца не было очень долго. Лика и Света уже успели снова переодеться в свою высохшую одежду, а капитан пиратов проснулся и принялся разжигать очаг, находящийся рядом с домом. И тут появился отшельник. Глаза его были красными от слез.
   – Спасибо тебе, Патрик, – обратился он к молодому человеку, – что привез мне это послание. Это было очень важно для меня!
   – А почему вы ушли из нашего мира? – поинтересовалась Анжелика. – Ведь и у нас много таких мест, где можно укрыться от посторонних глаз.
   – Вы не поймете! – махнул рукой старец.
   Но вдруг он остановился и более внимательно посмотрел на девушку.
   – А хотя… – пробормотал он. – Позвольте мне взять вас за руку!
   – Пожалуйста, – пожала плечами Лика.
   Отшельник подошел ближе, взял ее за ладонь и закрыл глаза. С минуту он стоял молча. Затем открыл глаза, и Анжелика невольно испугалась – настолько жутким было лицо старого человека. Он отбросил руку Лики и отвернулся.
   – Что?! Что вы почувствовали? – стала спрашивать девушка.
   – Ты… – сказал старик, – ты – это не совсем ты! Вернее, ты не та, кем себя считаешь! Это все, что я могу сказать.
   – Как интересно! – вмешалась в их разговор Света. – А меня вы можете посмотреть?
   Отшельник смерил ее презрительным взглядом и произнес:
   – Не нужно смотреть, чтобы понять тебя! Ты обычная девушка, рожденная для того, чтобы выйти замуж и нарожать детей – не больше.
   Светлана вспыхнула, но промолчала. В этот момент ее кто-то тронул за плечо. Она обернулась и увидела рядом с собой Патрика.
   – А разве этого мало? – спросил молодой человек. – Некоторым не дано и этого!
   – Знаю, что вы утешаете меня, – прошептала девушка, – но все равно спасибо.
   Она подошла к очагу и сделала вид, что пристально смотрит на огонь.
   – Итак, – сказал отшельник, – Патрик, мой брат пишет, что ты работаешь у него и хочешь выкупить одну яхту. Видимо, ты явился сюда не просто так, а, как минимум, в поисках сокровищ, правильно я понимаю?
   – Абсолютно точно!
   – Но первый же встречный сдаст тебя властям, и тебя повесят!
   – Именно поэтому я отправился в путешествия не один, а с моими подругами, которые обещали мне помочь в поисках.
   Старец пристально посмотрел на Лику и произнес:
   – На твоем месте я бы выбрал другую компанию, но риск, как известно, благородное дело. С чего ты хочешь начать?
   – Я прошу дать мне на время вашу лодку, чтобы я мог добраться до материка. Обещаю вернуть ее сразу же, как только мы найдем клад.
   Старый человек усмехнулся.
   – Бери. Что я могу еще сказать? Но будь осторожен! Хотя и прошел уже год, но повсюду висят твои портреты.
   – Я всегда начеку.
   – Что ж, тогда приглашаю вас пообедать вместе со мной, и вы можете отправляться в путь! – сказал отшельник.

   Анжелика очень заинтересовалась странным поведением старца по отношению к ней, но присутствие капитана пиратов и подруги не давало ей возможности подробнее расспросить пожилого человека о том, что он почувствовал, держа ее за руку. Поэтому она смирилась с тем, что сейчас ничего не узнает.
   Тем временем отшельник зашел в дом и вынес оттуда несколько лепешек и странные плоды, напоминающие крупные груши.
   – Откуда у вас лепешки? – поинтересовалась Лика.
   – Здесь на острове есть растение, из стеблей которого я получаю муку, – ответил старик. – Яиц полно в гнездах у птиц. А выпекать лепешки на очаге я научился еще в лагере юных скаутов.
   Отшельник раздал еду гостям, а сам присел недалеко от них на ствол поваленного дерева и о чем-то задумался.
   Наши герои быстро перекусили, и Патрик со старцем отправились за лодкой. Когда они вернулись, пират сказал:
   – Ну что, юные леди, нам пора, если мы хотим добраться до большой земли засветло.
   Девушки поблагодарили за все седовласого хозяина и отправились за Патриком к побережью. Там они уселись в лодку. Уже отплывая от берега, Анжелика внезапно почувствовала на себе пристальный взгляд. Она оглянулась и среди деревьев увидела фигуру одинокого отшельника. Она махнула ему рукой, и Патрик принялся усиленно грести.
   – Придется нам поочередно сменять друг друга на веслах, – заметил молодой человек. – Мы слишком поздно отправились в путь, а ночевать в море нежелательно.
   – Без проблем, – пожала плечами Света. – Мы с Анжеликой не раз принимали участие в соревнованиях по гребле.
   Капитан пиратов внимательно посмотрел на Светлану и спросил:
   – А вы не боитесь натереть на руках мозоли?
   – В вашей компании мне ничего не страшно, – потупившись, произнесла девушка.
   Лика хмыкнула и отвернулась в сторону, а Патрик закусил нижнюю губу и принялся грести еще усерднее. Примерно через час девушки сменили капитана пиратов на веслах. Так они и плыли, подменяя друг друга, пока впереди не показалась земля.
   – Мы причалим несколько в стороне от гавани, – сказал Патрик, – поскольку мне не стоит показываться кому-либо на глаза. А вам нужно будет добраться до нее пешком и зайти в таверну, расположенную почти на самом берегу. Когда-то там работал трактирщик Грегори, который прекрасно знал и старого Джека, и Марию. Надеюсь, он и сейчас еще там. Вам нужно будет поговорить с Грегори и разузнать у него, не говорил ли ему старый Джек что-нибудь о карте.
   – Вы меня удивляете, капитан! – рассмеялась Анжелика. – Кто же вам по доброй воле отдаст план, ведущий к сокровищам?
   – Грегори очень любил Марию, – продолжил говорить пират. – Он относился к ней как к дочери, и всегда заботился о ней, когда Джек выходил в море. А я вам говорил, Анжелика, что ваша подруга очень похожа на мою возлюбленную. Попробуйте сыграть на этом…
   – Это идея! – кивнула Лика. – Попробуем из этого что-нибудь выжать.
   – Только меня не забудьте предупредить, – встревожилась Света.
   Вскоре лодка причалила к берегу. Патрик подтащил ее к небольшой заводи и спрятал за высокими валунами. Темнело.
   – Я пойду следом за вами, – обратился молодой мужчина к девушкам, – так что не бойтесь! Но вы меня видеть не будете, поскольку я буду прятаться.
   – Что ж, мы пошли, – сказала Анжелика.
   Она дернула за руку Светлану, и девушки направились вперед, к виднеющимся вдалеке огням.
   – Значит, байка такая… – говорила Лика подруге по пути. – Ты – сестра Марии по отцу, то есть пирату Джеку. Тебя бросили или потеряли в младенчестве. А теперь ты пытаешься хоть что-то узнать о своих корнях, а соответственно и имуществе, которое тебе причитается. Годится такая история?
   – Годится, если не так прямолинейно, – заметила Света. – Ладно, не дрейфь. Попытаюсь что-нибудь сделать! Кстати, а мне будет что-нибудь причитаться из найденных денег, если что?
   – Начинается… – скорчила гримасу Анжелика.
   – Да ладно, я шучу! – рассмеялась девушка.

   Как раз в этот момент подруги вышли к гавани. Здесь у пристани стояли несколько моряков и о чем-то оживленно разговаривали.
   – Как бы нас не приняли за девиц легкого поведения, – прошептала на ухо Лике Светлана.
   – Мы одеты несоответствующе! – заметила Анжелика. – Вряд ли наши джинсы и пуловеры сойдут за наряды куртизанок. Знаешь, а эти моряки здесь весьма кстати. Пойдем-ка спросим у них о Грегори!
   И девушка решительно направилась к группе мужчин.
   – Здравствуйте! – обратилась она к морским волкам. – Подскажите, где можно найти Грегори? Он раньше работал трактирщиком в таверне.
   Моряки покачали головами, но вдруг один из них, самый пожилой, произнес:
   – Уж не тот ли это Грегори, который был другом старины Джека?
   – Именно! – закивали девушки.
   – Тогда поспешите, – заметил пожилой мужчина, – поскольку Грегори находится при смерти и, того и гляди, отдаст богу душу.
   – Что?! – воскликнули ошарашенные новостью Лика и Света. – А где он сейчас?
   – Он живет вон там, на окраине селения, – указал моряк. – У него дом покрыт зеленой черепицей. Больше ни у кого такой нет. Так что не заблудитесь.
   – Спасибо! – одновременно воскликнули подруги и бегом направились к виднеющимся впереди домам.
   Они быстро отыскали приметную крышу, и Анжелика постучала в дверь дома. Девушкам открыла сухая сгорбленная женщина. Весьма грубо она спросила:
   – Чего надо?
   – Добрый вечер! – сказала Лика. – Мы ищем Грегори. Нам сказали, что он плохо себя чувствует, но нам очень нужно с ним поговорить.
   Женщина смерила девушек презрительным взглядом и произнесла:
   – Двоих не пущу, а то еще что-нибудь утащите из дому. Кто пойдет?
   Анжелика и Светлана посовещались, и Лика обратилась к женщине:
   – Я пойду! Куда мне идти?
   Та открыла дверь и указала куда-то в темноту:
   – Поднимешься по лестнице, а там – комната! Вот туда и зайдешь.
   Девушка прошла в дом, и женщина тут же захлопнула за ней дверь.
   – Вы жена Грегори? – поинтересовалась Анжелика.
   – Нет! У него никогда не было ни жены, ни детей. Я – сиделка. Старик успел скопить за свою жизнь немного денег, вот он меня и нанял за ним ухаживать, когда еще на ногах был.
   – А что с ним случилось? Он заболел?
   – Да нет, на здоровье он никогда не жаловался! Но как-то раз к нему в гости зашел высокий худощавый человек. Они заперлись со стариком в комнате и долго о чем-то беседовали. Потом тот человек ушел, а вечером Грегори стало плохо. Он рассказал мне, что гость принес с собой бутылку рома, и хозяин почти всю ее выпил. Остатки рома я отнесла знакомой знахарке, и та сказала, что напиток был отравлен. Я пыталась лечить Грегори, давала ему белки сырых яиц и молоко, но все оказалось тщетным. Яд слишком глубоко проник в кровь. С тех пор прошло уже несколько недель, а хозяину становится только хуже. Вчера он начал бредить. Всюду ему мерещится покойный старый пират Джек и его дочь – Мария! А уж если начал видеть покойников, то верный знак – помирать скоро! Так что я не знаю, как ты будешь с ним разговаривать. Он уже больше на том свете, чем на этом.
   – Спасибо! Я попробую! – произнесла Лика.
   – Ну иди! Если что потребуется, то я здесь фасоль перебираю.
   Девушка кивнула и поднялась по лестнице на второй этаж. Тут было несколько дверей, но только одна выглядела так, как будто ею часто пользуются. Анжелика постучала в эту дверь и сразу вошла.

   Она оказалась в просторном помещении. Лика огляделась.
   Мебели в комнате почти не было. У стены стоял стол, на котором горела толстая свеча. Дальше располагалась широкая кровать, на которой лежал бледный седой человек. Глаза его были закрыты. Анжелика подошла ближе и сказала:
   – Здравствуйте, Грегори! Вы меня слышите? Я пришла поговорить с вами.
   Человек с трудом приоткрыл глаза и спросил:
   – Кто ты такая и что тебе надо?
   – Не буду утомлять вас долгими рассказами о себе, – ответила Лика. – Меня к вам прислал капитан Патрик, помните его? Он очень хорошо знал Марию и Джека.
   – Помню ли я его? – слабо усмехнулся Грегори. – Конечно, помню. Тот человек, который принес яд, тоже утверждал, что он является лучшим другом Патрика. Он сказал, что капитана поймали власти, и его ждет виселица. Он просил меня помочь ему! Для этого ему была нужна карта сокровищ старого Джека. Этот человек убеждал меня, что он подкупит охрану и спасет Патрика от казни. Я поверил ему…
   – Вы рассказали ему, где спрятана карта?! – с ужасом воскликнула Анжелика.
   – Не совсем… – тяжело вздохнув, произнес пожилой человек. – Я дал ему три подсказки, но не сказал, что старина Джек разорвал карту на четыре части…
   – То есть, получается, что у того человека будут три части карты… – мрачно сказала девушка.
   – Да. Но он никогда не найдет сокровищ без последнего, самого важного куска карты! – заметил, задыхаясь, Грегори.
   – Где находится этот кусок? – с надеждой спросила Лика.
   – Ха-ха-ха… – рассмеялся старик. – Уж теперь-то я никому не поверю! Лучше унесу эту тайну с собой в могилу!
   Он закашлялся и потерял сознание. В ту же минуту в комнату зашла сиделка. Видимо, она подслушивала под дверью.
   – Боже упаси тебя от этих сокровищ! – сказала она Анжелике. – Говорят, за ними охотится сам дьявол!
   – Зачем дьяволу золото?
   – Да не в золоте дело! В поселке поговаривают, что шельма Джек умудрился где-то стащить эликсир, владелец которого может повелевать и самим Хозяином Преисподней! Правда, воспользоваться им он не успел, зато спрятал эликсир вместе с сокровищами. Так что теперь дьявол мечтает вернуть себе столь опасную вещь.
   Женщина подошла к больному и осмотрела его. Затем она обернулась к Лике и произнесла:
   – Все, сегодня ты от него уже ничего не добьешься. Он без сознания. Уходи!
   Девушке ничего не осталось делать, как распрощаться и уйти. Она вышла из дома, и сиделка немедленно закрыла за ней дверь.
   На улице уже стояла ночь.
   – Ну что? – бросилась к Анжелике Света. – Узнала что-нибудь?
   – Только то, что карта разорвана на четыре части. И три из них, скорее всего, находятся в руках какого-то негодяя, который отравил Грегори. Где спрятана четвертая часть, старик отказался отвечать, сказав, что унесет тайну с собой в могилу. Вот это-то меня и пугает! Ведь не сегодня-завтра он может умереть.
   – Ситуация осложняется, – заметила Светлана.
   Девушки не знали, что им делать дальше, но уходить они не собирались. Так прошел примерно час. Внезапно дверь дома Грегори открылась, и сиделка куда-то вышла.
   – Куда это она? Ведь на дворе ночь! – удивилась Света.
   – А вдруг старик умер, и она побежала за помощью, – с ужасом произнесла Лика.
   – Это мы сейчас проверим! – решительно сказала Светлана.

   Она подошла к высокому дереву, росшему поблизости от дома старого трактирщика, и стала забираться по нему наверх.
   – А ты стой на стреме! – обратилась девушка к Анжелике. – Если что – дашь знак!
   Она быстро вскарабкалась на толстую ветку, касающуюся окна комнаты, в которой находился умирающий. Затем Света аккуратно приблизилась к окну и сквозь стекла попыталась рассмотреть, что же происходит внутри.
   – Ничего не видно! Слишком темно, – сказала Светлана своей подруге.
   Она облокотилась на раму, и неожиданно одна створка окна распахнулась.
   – Ура! – шепотом крикнула девушка. – Нам повезло!
   Она забралась в комнату старого Грегори. Минут десять ничего не было слышно. Анжелика переминалась с ноги на ногу, озираясь по сторонам. Яркая луна освещала все вокруг. Вдруг Лика увидела, что сиделка возвращается домой под руку с каким-то мужчиной. Девушка немедленно спряталась за ствол дерева и три раза прокричала совой. И тут раздался душераздирающий вопль Грегори. Он кричал так, что кровь стыла в жилах.
   – Скорее! – воскликнула сиделка, обращаясь к своему спутнику. – А то старый дурак умрет быстрее, чем мы от него чего-нибудь добьемся!
   Она быстро отперла дверь, и они вдвоем с мужчиной скрылись в доме. В ту же минуту в проеме окна показалась Света. Она встала на ветку и прикрыла за собой ставни. Затем девушка спустилась вниз, и они вдвоем с Анжеликой замерли за стволом дерева. Сделали они это очень своевременно, поскольку ставни наверху распахнулись, и кто-то злобно прокричал в темноту:
   – Будь ты проклят, Грегори! Ты действительно унес тайну с собой в могилу!

   Подруги дождались, пока незнакомец отошел от окна, и бросились прочь. Только когда они добежали до гавани, девушки немного сбавили ход.
   – Что случилось? – срывающимся голосом спросила Лика. – Почему Грегори так кричал?
   – Когда я пробралась в комнату, старик был еще без сознания. Я решила проверить, дышит ли он, и наклонилась как можно ниже. А он вдруг пришел в себя и принял меня за Марию – дочь пирата Джека. Грегори решил, что я пришла с того света за его душой. Сначала он молил простить его, потому что он случайно выдал мою, в смысле Марии, тайну. Затем клялся и божился, что не все рассказал негодяю, который его отравил. А когда я уже собралась уходить, он вдруг страшно закричал и стал просить не брать его с собой! А тут ты знак подала, и я поняла, что пора сматываться. Однако старик каким-то чудом выбрался из постели, подполз ко мне на коленях и схватил меня за ноги. Он все время шептал: «Мария, прости меня! Будь спокойна! Никто не найдет твоих сокровищ! Путь к ним лежит через твою музыку!» Я кое-как освободилась из его цепких рук и выбралась из окна. Остальное ты знаешь.
   – Как интересно! – пробормотала Анжелика. – Говоришь, он шептал: «Путь к ним лежит через твою музыку»?
   – Именно так.
   – Светка, ты – молодец! – воскликнула девушка. – Тебе удалось сделать невероятную вещь! Ты нашла ту единственную ниточку, которая ведет к кладу старого Джека.
   – Прошу вас, потише! – раздался из темноты голос Патрика. – Иначе вы перебудите весь поселок.
   И перед подругами предстал капитан пиратов, появившийся невесть откуда.
   – Откуда вы взялись? – испуганно произнесла Светлана.
   – Я же говорил, что буду следовать за вами, но так, что вы меня не увидите.
   – Так вы и у дома Грегори были?
   – Конечно! И прекрасно слышал ваш разговор. Попрошу вас впредь быть осмотрительнее и не разговаривать о важных вещах в таких местах, где вас могут подслушать.
   – Значит, вы все знаете!
   – Не совсем. Я услышал о четвертой части карты, а где находятся три первые, я не знаю. И, похоже, не узнаю никогда, поскольку старик Грегори скончался.
   – О первых трех частях трактирщик рассказал высокому худощавому человеку, который представился вашим другом. Он якобы хотел найти сокровища, чтобы спасти вас от виселицы. А затем этот негодяй отравил Грегори. Скорее всего, три части карты уже у этого подлеца.
   Патрик изумленно приподнял левую бровь.
   – Неужели?.. – медленно проговорил он.
   Затем он прошелся туда-сюда перед девушками, резко остановился и сказал:
   – Кажется, я знаю, о ком идет речь! Высоким и худощавым на моем корабле был только старпом. И именно он знал о существовании клада.
   – Но вы же сказали, что когда был бунт на корабле, ваши сторонники его подавили! – заметила Анжелика.
   – Подавили, – кивнул капитан пиратов. – А старпома и других мятежников заперли в трюме. Затем нас настигли правительственные корабли. И чем черт не шутит – возможно, старпому удалось бежать.
   – Но Грегори утверждал, что первые три части карты никогда не приведут к сокровищам, поскольку место, где они спрятаны, обозначено лишь на четвертом куске, – произнесла Лика. – Так что у нас есть преимущество! Вернее будет, если мы, конечно, найдем четвертую часть.
   – Идемте к лодке, – сказал Патрик. – У меня есть кое-какие соображения по этому поводу.

   Через полчаса наши герои достигли того места, где среди валунов была спрятана лодка.
   – Так вот, – произнес бывший пират, – если Грегори сказал, что путь к сокровищам лежит через музыку Марии, то вывод напрашивается только один. Карта спрятана в фортепиано, которое мне подарила моя любимая…
   – Я тоже так подумала! – закивала Анжелика. – Так что требуется только осмотреть инструмент.
   – Вот в этом и загвоздка, – заметил капитан пиратов. – Правительственные суда потопили мой корабль, и теперь он покоится где-то на дне морском. А вместе с ним и фортепиано Марии.
   – Боже! Но что же делать? – ахнула Светлана.
   – Вы помните то место, где у вас состоялся бой? – осторожно спросила Лика.
   – Как капитан, я всегда замечаю координаты судна. И я могу с точностью сказать, где оно было до боя. А потом, пардон, мне было уже не до компаса.
   – В таком случае давайте отправимся к этому месту и там уже будем искать, – предложила Света.
   – Мы так и сделаем, – улыбнулся Патрик. – Но придется нанять команду ныряльщиков, иначе нам нечего делать в море. Этим мы завтра и займемся. А пока давайте устраиваться на ночлег. Здесь недалеко я обнаружил брошенную рыбацкую хижину. Там и переночуем!
   Вскоре наши герои добрались до небольшого домика, где обнаружили две целые лавки, стол и одну сломанную кровать.
   Лика и Света сдвинули лавки вместе и улеглись рядом, а Патрик кое-как устроился на сломанной кровати.
   – Не очень мягко, – заметил он, – зато не так холодно, как у воды.
   Девушки его уже не слышали. Они настолько устали от всех событий, что почти сразу же уснули.

Последняя часть карты

   – Что случилось? – спросила Лика.
   – Пора… Я нашел в гавани своего старого знакомого и договорился с ним о том, что он даст нам ненадолго свой корабль и команду ныряльщиков.
   – Вы с ума сошли! – воскликнула девушка.
   Она села на лавке. Сон слетел с нее моментально, а от ее возгласа проснулась и Светлана.
   – Ты чего кричишь? – испуганно спросила она подругу.
   – Патрик сошел с ума! Он был в гавани, и теперь сюда наверняка направляются люди короля.
   – Успокойтесь! – улыбнулся молодой человек. – Мой знакомый – сам бывший пират, и не в его интересах засвечивать свое прошлое. Кроме того, он мне кое-чем обязан, поэтому будет нем, как рыба.
   – А его люди?
   – Ныряльщики? Это туземцы! Они даже не разговаривают на нашем языке.
   – Тогда еще куда ни шло, – немного успокоилась Анжелика.
   Девушки встали, слегка размялись и отправились вместе с Патриком в гавань. Здесь их уже ждал корабль. Как только наши герои поднялись на борт, немедленно был поднят якорь, и судно вышло в море.
   Чуть позже к ним подошел улыбчивый мужчина лет сорока, с серьгой в ухе и множеством тонких косичек, свисающих из-под темно-коричневой треуголки.
   – Позвольте представиться, леди, – сказал он. – Капитан Скат к вашим услугам!
   – Очень приятно! – улыбнулись девушки.
   – Тогда позвольте пригласить вас на завтрак!
   – Будем очень признательны! – за всех ответил Патрик. – Если честно, со вчерашнего дня ничего не ели.
   – Идемте! – кивнул Скат и жестом показал, чтобы все следовали за ним.

   Наши герои прошли в каюту капитана, где был накрыт роскошный стол. Света и Лика так оголодали, что едва сдерживались, чтобы не наброситься на еду. Когда все уселись за стол, капитан Скат поднял бокал с вином и произнес тост:
   – Я хочу выпить за настоящую мужскую дружбу, которая навсегда связала нас с капитаном «Черного Патрика»!
   Они чокнулись бокалами с Патриком и выпили вина. Затем Скат сел и, глядя прямо на девушек, сказал:
   – Может быть вы, юные леди, объясните мне, зачем Патрику это чертово пианино, которое он намеревается вытащить со дна морского?
   Светлана в это время как раз намазывала джемом хлеб, а Анжелика жевала кусок сардины. От неожиданности девушки растерялись, но Лика быстро взяла себя в руки и спокойно ответила:
   – Все это незабываемая любовь Патрика – Мария! Это же она подарила ему этот инструмент!
   – Это единственная памятная вещь, которая осталась капитану от его возлюбленной! – добавила Света.
   – Что-то здесь нечисто! – усмехнулся мужчина. – Не будь я капитаном Скатом!
   – Скат, ты обещал не совать нос не в свои дела, – сухо заметил Патрик.
   – Но судно-то мое! Поэтому я просто обязан знать, для чего его используют, – произнес капитан. – Но если тебе неприятны мои расспросы, то я буду молчать.
   С этими словами Скат извинился, пожелал всем приятного аппетита и вышел из каюты.
   – Вы уверены, что ему можно доверять? – тихо спросила Анжелика Патрика.
   – Доверять нельзя никому, моя дорогая! – усмехнулся бывший пират. – Но использовать по назначению можно и даже нужно.
   После этого наши герои спокойно позавтракали, и их никто больше не беспокоил. Когда завтрак был уже закончен, в каюту вновь вошел капитан Скат и объявил о том, что корабль достиг нужных координат.
   – Отлично! – воскликнул Патрик и поднялся на палубу.
   За ним последовали и Лика со Светланой. Команда туземцев-ныряльщиков уже готовилась к погружению. А спустя несколько минут они исчезли под водой. Патрик с волнением вглядывался в морскую гладь. Вскоре туземцы выплыли один за другим и что-то сказали Скату.
   – Здесь под водой нет никаких кораблей, – перевел капитан.
   – Во время сражения дул северо-восточный ветер. Так что нас могло отнести порядком от этого места, – заметил Патрик.
   – Что ж, пойдем, скорректируем координаты, – предложил Скат.
   И они вдвоем скрылись в капитанской каюте. Тем временем ныряльщики поднялись на борт. Чуть позже два капитана появились вновь, Скат отдал распоряжение матросам вести корабль несколько севернее. Но и на новом месте туземцы ничего не обнаружили. Нашим героям еще несколько раз пришлось менять местоположение корабля. И вот наконец один из туземцев вынырнул и сообщил капитану, что видит под водой потопленный корабль.
   – Твое счастье! – обратился капитан Скат к Патрику. – Я уже собирался идти назад.
   Ныряльщики взяли с собой несколько мотков веревки и погрузились в воду. Их не было довольно долго, потом они выплыли, чтобы отдышаться, и один из них снова что-то сказал Скату.
   – Он говорит, что они нашли пианино и даже привязали его, но оно завалено кусками дерева и другим хламом, поэтому тянуть его будет сложно.
   – Если что, мы поможем! – в один голос воскликнули Светлана и Анжелика.
   Услыхав это, мужчины рассмеялись.
   Туземцы несколько раз ныряли и выплывали, чтобы набрать в легкие воздуха. Но вдруг морская поверхность забурлила, и на поверхности показалось фортепиано, которое четверо ныряльщиков тащили на веревках. Капитан Скат тут же велел спустить шлюпку, куда и был помещен инструмент. А через несколько минут пианино подняли на палубу.
   Скат с интересом рассматривал музыкальный инструмент, с которого стекали струи воды.
   – И все-таки, Патрик, на кой черт тебе эта старая рухлядь? – спросил он.
   – Эта вещь мне дорога как память, – не моргнув глазом, произнес молодой человек.
   – Ну-ну! – усмехнулся капитан.
   Когда фортепиано немного просохло, Патрик попросил перенести его вниз – в каюту.
   – Хорошо! – кивнул капитан. – Его перенесут в каюту по соседству с моей. Кстати, дружище, если ты еще не заметил, то наступает ночь. Со всеми нашими перемещениями и поисками мы не успели вернуться в гавань, так что ночевать придется на корабле в море.
   – Думаю, тебе не привыкать! – усмехнулся бывший пират.
   – Мне-то да, а вот барышень может слегка укачать. Волна нынче большая!
   – Все в порядке! – заверили Ската девушки. – Мы не страдаем морской болезнью.
   – Что ж, отлично! – произнес капитан. – В таком случае вы будете ночевать в той же каюте, в которой поставят пианино. А Патрик расположится у меня. Прошу, проходите и располагайтесь.
   Света и Лика прошли в каюту, куда чуть позже туземцы принесли инструмент. Он уже немного просох, но был безнадежно испорчен соленой морской водой. Анжелика кое-как открыла крышку и попыталась нажать на клавиши, но те разбухли и не двигались.
   

комментариев нет  

Отпишись
Ваш лимит — 2000 букв

Включите отображение картинок в браузере  →